Patinetes Bird: ¿el fin de los patinetes eléctricos?
Bernardo Montes de Oca
17 de noviembre de 2020
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Patinetes Bird: ¿el fin de los patinetes eléctricos?

Bernardo Montes de Oca
17 de noviembre de 2020
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Company Forensics - Aprenda de los errores de las empresas financiadas con capital riesgo startups | Product Hunt

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Quería cambiar los desplazamientos al trabajo: una tarea nada fácil. Y lo haría con patinetes eléctricos. 

En poco más de un año, alcanzó una valoración de mil millones de dólares e inundó las ciudades con sus productos. Con un director general disruptivo, el producto adecuado y una actitud de " hazlo primero y pregúntalo después ", esta empresa estaba en camino de lograr su objetivo. 

Pero el año 2020 avanzó. La crisis sanitaria mundial puso el transporte patas arriba y reveló lo que ocurría a puerta cerrada. Parecía sacado de una película, pero era la vida real. 

En este episodio de Forensics, hablamos de una joven y prometedora empresa con un lado oscuro: Bird. 

Orígenes

 

Conoce a Travis VanderZanden, fundador y director general de Bird. Su madre era conductora de autobús en Atlanta y tenía que llevarle en las rutas porque era madre soltera. 

En lugar de jugar con otros niños, Travis fue más bien testigo de lo bueno, y lo malo, del transporte público. 

Desde muy joven se dio cuenta de que el transporte te llevaba de A a B, pero no lo hacía de forma eficiente. Esa experiencia, según sus propias palabras, le preparó para Bird.

Pero no se lanzó directamente al transporte. Después de la universidad, trabajó para Qualcomm y luego para una empresa llamada Yammer, bajo el mando del fundador David Sacks. 

Estos dos congeniaron, y aunque dejó Yammer en 2013 para fundar su propia empresa, Cherry, un servicio de lavado de coches a la carta, Sacks se acordaría de él. 

Finalmente, Lyft compró Cherry en 2014, y VanderZanden entró en Lyft como director de operaciones. Su permanencia allí fue exitosa al principio, pero luego surgieron tensiones. En resumen, quería más poder pero no lo consiguió. 

Dejó la empresa. Pero, ¿adivina dónde acabó? Así es: Uber. 

Lyft no estaba contento. Después de todo, era su director de operaciones y podía revelar secretos al mayor competidor de Lyft. Pero VanderZanden dijo que no lo haría, y tú le creerías, ¿verdad? 

Bueno, Lyft no lo hizo. De hecho, lo demandaron por violar los acuerdos de confidencialidad. Al final llegarían a un acuerdo fuera de los tribunales. Pero, recuerda esta actitud de oops, pasé por alto mi error

Finalmente, dejó Uber porque quería pasar más tiempo con su familia, y no había planeado crear otra empresa. Simplemente ocurrió. 

Cerca de la Navidad de 2016, le compró a cada una de sus dos hijas una bicicleta, pero ellas prefirieron unos viejos patinetes que tenían. 

¿Reaccionarían los adultos de la misma manera? Compró varios patinetes para probarlos y se topó con el Xiaomi M365.

Le encantaba. Para él, este patinete era tan elegante; era como si el propio Steve Jobs lo hubiera diseñado. Él y su mujer llevaron los nuevos patinetes al paseo marítimo de San Diego, donde los adultos, los adultos de verdad, le pedían que montara en el patinete. ¿Dónde has conseguido esto? ¿Cómo puedo conseguir uno?

VanderZanden tuvo su momento Eureka. 

Cambiando el mundo, un scooter a la vez

Para él, todo estaba muy claro. Los desplazamientos eran ineficaces. 

"¿Por qué utilizamos dos toneladas de metal para mover cuerpos de 70 kg mientras que algo que pesa 16 kilos como un e-scooter puede hacer el trabajo igual de bien? Y ¿por qué estamos regalando tanto espacio en las ciudades a los coches?".

Se obsesionó con la idea y se puso en contacto con su antiguo jefe, David Sacks, para convencerle de que se uniera a su visión de los desplazamientos al trabajo: los scooters compartidos. 

Sacks se mostró cauto. Las dos primeras startupsde VanderZanden no habían llegado a ninguna parte, y la idea parecía ridícula: la gente podía alquilar los scooters y, una vez que hubieran terminado de usarlos, simplemente dejarlos allí. Donde fuera. 

