Airbnb se enfrenta a la crisis de COVID: ¿Sobrevivirá?
Bernardo Montes de Oca
12 de junio de 2020
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Airbnb se enfrenta a la crisis de COVID: ¿Sobrevivirá?

Bernardo Montes de Oca
12 de junio de 2020
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Hoy, hablamos de viajar. Antes de que todo esto ocurriera, es probable que usáramos Airbnb para encontrar un lugar donde quedarnos, y descubrimos que algunas de esas opciones eran geniales y otras, bueno, no tanto. 

Pero, independientemente de las experiencias personales, una cosa es cierta. Airbnb revolucionó la forma en que viajamos, y no sólo eso. Airbnb, junto con plataformas similares, sacudió las economías locales y el mercado inmobiliario. 

La gente enumeró cualquier cosa y todo, desde pequeñas y estrechas habitaciones hasta casas de lujo. Por lo tanto, el impacto social de Airbnb es mayor de lo que la mayoría de la gente piensa. 

La propia Airbnb no es ajena a la controversia. Los últimos años han traído críticas y reacciones, tanto de los gobiernos locales como nacionales. Esta última crisis sólo ha ayudado a poner a la compañía a prueba. 

Despidos, reembolsos controvertidos y una oferta pública inicial inestable, Airbnb está pasando por tiempos turbulentos. ¿Saldrá adelante?

Un colchón de aire en medio de una sala de estar

Primero, hagamos una historia rápida. 

Joe Gebbia y Brian Chesky compartían un apartamento en San Francisco y necesitaban dinero extra para pagar el alquiler. Se dieron cuenta de que su sala de estar estaba vacía, así que la animaron, pusieron un colchón de aire en el medio y ofrecieron el desayuno. 

Era, en sus propias palabras, un bed and breakfast. Lo siento, era una cama de aire y desayuno.

Y, funcionó. ¡Los primeros invitados pagaron 80 dólares por noche! Oye, San Francisco es caro. 

Junto con Nathan Blecharchzyk como CTO, lanzaron Airbedandbreakfast.com en 2008. Ofrecía estancias cortas a aquellos que no podían encontrar habitaciones de hotel en ciudades llenas de gente como San Francisco y Nueva York. Para ayudar a promocionar la plataforma, incluso recurrieron a la política y a los cereales. Pero, no logró ponerse de moda.

Incluso cuando llegaron a lo que parecía ser la versión final, el interés era todavía deslucido. Y fue una buena idea: encontrar un lugar y hacer una reservación en sólo tres clics. Suena genial, ¿verdad? Bueno, los inversores no estaban convencidos. De hecho, ¡15 inversores transmitieron la idea! Me pregunto cómo se sienten ahora. 

Pero hubo un tipo que lo hizo: Paul Graham, del programa combinador en Y. Decidió tomarlos bajo su ala, proveyendo dinero y entrenamiento, a cambio de una rebanada de Airbedandbreakfast.

Los fundadores utilizaron los nuevos fondos, alrededor de 20.000 dólares, para volar a Nueva York y quedarse con los anfitriones y escribir críticas detalladas e incluso tomar fotografías profesionales para ayudar con la publicidad. 

Y luego estaba el nombre: "Desayuno en la cama de aire" no sonaba bien. Así que lo cambiaron a Airbnb, lo que marcó una nueva era. 

Un caos porque la gente empezó a notar el Airbnb y, lo más importante, a usarlo. De hecho, 2009 fue tan caótico que Chesky se mudó de su casa porque funcionaba tanto como oficina como lugar de alquiler.

Llegaron a 10.000 usuarios y 2.500 listados y tales números finalmente llamaron la atención de los inversores. En abril de ese año, Y Investors y Sequoia Capital invirtieron 615.000 dólares. 

Después de esto, la plataforma sólo siguió creciendo, y para 2010, Airbnb alcanzó más de 700.000 reservas, el 80% de las cuales vinieron después de la inversión. Con tanto éxito, y sólo entonces, los inversores dijeron realmente: hey, Airbnb podría valer la pena intentarlo. 

Así que, en su segunda ronda de financiación, Airbnb obtuvo 7,2 millones de dólares, lo que valoró la compañía en 70 millones de dólares. No está mal, dado que empezaron en 2008. 

Airbnb dice: ¡hola, mundo! 

