El mayor esquema Ponzi de la historia de Wall Street: Bernard Madoff
David Marín
3 de noviembre de 2020
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El mayor esquema Ponzi de la historia de Wall Street: Bernard Madoff

David Marín
3 de noviembre de 2020
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En 2007, el fraude financiero más masivo de la historia moderna llevaba décadas en marcha. Miles de millones de dólares habían ido a parar a una única empresa de Wall Street, en la que inversores de toda clase y de todo el mundo confiaban su dinero.

Ese fondo de élite fue gestionado en última instancia por uno de los estafadores más conocidos del mundo: Bernard L. Madoff, un empresario de Queens, Nueva York.

Pero entonces llegó el desplome del mercado inmobiliario estadounidense e hizo la tormenta perfecta en 2008. Sólo entonces, el fraude masivo que Madoff había construido no pudo sostenerse por más tiempo y se desmoronó.

Un desastre de 64.000 millones de dólares que dejó una tragedia inconmensurable para miles de víctimas, orquestado por un sociópata de Wall Street que está cumpliendo una condena de ciento cincuenta años de cárcel.

Esto es Company Forensics: el esquema Ponzi de Bernard Madoff.

Madoff, el sociópata 

Recientemente, en junio de 2020, un juez federal denegó la petición de Madoff de ser liberado anticipadamente de la cárcel. Él ha pasado los últimos once años en la cárcel y tal vez morir de insuficiencia renal a los 82 años. Pero el juez de circuito Denny Chin declaró lo siguiente:

"Cuando sentencié al señor Madoff en 2009, mi intención era plenamente que viviera el resto de su vida en prisión (...) nada ha ocurrido en los 11 años transcurridos desde entonces para cambiar mi pensamiento".

No es frecuente ver que criminales de cuello blanco de alto perfil reciban estas sentencias, pero parece que Madoff fue el punto en el que la justicia trazó la línea en aquel entonces.

Uno de los argumentos del juez es que, a pesar de que Madoff se declaró culpable de 11 cargos federales, nunca admitió realmente su responsabilidad ni mostró arrepentimiento por el alcance total de su delito.

Una definición general de sociópata es la de alguien con un trastorno de la personalidad, actitudes y comportamientos antisociales extremos y falta de conciencia. El juez Chin ha dicho que Madoff:

"...nunca tuvo verdaderos remordimientos, y sólo lamentaba que su vida, tal como la conocía, se derrumbara a su alrededor".

Entonces, ¿qué hizo? En pocas palabras, Madoff cogió el dinero de familiares, amigos, organizaciones benéficas, fondos de pensiones, bancos e inversores de todo tipo, que confiaron en él, y se lo cargó todo. 

Miles de personas fueron estafadas con su dinero para la jubilación, sus ahorros de toda la vida, sus fondos para la universidad, o simplemente con el dinero que le dieron a Madoff, creyendo que él lo mantendría a salvo y les daría algún rendimiento con el tiempo. 

El mayor fraude Ponzi de la historia

Un esquema Ponzi funciona así: consigues que la gente invierta su dinero en tu negocio, de modo que obtienes tus beneficios y les devuelves su inversión original. Hasta aquí, todo bien. 

Pero, la verdad es que no haces nada para obtener beneficios. Tomas el dinero y obtienes más consiguiendo que más gente invierta. Luego utilizas los nuevos fondos para pagar a los antiguos inversores. Y también para pagar tus facturas, por supuesto.

Así, el ciclo continúa mientras se pueda arrastrar a nuevas personas y gestionar las retiradas de los inversores que legítimamente quieren recuperar su dinero. 

Es un tipo de fraude financiero común, pero Madoff llevó a cabo el esquema Ponzi más masivo y complejo de la historia, una red global de todo tipo de inversores.

Es difícil decir cuándo empezó el fraude, pero Bernie Madoff comenzó su historia en Wall Street en los años sesenta, cuando fundó la empresa Bernard L. Madoff Investment Securities LLC. Era una empresa legítima y modesta que negociaba con acciones de un céntimo. 

Se involucró en las nuevas tecnologías que ayudaron a evolucionar los mercados hacia la era digital, y acabó siendo un pionero de los primeros años de la bolsa de valores NASDAQ, donde incluso fue presidente. 

