Boston Dynamics: La empresa que fabrica robots para sustituirnos
David Marín
15 de septiembre de 2020
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Boston Dynamics: La empresa que fabrica robots para sustituirnos

David Marín
15 de septiembre de 2020
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Company Forensics - Aprenda de los errores de las empresas financiadas con capital riesgo startups | Product Hunt

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Los robots son tan fascinantes como aterradores. La idea de que puedan ser exponencialmente mejores que los humanos en muchos aspectos y acaben convirtiéndose en una amenaza es simplemente inquietante. 

Pero también pueden llevar a resolver problemas críticos para la humanidad y mejorar nuestras vidas de maneras que ni siquiera imaginamos. 

La inteligencia artificial ya optimiza muchas actividades habituales de la gente de a pie. Interactuamos con ella sobre todo a través de nuestros queridos dispositivos, y es responsable de gran parte de cómo experimentamos Internet hoy en día.

Ahora, las nuevas generaciones de robots dotados de IA se enfrentan al futuro y son realmente alucinantes. Con ellos, la IA está tomando forma en el mundo físico con mayor regularidad y de forma más pulida.

Los robots que puedes ver matando humanos en las recientes series de Netflix, se parecen mucho a los robots que están disponibles en el mercado. Sí, puede que hayas visto ese episodio de Black Mirror en el que un perro robótico caza a la gente, y puede que notes el asombroso parecido con Spot, el nuevo perro robot de Boston Dynamics.

El parecido probablemente no signifique otra cosa que una licencia creativa de los creadores de la serie. Pero lo cierto es que empresas con visión de futuro como Boston Dynamics están introduciendo robots en nuestras vidas antes de lo que probablemente esperábamos.

Esta es la empresa responsable de Big Dog, el robot cuadrúpedo que apareció en esta especie de vídeo inquietante que el mundo vio por primera vez hace unos diez años. Se construyó para el ejército con el fin de ayudar a la infantería en terrenos demasiado abruptos para los vehículos, pero luego fue sacrificado.

Repasemos en este Company Forensics: Boston Dynamics. 

Hola, Spot

Unos cuantos robots más y un par de adquisiciones más tarde, y ahora son los responsables de Spot: el nuevo robot tipo perro que arrasó en Internet recientemente. Está disponible en el mercado por 75.000 dólares y provoca mucha fascinación, algunas respuestas y probablemente muchas más preguntas sobre el futuro.

Spot es una impresionante mezcla de ingeniería e inteligencia artificial, capaz de cierta autonomía para moverse interactuando con el entorno. Se controla a distancia, pero también se puede programar, y toma decisiones inteligentes mientras se desplaza, como evitar chocar con objetos aunque se le empuje a hacerlo.

Según TechCrunch, empresas como Ford ya están planeando probar Spot para cosas como el escaneo de almacenes, una de las muchas tareas que robots como Spot pueden optimizar. Sí, puede que más adelante hablemos de que los robots sustituyan a los humanos... pero, alerta de spoiler: ocurrirá.

Spot es el esfuerzo más significativo de Boston Dynamics para expandirse más allá de la Investigación y el Desarrollo, y llevar la innovación al mercado de consumo. Este puede ser el primer paso en una nueva dirección para la empresa bajo el ala del gigante japonés Softbank. 

Así pues, hablemos de cómo Boston Dynamics ha llegado a este punto, de lo que ha pasado en esos dieciséis años entre Big Dog y Spot, y de cómo se ve el futuro a partir de ahora.

Robots militares del MIT

Marc Raibert es el cerebro de la empresa, y todo empezó como una escisión del Instituto Tecnológico de Massachusets, en 1992. 

Como suele ocurrir con la tecnología de vanguardia, Boston Dynamics fue financiada en primer lugar por organismos militares como la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa, o DARPA.

Big Dog fue creado en 2004, y por aquel entonces fue considerado "el robot con patas más ambicioso del mundo". Era capaz de mover 340 libras a 6 kilómetros por hora junto a soldados que caminaban. Sus cuatro patas lo hacían más versátil que los vehículos con ruedas para atravesar terrenos difíciles. 

Supuestamente se desestimó por ser demasiado ruidoso para los escenarios de combate. También trabajaron en otros contratos, como la sustitución de los vídeos de formación naval por simulaciones informáticas interactivas en 3D, para la División de Sistemas de Formación del Centro Naval de Guerra Aérea.

Google se mete con los robots

A finales de 2013, la empresa fue adquirida por Google en un acuerdo no revelado. Fue la guinda para Google, ya que en pocos meses había adquirido otras siete empresas centradas en la robótica y startups,. Todo parecía indicar que Google se lanzaba a la robótica. 

Un gran plan requería un gran líder, por lo que se puso a Andy Rubin al frente de esta división robótica. Rubin es, entre otras cosas, uno de los principales cerebros de Android, al que se atribuye en gran medida su éxito masivo.

Todo parecía indicar que un futuro emocionante para Google acababa de empezar. Tenían previsto que Rubin liderara este "moonshot". Dijo al New York Times en aquellos días:

"Como cualquier moonshot, hay que pensar en el tiempo como un factor... Necesitamos suficiente pista de aterrizaje y una visión de 10 años".

