America Online (AOL): Una historia caótica
Bernardo Montes de Oca
28 de julio de 2020
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America Online (AOL): Una historia caótica

Bernardo Montes de Oca
28 de julio de 2020
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America Online fue una compañía que ayudó a dar forma a la Internet tal como la conocemos hoy en día.

Se convirtió en un gigante del mundo de Dotcom e incluso fue parte de la mayor fusión corporativa de la historia.

Pero, al igual que fue genial, fue defectuoso.

America Online pasó de ser el mayor jugador del mercado a una integración de bajo rendimiento. ¿Cómo? Hoy en día, tenés correo, y se trata de America Online.

AOL: Comienzos humildes y visionarios

En 1983, nació Control Video Corporation (CVC), la idea de William Von Meister que, en definitiva, era un Conde. CVC sólo tenía un producto: GameLine, y era visionario. Un servicio de alquiler de juegos online para el Atari 2600.

Por cierto, si quieres ver la loca historia de Atari, haz clic en el siguiente enlace.

GameLine permitía a los usuarios descargar temporalmente los juegos y llevar un registro de las puntuaciones más altas.

Esto fue un juego en línea. ¡En 1983!

Tal vez la idea se adelantó a su tiempo porque el CVC no despegó realmente. Pero Von Meister contrató a un jugador clave en el futuro de AOL: Steve Case, que se unió como consultor de marketing.

El CVC quebró un año después. Pero, en 1985, con Case en la mezcla, Servicios de Computación Cuántica se levantó de las cenizas de CVC.

Esta empresa creó Q-Link, para los ordenadores Commodore 64 y 128. El software fue descrito como una fuente "útil, asequible, de fácil acceso y entretenida" para noticias, mensajería, bibliotecas y juegos.

Este modelo fue un éxito, así que en 1988, Quantum creó el PC-Link para... PC's y AppleLink para, bueno, para Apple. Pero la relación con Apple cayó un año después, así que Quantum renombró AppleLink a America Online. Y aquí está la magia detrás de un nombre. A diferencia de su competidor Compuserve, que sonaba muy tecnológico, America Online era atractivo, dirigido a aquellos que no eran expertos en tecnología.

Estos programas no estaban nada mal: mensajería, transferencia de archivos, incluso juegos masivos en línea y juegos por correo electrónico. Que eran una cosa en ese entonces.

Esto, claro está, fue antes de Internet, y los usuarios eran escasos. Los expertos estiman que unos 500 000 en los primeros años en línea.

Así que, con un mercado tan pequeño, la idea de Quantum era prometedora: por una cuota modesta, el usuario tenía acceso a una serie de servicios, incluso gráficos de color personalizados y sonido. Y funcionó.

AOL: El auge de la Internet

En 1990, Internet estaba a punto de entrar en erupción y Quantum se mantenía al día.

Basándose en el éxito de los años 80, Case cambió el nombre de Quantum a America Online en 1991 y la base de clientes creció anualmente. En 1993, America Online tenía unos 200 mil suscriptores.

Además, había creado su propia dirección de correo electrónico y una versión para Windows. Pero lo más importante, ahora podía acceder a Internet.

Aquí es donde debemos profundizar en un par de detalles. 

Primero, hay una cosa llamada Usenet, y para entender lo que es, veamos la propia definición de Usenet: Su principal propósito es ofrecer una red donde los usuarios pueden publicar información libremente, que luego se distribuye.

Usenet se usó por primera vez, con gran éxito, en universidades y grupos de investigación. Y las clases comenzaron en septiembre, así que los usuarios veteranos esperaban entrenar a los nuevos usuarios en un mes, luego aprendieron las reglas o se fueron.

Luego está Jan Brandt. En 1993, fue contratada como VP de Marketing, y Steve Case le dijo una cosa: aumentar la base de suscriptores. Y se lo tomó muy a pecho. 

Verá, en ese momento, AOL envió discos de prueba gratuitos a la gente que los pidió.

Entonces, Brandt dijo: ¿por qué no le damos discos de prueba a TODOS? Bueno, no a TODOS, pero casi.

Su primer plan era invertir 250 mil dólares en el envío de discos por correo. Y esto funcionó con un 10% de aceptación, en algunos lugares llegando al 18%. Lo cual era realmente bueno.

Así que, ella hizo todo lo posible, pero, ahora, con CDs y no sólo con el correo. No. Los puso en todos los catálogos, revistas de aviones y cajas de cereales disponibles. En algún momento, la mitad de los CDs producidos en el mundo tenían un logo de America Online.

¿El costo? 300 millones de dólares.

Loco, sí. Pero funcionó. 