Todo eso le dio prestigio y poder en el mundo financiero. Años después, acabó dedicándose a una especie de negocio de asesoramiento de inversiones bajo cuerda, en el que las cosas pueden haber empezado a ser imprecisas. 

Pero, por supuesto, había un aura de exclusividad y sofisticación para los afortunados que podían invertir con Bernie. 

Tanto si se trata de inversores domésticos de la acaudalada comunidad de Palm Beach, como de celebridades de Hollywood como Larry King o Kevin Bacon, instituciones financieras europeas o simplemente inversores independientes, todos ellos confiaron en Madoff para que hiciera su magia comercial y cuidara de su dinero.

Otros fondos de cobertura de Wall Street se convirtieron en alimentadores del fondo principal de Madoff, introduciendo nuevas cohortes de inversores y alimentando cientos de millones en el esquema Ponzi. 

Y aceptaba el dinero de cualquiera. Fue sistemáticamente tras numerosas organizaciones benéficas por un par de razones cínicas. En primer lugar, estas instituciones no son propensas a solicitar retiradas de dinero inesperadas, como podrían serlo otros inversores independientes. 

En segundo lugar, cometió un fraude por afinidad al dirigirse a grupos afines, como las comunidades religiosas o étnicas. Siendo judío, se dedicó a desmenuzar varias instituciones de su sociedad. 

Uno de los casos más emblemáticos fue el de la Fundación Elie Wiesel, del autor del premio Nobel y superviviente del holocausto, que perdió unos 15 millones de dólares en la estafa.

En retrospectiva, uno se pregunta cómo nadie pudo ver las mentiras de Madoff. Pero no se les puede culpar. La respuesta es que todos cayeron en su reputación, y en su secreto para ganar siempre las operaciones, de alguna manera.

Los inversores y las instituciones creyeron alegremente en los informes mensuales consistentes que Madoff fabricaba para ellos, en los que contaba un cuento de hadas de rendimientos siempre crecientes y constantes de sus operaciones. Líneas perfectas, con ángulos de 45º, siempre ascendentes en los gráficos.

Pero había un hombre persistente que trabajaba para una empresa de inversiones de la competencia, y se hartó de los números perfectos de Bernie. 

Un largo camino hacia la justicia

Ese hombre era Harry Markopolos, un antiguo ejecutivo del sector de valores, contable forense e investigador de fraudes financieros. Él y su equipo habían calculado los números y estaban seguros de que Madoff estaba llevando a cabo un enorme esquema Ponzi.

La magia de Madoff no cegó a Markopolos, y sabía que era imposible estar siempre en el lado ganador de las operaciones bursátiles como Madoff informó. Era demasiado bueno para ser verdad. 

De hecho, nada de eso era cierto. Madoff nunca ejecutó una sola operación con todo ese dinero. Esos informes mensuales de operaciones siempre ganadoras, con acciones de empresas prestigiosas, eran todos falsos. Falsos. Fugazi. 

Markopolos presentó pruebas a la Comisión de Valores de Estados Unidos, la SEC, ya en el año 2000. No ocurrió nada, así que volvió a hacerlo en 2001.

Tras unas auditorías rutinarias e intrascendentes, la SEC supuestamente no encontró nada malo en los negocios de Madoff y dio luz verde a más personas para que siguieran dándole dinero. 

La SEC es la agencia federal fundada tras la crisis financiera de 1929 para restablecer la confianza de los inversores poniendo fin a prácticas engañosas como la manipulación de las acciones. O los esquemas Ponzi. Sin embargo, no hicieron nada con las pruebas que Markopolos reunió para ellos. 

Durante casi una década, insistió en darles todo lo que necesitaban para descubrir la estafa y evitar que llegaran más víctimas. ¿Recuerda la paliza que recibió la SEC por parte del Congreso de Estados Unidos cuando el escándalo estalló al borde de la crisis financiera?

Así es; se necesitó una gran crisis económica para exponer las mentiras de Madoff. El año 2008 fue testigo de una de las peores crisis bancarias mundiales de la historia, con el colapso de símbolos de Wall Street como Lehman Brothers, Bear Stearns e instituciones financieras de todo el mundo.