Pero las cosas dieron un giro inesperado cuando abandonó la empresa en 2014, poco después de las adquisiciones y los planes optimistas, debido a las acusaciones de mala conducta sexual de al menos dos empleados de la empresa, según un informe del New York Times.

Fue un golpe bajo para los planes de Google en materia de robótica, y las cosas no parecen haber tomado una dirección clara desde entonces.


De Google a Softbank

El equipo de Boston Dynamics había seguido cumpliendo algunos de sus contratos en curso con agencias gubernamentales y seguía orientado al futuro a largo plazo. Siguieron trabajando en robots como el antropomórfico Atlas o Wild Cat, un robot que corre rápidamente.

Google, por su parte, había expresado su reticencia a ser un contratista militar y, al parecer, tuvo problemas para encajar la empresa en un plan de generación de ingresos. No hubo consenso a la hora de decidir la dirección que debía tomar Boston Dynamics y Google acabó casi poniéndola a la venta. 

Se especuló con que Amazon o Toyota estarían interesados en comprarla, pero a principios de 2017, el Goliat japonés Softbank la adquirió como parte de la apuesta a largo plazo del grupo por la robótica. 

Softbank es un conglomerado empresarial multinacional con sede en Tokio, propietario de participaciones en muchas empresas tecnológicas, energéticas y financieras. También gestiona el Vision Fund, el mayor fondo de capital riesgo del mundo centrado en la tecnología, de unos 100.000 millones de dólares.

El fundador y consejero delegado, Masayoshi Son, dijo sobre la adquisición: "La robótica inteligente va a ser un motor clave de la próxima etapa de la Revolución de la Información, y el equipo de Boston Dynamics es un claro líder tecnológico en robots dinámicos avanzados."

Parece que encajan muy bien. Softbank ya ha tenido cierto éxito con Pepper, un robot inteligente que interactúa suavemente con las personas y puede ser útil de muchas maneras. Es posible que hayas oído o visto que los hoteles y otros establecimientos emplean robots como Pepper para interactuar con los clientes.

Spot es el primer producto de su simbiosis con Boston Dynamics, y Marc Raibert ha sugerido que el robot Handle es probablemente el siguiente. Mezcla un sistema de movimiento de piernas y ruedas y, en las últimas iteraciones, se ha optimizado para tareas de almacén.

Raibert dijo en una entrevista de TechCrunch que estiman que hay alrededor de un billón de cajas de pies cúbicos que se mueven en todo el mundo cada año y la mayoría no está automatizada, poseyendo una enorme oportunidad para el producto.

Todo ese trabajo, aún no automatizado, sigue siendo realizado en su mayor parte por humanos que conducen grúas u otros vehículos. Puede ver a dónde va esto...

¿Nos sustituirán los robots? 

Esta es la pregunta que salta en cualquier conversación sobre robots. El debate sigue abierto y los expertos tienen diferentes opiniones al respecto. Sin embargo, la realidad sigue avanzando a su ritmo y algunas industrias y puestos de trabajo ya se están viendo afectados por la incursión de los robots. 

Según un informe de la CNBC, los estudios sugieren que se perdieron 670.000 puestos de trabajo en Estados Unidos entre 1990 y 2007, y se esperaba que la cifra creciera más rápidamente a medida que la tecnología siguiera avanzando.

En cierta medida, los robots ya están sustituyendo la productividad humana. Tomemos como ejemplo la industria del transporte por camión. Es un negocio de miles de millones de dólares y emplea a millones de personas. Los camiones autoconducidos ya funcionan y la IA está siendo tan buena que pronto no se necesitará un conductor asistente.

Los trabajos que consisten principalmente en tareas repetitivas con resultados predecibles, como el transporte, la logística o el apoyo administrativo, son los que tienen más probabilidades de verse afectados por los robots en primer lugar. 

Los optimistas creen que los robots y las nuevas tecnologías crearán nuevos empleos e industrias. Eso también es probablemente cierto, sin embargo, obtener una educación en estos campos es caro y no está al alcance de todos. 

Las empresas americanas no tienen reparos en reducir los costes laborales. Harán todo lo posible para optimizar los ingresos, y los robots ofrecen bastantes ventajas sobre los trabajadores humanos para ello: sin salarios, sin sindicatos, sin turnos de ocho horas...

Singularidad tecnológica

La singularidad es un punto hipotético en el tiempo en el que el crecimiento tecnológico se vuelve irreversible y no se puede rastrear, lo que da lugar a cambios imprevisibles en la civilización humana en un corto período de tiempo. 

Según Ben Goertzel, investigador y experto en IA, fundador de SingularityNET, este hipotético acontecimiento podría tener lugar en cuestión de años o de una década.

También revela que los actuales esfuerzos de financiación y desarrollo de la IA proceden principalmente de la publicidad y la vigilancia o de intereses militares. Para terminar este episodio, vamos a dejar que esto se entienda... Estamos creando las primeras generaciones de máquinas inteligentes capaces de aprender y superarse a sí mismas. Estamos destinando la mayor parte de los recursos principalmente a la publicidad y la vigilancia. No la medicina, no la construcción, no la agricultura... La publicidad y la vigilancia. 

¿Qué crees que nos espera en el futuro con los robots? ¿Nos superarán y dominarán, o nos harán la vida más fácil? ¿Quizás un poco de ambas cosas?

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