America Online tenía un nuevo suscriptor cada seis segundos. Y, esos suscriptores tenían una vida promedio de 25 meses, con cerca de $350 de ganancia por usuario. Además, pasaron de 200 mil a 25 millones, una década después. 

Ahora, volvamos a Usenet porque MUCHA gente tuvo acceso a ella.

Así que, en septiembre de 1993, no fueron sólo los estudiantes universitarios e investigadores los que comenzaron a utilizarlo. Sino también, Joe, que nunca había usado los foros.

Tanta gente se registró, que Usenet se estrelló. No había forma de controlar la etiqueta, la gente inundaba los foros con preguntas y la calidad de las discusiones se desplomó. Se llamó el septiembre que nunca terminó.

Y así es como America Online crecería; imperfecta.

AOL: El crecimiento y el crecimiento...

Robert Pittman es un nombre clave en el crecimiento de America Online. Se convirtió en CEO en 1996 y llegó a acuerdos de contenido con grandes marcas como el Museo Smithsonian, National Geographic, Discovery Networks.

Luego pasó a la ofensiva, comprando productos como los motores de búsqueda (que con el tiempo se convertirían en America Online Search), WebCrawler en 1995, y eWorld en 1996. 

America Online ahora tenía noticias, deportes, juegos y muchos suscriptores. Alcanzó más de 25 millones de suscriptores en 1998. Pero fue el acuerdo de Netscape, en 1999, lo que los separó.

Netscape fue, a finales de los 90, uno de los, si no el más usado, navegador de Internet del mundo. Aunque no era barato. El trato les costó $4.2BN, pero ahora, America Online tenía un gran software y presencia garantizada en casi todas las computadoras. Y sí, hubo algunos errores.

En diciembre de 1996, la compañía cambió de una tarifa por hora a una tarifa mensual, lo que significaba una conexión permanente. Algo así. Debido a que tanta gente se conectó, los servidores se colapsaron.

Irónicamente, muchos suscriptores no pudieron usar la Internet debido a la sobresaturación, y dejaron de usarla por completo.

¿Esos CDs? Algunos incluso terminaron como frisbees, y otros como coleccionables! Así que no los tires.

Tal fue la crisis de sobresaturación que el propio Case lanzó un anuncio para calmar a los usuarios.

Pero America Online todavía tenía hambre de más. Tan hambriento que se disparó a sí mismo en el pie.

AOL: La fusión

La peor fusión de la historia de la empresa. 

Así es como los expertos llaman a la fusión entre America Online y TimeWarner. No es bueno, ¿verdad?

America Online era el gran jugador de las puntocom y las compañías de internet estaban en auge. Así que los inversores buscaron con confianza más dinero en otros mercados.

Luego está Time Warner, una compañía de medios masivos que frustradamente trató de ser parte de este mundo en auge pero fracasó. Su punto fuerte: presencia en muchos hogares.

Los hogares e Internet: una pareja aparentemente perfecta hecha en el cielo.

Así que, normalmente uno pensaría en 4 o 5 mil millones de dólares como máximo, ¿no?

Este trato fue por no menos de $165 BN. 

Sólo deja que eso se hunda. Hoy en día, ese trato por sí solo sería el 56% del PIB del mundo.

Pero fracasó miserablemente, desde el principio.

Ambas compañías no pudieron encontrar un terreno común, sus culturas chocaron y, sólo meses después de la fusión, el mundo cambió. Malo.

AOL y la burbuja de Dot Com

Los años anteriores al 2000 estuvieron llenos de especulaciones sobre las compañías de Internet. De 1995 a principios de 2000, NASDAQ subió alrededor de 400%, gracias en gran parte a las compañías de puntocom.

Las acciones aumentarían un 1000% en valor o más, la gente dejaría sus trabajos para aventurarse en el comercio de todo el día, y los inversores estaban repartiendo mucho dinero, sin hacer preguntas. Los Dotcoms incluso pujaron por anuncios de la Super Bowl, algo inaudito en ese momento.

Pero muchas de esas compañías no estaban obteniendo beneficios. De hecho, sangraban dinero y eran plenamente conscientes de ello. Optaron por crecer en lugar de buscar ganancias y, crecieron, lo hicieron.

En el pico, algunas acciones se abrieron al 400% del valor inicial, Qualcomm aumentó 2619%, y los informes bursátiles se parecieron más a las películas. Es que el dinero es finito, y la gente lo sabía: algunas advertencias se remontan a 1996. Pero nadie escuchó.

El insostenible mundo de las punto-com se derrumbó. 

En noviembre de 2000, la mayoría de las compañías de Internet habían perdido cerca del 80% del valor de sus acciones.

Los daños estimados fueron de unos 1,7 billones de dólares perdidos. 