El 2010 fue un buen año: La Airbnb ganó premios, abrió su primera oficina internacional en Londres y alcanzó los 10 millones de noches reservadas. Consiguieron más de 112 millones de dólares de financiación y las operaciones crecieron tanto, que otras oficinas internacionales siguieron en lugares como Barcelona, Milán, París y Sao Paulo.

Sólo en 2013, el número de listados aumentó en 250.000.  

Airbnb estaba en todo el mundo. De hecho, incluso se convirtió en una de las primeras compañías estadounidenses en operar en Cuba, después de que la administración de Obama suavizara las restricciones en el país caribeño.

Para 2015, la empresa había conseguido una financiación seria. En su ronda de la serie E-1, los inversores desembolsaron 1,6 BN contra una valoración de 25,5 BN. 

Con la ayuda de esos fondos, empezó a absorber la competencia. Adquirieron los rivales Accoleo y CrashPadder en Europa, y luego compraron compañías que trabajaban a niveles hiperlocales, con datos valiosos como mapas y guías de restaurantes. De esta manera, Airbnb se consolidó como una de las principales opciones para alquileres a corto plazo.

Pero no todo es un cuento de hadas, porque hay un fenómeno inevitable que viene con tener cientos de miles de invitados y anfitriones. Problemas, y bastante serios, en eso. Las quejas se multiplicaron: apartamentos destrozados, robos, racismo, algunos huéspedes fueron detenidos a punta de pistola y prostitución. Sí, prostitución. Incluso hubo una estafa a nivel nacional con cambios de alquiler de última hora.

Así que, para tratar estos temas, que se remontan a 2012, la Airbnb implementó acciones como fondos de Garantía de Anfitrión, cambio de políticas y, llegaron a rediseñar toda su imagen para obtener un sentimiento de pertenencia en cualquier lugar.

Pero las prostitutas y el robo no eran los mayores problemas. Y eso es decir mucho. 

El reto eran las propias ciudades. En todo el mundo, los gobiernos locales y nacionales aplicaron medidas más estrictas contra los alquileres temporales. 

Tomemos Nueva York, por ejemplo, es uno de los mayores destinos de la Airbnb pero aún así, el gobierno local amenazó con cerrar la plataforma. Otras ciudades han hecho ilegal que los propietarios alquilen apartamentos por más de 30 días sin estar presentes. Incluso San Francisco, donde nació Airbnb, vio una iniciativa ciudadana para limitar la plataforma. 

Esta situación no es sólo en los EE.UU.; los ciudadanos de Barcelona y París han hablado abiertamente en contra de la plataforma. 

Y la razón es bastante clara. Apuntando al turismo, los anfitriones han aumentado los precios en pocos años y han hecho ciudades enteras inasequibles para los locales, especialmente para la clase media.

Sin embargo, para contrarrestarla, se ha convertido en una fuente de ingresos y empleos, tanto directos como indirectos, en esas ciudades. Por lo tanto, no es blanco o negro. Por eso algunas ciudades han luchado para encontrar soluciones razonables. Y aunque la empresa estaba creciendo, hubo algunos altibajos. 

La famosa IPO

Puedes encontrar Airbnb en cualquier lugar, tal vez no en Corea del Norte, pero en cualquier otro lugar. Internamente, sin embargo, los números estaban cambiando. 

En el tercer trimestre de 2019 se duplicaron las pérdidas de 2018, con un aumento considerable de la comercialización de alrededor del 60% más que en 2018 y esto no fue bueno, porque se sabía desde hace tiempo que Airbnb planeaba lanzar una oferta pública inicial en 2020. Chesky, sin embargo, aseguró a todo el mundo que la compañía era rentable.

Y no es que "sin beneficio no hay salida a bolsa", porque muchas empresas han salido a bolsa sin tener beneficios, como Uber y Lyft. 

Pero aquí hay un dato interesante: en los últimos años se ha visto el mayor número de IPOS de empresas que no son rentables desde, ¿cuándo? Adivina. Así es, desde 2000, justo antes de que la burbuja de las puntocom estallara. Es un hecho divertido.

Chesky fue bastante evasivo sobre todo el asunto; esto es lo que dijo en una entrevista con la CNBC cuando le preguntaron sobre la financiación y la oferta pública inicial. 

"No necesitamos recaudar dinero, así que no hemos tenido prisa (por hacerlo público)". 