Parecía una locura. Pero otros creyeron en la idea. Goldcrest Capital vio suficiente potencial para financiar la ronda inicial con 3 millones de dólares. Así que, ahora, tenía el dinero. Y aunque el comienzo fue positivo, no sería un camino de rosas.

Prácticas empresariales interesantes

Cualquier persona mayor de 18 años con un carné de conducir válido podía hacerse con un patinete por 1 dólar y pagar 15 céntimos por minuto de uso. Pero, para conseguir que la gente los montara, Bird era un poco turbio. 

Bird empezó a descargar patinetes en Santa Mónica, y a los lugareños con sandalias les encantaron. Pero la empresa no había pedido permiso. De hecho, VanderZanden sólo escribió al alcalde presentándose después de la llegada de los patinetes. 

Bird, prometió, era la nueva y emocionante estrategia de movilidad para Santa Mónica. 

El alcalde no estaba tan emocionado. 

"Si te refieres a esos patinetes que hay por ahí, hay algunas cuestiones legales que tenemos que discutir". Yikes. Al menos, fue educado. 

Su reacción, en cambio, fue todo lo contrario. La ciudad presentó una denuncia, con nueve cargos penales contra la empresa. ¿Pero por qué? 

Los patinetes se encuentran en una zona gris de regulación. Algunas ciudades los permiten, otras no. Hay estados que exigen el uso del casco, mientras que otros no. Y, además, los conductores no utilizaban los patinetes adecuadamente. Los dejaban donde querían: aceras, plazas de aparcamiento, parques, etc. 

Pero, para VanderZanden, no estaban haciendo ningún daño. Todo lo que dijo fue: "Hacemos que los desplazamientos sean divertidos y tenemos un impacto positivo".

Sin embargo, Bird respondió a las acciones legales. Pagó 300 000 dólares en multas, consiguió permisos, redujo la velocidad máxima de 22 km/h a 15 km/h y empezó a ofrecer cascos gratuitos

También prometieron recoger los patinetes dispersos al azar después de las 8 de la tarde y reponerlos por la mañana. 

Crecer y crecer

La empresa tomó impulso y quiso replicar este fenómeno en todo Estados Unidos. 

Pero no habían acabado con Santa Mónica. A principios de 2018, Bird inundó la ciudad con 1.000 patinetes y afirmó que 50.000 personas los utilizaban. 

¿Le resulta familiar esta estrategia? Así es: es básicamente como operan Uber y Lyft. Primero, entrar, luego negociar. Me pregunto de dónde ha sacado eso. 

Los californianos adoraban sus scooters. Algunos incluso los conducían hasta el aeropuerto de Los Ángeles o el centro de la ciudad. Y los inversores querían participar. En octubre de 2017, Craft Ventures invirtió 15 millones de dólares y, en marzo de 2018, Bird consiguió 100 millones más. 

En mayo de 2018, Bird había recaudado 150 millones de dólares en una ronda liderada por Sequoia Capital. La empresa alcanzó una valoración de 1.000 millones de dólares: la más rápida en alcanzar el estatus de Unicornio

Pero la cosa no quedó ahí. La gente quería formar parte del futuro de los desplazamientos, hasta el punto de que sólo cuatro meses después, Bird había alcanzado una valoración de 2.000 millones de dólares. Con semejante crecimiento, la empresa buscaba ampliar mercados como Canadá, Europa, Nueva Zelanda y América Latina. 

Las cosas dentro de Estados Unidos no iban tan bien. La expansión a otras ciudades fue un reto porque todos los estados tenían leyes y regulaciones particulares en relación con los patinetes. De hecho, esta parte de la ley es tan complicada que, en algunos casos, Lime (el mayor competidor de Bird) podía operar mientras que Bird no. 

Pero, el caos ha sido el campo de juego de Bird todo el tiempo, para bien o para mal. 

Altibajos

En septiembre de 2018, Bird ya estaba en 100 ciudades de Estados Unidos; tenía 2 millones de usuarios únicos y 10 millones de viajes. 

Incluso se saltaron la normativa de San Francisco comprando Scoot, una empresa que ya tenía todos los permisos para operar en la ciudad. 

Pero había algunos problemas graves. Por ejemplo, los propios scooters. El Xiaomi M365 se fabricó para el consumo, no para el alquiler, por lo que se estropeó en pocos meses. De hecho, con estos primeros modelos, Bird perdía dinero en cada viaje. 

Lo compensaron recaudando mucho dinero, y sacaron un nuevo modelo, diseñado internamente, más adecuado para el negocio del alquiler. 