Justo después de que America Online invirtiera 165 BN en la fusión. La publicidad se desvaneció, sus acciones cayeron de 56 a 14 dólares, y en 2002, tuvo que cancelar 99 BN, el doble de lo que la gente esperaba. Esta fue la peor cancelación en la historia de la empresa, y las pérdidas ascenderían a 200 BN.

America Online, siempre rompiendo records! Pero esta no fue la ÚNICA razón por la que se derrumbó.

AOL: Un fracaso para cambiar

En resumen: America Online era demasiado lenta.

Se centró en la Internet de acceso telefónico, mientras que el mundo cambió a la banda ancha.

Y America Online intentó aventurarse en ello, sin éxito. Tal vez estaban demasiado confiados. Después de todo, en el 2000, el 50% de los hogares en América tenían Internet, pero sólo el 3% tenía banda ancha.

Pero había otras opciones, como Yahoo y Explorer. Y la banda ancha significaba una conexión permanente. Así que, si era lento para reaccionar, entonces ¿quién reaccionaba rápidamente? ¡Todos esos usuarios!

Antes de la fusión, America Online tenía más de 30 millones de suscriptores y en 2007 esa cifra era de 10,1 millones.

Y los tiempos eran agitados. Case se fue como presidente, luego en 2002, Pittman se fue como CEO. Fue reemplazado por Jonathan Miller, que luego fue reemplazado por Randy Falco. A su vez, fue reemplazado por Tim Armstrong en 2009. 

Cada CEO trajo su estrategia para tratar de salvar un barco que ya se estaba hundiendo, y la empresa pasó por varios cambios.

En 2006 se convirtió en AOL y el foco fue la publicidad en línea. Incluso Google participó, comprando el 5% de la participación de AOL por $1BN con la esperanza de ayudar en la transición a la banda ancha. 

En su desesperación, incluso hicieron que el correo de AOL y AIM, sus productos estrella, fueran gratuitos. Pero la competencia era demasiado dura.

Así que, sólo ocho años después de la mayor fusión de la historia, en 2008, Time Warner se divorció de AOL.

AOL post-fusión 

El valor de AOL se desplomó a unos 5,5 BN y ahora era una empresa independiente. Pero, al menos, tenía un objetivo claro: el contenido.

Y Armstrong no mostró signos de desaceleración. Pero su ocupación era caótica. En 2009, AOL compró Bebo, una red social, por 850 millones de dólares.

Ese mismo año, compró Patch, un sitio de noticias, para ayudar a ganar tracción en el contenido con respecto a los negocios, las noticias y los medios.

Pero, en 2010, Armstrong vendió a Bube (supuestamente por sólo 10 millones de dólares). Luego, en 2011, AOL compró el Huffington Post en 2011. 

Se aventuraron en el cine porque, ¿por qué no? Y, en 2012, crearon una serie de documentales centrados en mujeres exitosas en industrias dominadas por hombres.

Luego vendieron más de 800 patentes por 1.100 millones de dólares a Microsoft, de todos los lugares. 

Y todavía tenían, en ese momento, suscriptores de marcación. Cerca de 2 millones de ellos. ¿Qué? 

Pero, al proporcionar todo lo que vendedores y compradores necesitaban en una plataforma, este caos parecía funcionar. Para el tercer trimestre de 2014, AOL tenía 271 millones de dólares en ingresos.

De nuevo, no todo es diversión y juegos. Patch, el sitio de noticias, perdió su dinero, así que Armstrong vendió parte de él. Y sí, fueron nominados a un Emmy, así que...

Sí, Armstrong había logrado mantener a flote a AOL comprando otras empresas, pero AOL ya no estaba en la cima de la cadena alimenticia. Así que, inevitablemente, una compañía más grande lo compraría.

En 2015, Verizon repartió 4.4 BN para AOL.

¿La razón por la que? Al igual que AOL en el pasado, Verizon quería ser la única fuente para todo. 

Después de la compra, AOL se dedicó por completo a la publicidad digital, el marketing y la gestión de audiencias, y en 2017 se fusionó de nuevo. Verizon compró el negocio principal de Yahoo y fusionó los dos antiguos gigantes en una división llamada Juramento.

Pero el juramento tendría sus propios tiempos difíciles. En 2018, Verizon canceló 4,6 mil millones de dólares del valor de Juramento. 

La razón: La competencia era demasiado dura.

Finalmente, Armstrong había tenido suficiente. Se fue como CEO y ahora, AOL permanece como la división de una división. ¿Es relevante? Probablemente no. Pero solía serlo.

De hecho, fue tan relevante, que estoy seguro que la hija del dictador nigeriano, la que tiene mucho dinero, usó un CD de AOL para enviar esos correos electrónicos. Así de relevante era.