Todo lo que hizo fue una exageración sobre el 2020 y la apertura climática. Pero esa oferta pública inicial, junto con todo lo demás, tuvo que ser puesta en espera. 

El ahora y el futuro

Así que, todos sabemos lo que ha pasado en los últimos meses. Repasemos algunos números: El 80% de las reservas de alojamiento en todo el mundo han sido canceladas. La OMT predice que el turismo caerá, en un escenario conservador, alrededor del 60% en todo el mundo, si no es peor.

La mayoría de los mercados de Airbnb vieron caer las reservas en un 90%. Algunos anfitriones tuvieron todas las reservas de abril, mayo y junio canceladas.

Entonces, ¿qué ha hecho la Airbnb para lidiar con esta situación? En primer lugar, se ha enfrentado a la realidad. Su valoración, anteriormente a 36BN$ ha bajado internamente a alrededor de la mitad. Chesky anunció que se espera que los ingresos sean 800 millones de dólares menos que el año pasado. 

Para hacer frente a esta situación, la empresa logró recaudar dos rondas de financiación, cada una de ellas por un valor estimado de 1.000 millones de dólares. 

¿A dónde iría este dinero? Parte de él, 250 millones de dólares para ser exactos, irá a un fondo para anfitriones. Esto parece mucho, pero, es sólo para cubrir un porcentaje de las cancelaciones.

En cuanto a la IPO, no hay señales de que suceda pronto y los expertos están de acuerdo en que sería un mal momento para hacerlo público.

Luego vienen los despidos. A mediados de mayo, Airbnb despidió a 1900 empleados, el 25% de su personal; la decisión no fue fácil para Chesky, que tomó el camino más fácil, a los ojos de muchos. En su carta a los afectados, y al resto de la compañía, fue muy claro: no fue culpa de los empleados. Esto estaba más allá de lo que muchos podían comprender. 

Así que los afectados recibirán 14 semanas de sueldo más una semana más por cada año trabajado, podrán conservar sus ordenadores y tendrán ayuda en el proceso de búsqueda de un nuevo trabajo.

En cuanto a los altos ejecutivos, han reducido su salario en un 50% y Chesky no recibirá su salario en los próximos seis meses.

Cuando se trata de una reservación, se pone difícil aquí. La Airbnb envió comunicaciones detallando el proceso de reembolso, que estaba condicionado entre fechas, y en la mayoría de los casos solicitaba un reembolso completo. El proceso parecía fácil, pero muchos huéspedes dicen que en realidad es muy difícil. Los anfitriones presentan excusas y condiciones imposibles de cumplir, como obtener certificados médicos o cartas de los empleadores que declaran que es imposible viajar.

Esto nos lleva a los anfitriones: grandes y pequeños, han visto un completo cese de sus ingresos y muchos de ellos han dicho que las políticas en torno a esta crisis no se han orientado a sus beneficios ya que los reembolsos no los consideraron en absoluto. La reacción fue tal que Chesky tuvo que recurrir a las redes sociales para pedir disculpas y tomar más medidas, entre ellas el fondo de 250 millones de dólares.

Pero estas son acciones que no pueden compensar el impacto financiero que esta crisis ha generado y, de hecho, podría remodelar la forma en que vemos los alquileres temporales y las propias ciudades. ¿Recuerdan a todos los locales afectados por el aumento de los costos de la vivienda? Bueno, algunos expertos creen que son la clave para el futuro de la vivienda, ya que los apartamentos vacíos orientados al turismo podrían volver a ser apartamentos "normales".

Y esto no es una buena noticia para Airbnb, aunque Chesky ha declarado repetidamente que los viajes volverán, y que será diferente. Para él, las reservas locales e hiperlocales serán la norma al principio, los viajes de ocio superarán con creces a los viajes corporativos y Airbnb estará allí, con nuevas y más estrictas políticas de limpieza.

La Organización Mundial del Turismo está parcialmente de acuerdo con él, ya que estima que los viajes se recuperarán finalmente a finales de año, a medida que las fronteras se abran gradualmente. Pero esto podría no ser suficiente. Airbnb tiene mucho en contra: ha tenido que canalizar gran parte de su inversión para cubrir los costos, los gobiernos se resisten a su presencia y el futuro de los viajes sigue en el aire. 

Así que, eventualmente podría no llegar nunca. Pero, ¿otra plataforma reemplazará a la Airbnb? Tal vez. Entonces, deberías empezar a desclasificar tu sala de estar. 

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