Su nuevo scooter, el Bird Zero, abrió otra puerta: la venta de scooters. Luego lanzaron otro modelo, el Bird Two, y un híbrido de moto y ciclomotor llamado Cruiser. 

Pero aun así, la vida útil era de aproximadamente un año y, con un recorrido tan corto, muchos patinetes acabaron siendo basura. No hay más que ver este sitio de Instagram, apropiadamente llamado Bird Graveyard.

Luego vinieron los accidentes, e incluso las muertes. Pero VanderZanden restó importancia a esto, diciendo que los accidentes ocurren todo el tiempo y que los scooters en sí no mataron a nadie. 

Un año implacable

Bird ofreció un programa de alquiler mensual en ciudades como Miami, Barcelona y San Francisco para llegar a más clientes. Esto atrajo a algunos usuarios, pero algunos críticos encontraron el plan mensual incómodo. El scooter disponible era el modelo más barato, el Xiaomi, y era lento, con una capacidad de batería limitada, de unos 16 kilómetros, en lugar de 15. 

En el ámbito legal, la situación sigue siendo una mezcla de aspectos positivos. Ciudades como Milwaukee acabaron permitiendo el funcionamiento de los patinetes Bird. Nueva York permitía los scooters, pero no su alquiler, y ciudades europeas como París se estaban convirtiendo en centros de operaciones. De hecho, Bird había prometido 1.000 puestos de trabajo en la capital francesa. 

Incluso habían conseguido más dinero a principios de 2020. Pero nada podía preparar a Bird para lo que estaba por venir. 

La crisis sanitaria que azotó al mundo golpeó especialmente al transporte, y lo hizo con rapidez. Las calles vacías se llenaron de los cadáveres de la promesa de Bird de cambiar el mundo. La idea del transporte compartido desapareció de la mente de la gente. 

En una investigación, el New York Times reveló que los alquileres de scooters se redujeron cerca del 100%.

El sector de los scooters y las bicicletas ha visto desaparecer 1.000 puestos de trabajo en un abrir y cerrar de ojos. El mayor competidor de Bird, Lime, se retiró inicialmente del 99% de sus mercados en marzo, para volver lentamente a algunas ciudades. Los ingresos se agotaron.

Una industria que había luchado para sortear las leyes y reglamentos, ahora luchaba por sobrevivir. Y Bird no era una excepción. 

Negro y gris

De repente, VanderZanden canceló todas las reuniones quincenales (llamadas birdfams) y se volvió reservado. No hizo ningún esfuerzo por comunicarse con sus empleados, la mayoría de los cuales trabajaban desde casa. 

Entonces, de la nada, algunos empleados recibieron una invitación para una llamada de Zoom. Todo lo que decía era: Actualización de Covid-19. 

Cuando se conectaron, todo lo que pudieron ver fue un fondo gris. Era una llamada unidireccional. Una mujer empezó a leer un guión, pero su voz se entrecortó. Su discurso duró sólo dos minutos, y al final, 406 empleados de Bird habían perdido su trabajo. 

En el instante en que terminó la llamada, les desactivaron sus cuentas: no más correo electrónico, Slack ni ordenadores. 

Y lo que es peor, algunos empleados no pudieron conectarse y se enteraron por mensajes de texto. 

La dirección había pedido a un ingeniero que creara un comando que bloqueara instantáneamente todas las cuentas una vez terminada la llamada, y su nombre también estaba en la lista. Los empleados lo compararon con Black Mirror, pero no era ficción

"Debería pasar a la historia como un ejemplo de cómo no despedir a la gente, especialmente en un momento como éste".

Luego, cuando el polvo se asentó, muchos empleados hablaron. Según The Verge, los empleados llamaron a sus jefes bobos espeluznantes y a un grupo de chicos de fraternidad que parecían y sonaban igual y ganaban mucho dinero. 

Mientras tanto, VanderZanden desapareció. Al parecer, delegó el proceso de despido en Rebecca Hahn, la CCO. Ella era la voz que leía el guión. 

Cuando reapareció, no mencionó nada en su cuenta de Twitter, replicando su actitud de "hazlo y luego habla (sin disculpas esta vez)". Ahora está centrado en la venta de scooters más que en el programa de uso compartido. Bird incluso ha sacado nuevos modelos

Bird parece haber sobrevivido a esta crisis, por ahora. Pero la pregunta sigue siendo: ¿son un montón de patinetes desechables el futuro de los desplazamientos?