Fue el fin de una era de obscena codicia y corrupción en las instituciones financieras. O al menos eso esperamos. 

Los banqueros se volvieron codiciosos y asumieron grandes riesgos durante años para obtener grandes beneficios y bonificaciones. En aquella época concedían hipotecas a cualquiera sin hacer ninguna pregunta. Sólo querían prestar dinero y luego beneficiarse de esos préstamos en el mercado de valores. 

El lema era "¿quién no paga su hipoteca?". Basándose en eso, los bancos obtuvieron sucias ganancias con los préstamos. Una transacción inicial de uno o dos millones de dólares se convirtió en cientos de millones como si nada, utilizando instrumentos financieros controvertidos y hechos a medida.

Todo eso llevó al estallido de una burbuja financiera de billones de dólares que no existía. Todo se vino abajo cuando la gente no pudo pagar sus hipotecas y salió a la luz el valor real de los activos.

En este sombrío panorama de recesión, los inversores del fondo Madoff pensaron que su dinero estaba a salvo y quisieron rescatarlo. Pero Madoff sabía que era el fin, ya que nunca podría tener la liquidez necesaria para devolver el dinero a tantos inversores. 

Mientras el mundo financiero se incendiaba, se tomó unos días para distribuir los últimos bienes entre las cuentas familiares y algunos valiosos clientes, antes de confesar a su familia. Al día siguiente, sus hijos lo entregaron a las autoridades. Era el final.

Una tragedia de Shakespeare

Como en una tragedia de Shakespeare, en la saga de Madoff había riqueza, drama familiar, corrupción y muerte.

Sus dos hijos han fallecido. Mark, el menor, se suicidó a finales de 2010, en el segundo aniversario de la detención de su padre. Se ahorcó en su apartamento de Manhattan, junto a la habitación donde estaba su hijo pequeño. 

Andrew, el mayor, murió a los 48 años tras una larga batalla contra el linfoma. Ambos habían cortado los lazos con su madre, Ruth Madoff, tras el escándalo. Ella fue especialmente criticada por intentar retener parte del dinero que Madoff había trasladado a cuentas familiares.

El papel de la familia de Madoff en el fraude fue una zona gris durante mucho tiempo. Al principio, todo el mundo asumió que su esposa e hijos lo sabían todo y eran cómplices. Pero no lo eran. Sólo eran más de las víctimas que Madoff consiguió mantener en la sombra. 

Los dos hijos trabajaban en la parte legítima del negocio, en los pisos 19 y 18 del emblemático edificio Lipstick de Nueva York. Madoff dirigía el fraude en el medio, pero ni siquiera tenían la tarjeta de seguridad necesaria para acceder al piso 17. Cada vez que sus hijos, o cualquier otra persona, se enfrentaban a Madoff con preguntas, éste se enfadaba y eludía las respuestas, argumentando que no necesitaban saberlo. Y, por supuesto, nadie quería molestar a Bernie, así que dejaban de hacer preguntas. 

Seguro que debía de haber banderas rojas por todas partes, pero su familia estaba acostumbrada a ver a su padre alabado como una eminencia de Wall Street, no acusado de realizar estafas.

Las declaraciones falsas de Madoff, que representaban lo que los inversores creían poseer, suponían un saldo total de aproximadamente 64.000 millones de dólares. En una serie de pagos, obtenidos mediante acciones legales, las víctimas han recuperado 9.160 millones de dólares, más de la mitad de los 17.500 millones de dólares supuestamente invertidos.

Así que, eso es bueno. Pero la gente sólo puede esperar recuperar su inversión original. Todos los rendimientos que Madoff les prometió durante años y con los que contaban nunca existieron.

Según The Guardian, el abogado de Madoff ha dicho que le quedan 18 meses de vida, dado su estado de salud. Y todo indica que fallecerá en prisión, tal y como sentenció el Tribunal Supremo.

A pesar de las reformas que se han hecho a la ley, y de la esperanza de que estas cosas no vuelvan a suceder; parece que el fraude es algo inevitable en estas altas esferas financieras, y es probable que algunos de ellos estén funcionando en Wall Street mientras hablamos.  

¿Crees que alguna vez veremos otro Madoff?