Google Plus: Un error de $585 MILLONES
David Marín
24 de abril de 2020
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Google Plus: Un error de $585 MILLONES

David Marín
24 de abril de 2020
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Company Forensics - Learn from the mistakes of VC-funded startups | Product Hunt

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Si hubiera una gran y poderosa compañía tecnológica que pudiera destronar a Facebook de su reino de redes sociales, ¿quién sería? Pensalo, no hay muchas opciones. 

Así es, si hay un gigante de Internet con el dinero y la jerarquía para tomar en Facebook es probablemente Google. O al menos es definitivamente uno de ellos. Uno podría discutir si Google necesita hacer eso, pero cuando miras a Facebook no tanto como los medios sociales sino como el monstruo publicitario que es, entonces tiene más sentido que Google se preocupe por eso. Y se preocuparon por ello y crearon uno de los mayores fracasos en la historia de las aplicaciones de medios sociales.

Mirando hacia atrás en el Google de 2010, ya había dominado sólidamente las búsquedas online y se estaba convirtiendo rápidamente en un actor importante en el espacio móvil con Android. Habían cartografiado gran parte de la geografía mundial, indexado millones de libros y se estaban metiendo en cosas como ropa inteligente y construyendo coches autoconductores. No parecía una empresa que necesitara apostar tan alto en las redes sociales, pero aun así, lo hicieron. 

Vamos a recordar Google Plus, la más ambiciosa apuesta de Google en los medios sociales y su inevitable caída a la muerte. Primero revisaremos algunos de los intentos anteriores de Google en las redes sociales, luego repasaremos por qué y cómo nació Plus, revisaremos algunas de las características y el desarrollo del producto, haremos la confrontación necesaria con Facebook y finalmente llegaremos a algunas conclusiones sobre el resultado.

Intentos anteriores en las redes sociales

Como algunos sabrán, Plus no fue el primer o segundo intento de Google de crear su propia plataforma social, tratando de replicar lo que Facebook había hecho tan bien desde su nacimiento. Y eso ahí mismo puede ser un importante punto de partida: el por qué. Sabemos que Google no nació como una red social, a pesar de que literalmente impulsa el tráfico en la web con sus más de 2B usuarios activos.

En 2010, Facebook estaba valorado en 14.000 millones de dólares, mientras que la capitalización de mercado de Google era de alrededor de 200.000 millones de dólares, pero lo social no estaba en el ADN de Google. Incluso gente como Chris Wetherell, el fundador del Google Reader, reconoció esto al reconocer que "no iba a ser la razón por la que Google existía, a diferencia de la forma en que lo hacía para Twitter o Facebook", y llegó a afirmar que "era la compañía equivocada en el momento equivocado".

Sin embargo, desde el principio trataron de superar a Facebook, creando cosas como Orkut, un sitio social que se lanzó poco antes de Facebook, pero que fue rápidamente superado. Ahora... sabemos que fue en 2004 y que Google no es una empresa de diseño ni nada de eso, pero queremos tomarnos un par de segundos para compartir este video promocional de Orkut, de la cuenta oficial de Google en Youtube. 

Sí, seguir adelante... Después de Orkut, Google también lanzó Wave, una plataforma de comunicación en tiempo real que aparentemente hizo mucho más que enviar mensajes. Mashable lo describió en un artículo de 2010, diciendo que... "combinó aspectos de correo electrónico, mensajería instantánea, wikis, web chat, redes sociales y gestión de proyectos para construir un elegante cliente de comunicación dentro del navegador".

Suena enrevesado y mirando las imágenes de su interfaz, parecía confuso. Así que, al final nunca despegó. 

Pero el mayor intento de hacer una plataforma social antes de Plus fue Google Buzz y éste tenía una particularidad: estaba construido sobre la espalda de Gmail y estaba muy ligado a ella. Probablemente parecía un movimiento obvio para empezar y aprovechar esos millones de usuarios de Gmail, pero la verdad es que fue mal implementado y terminó fracasando. A lo grande.

No fue demasiado tarde para que muchos usuarios de Gmail se sorprendieran al formar parte de esta cosa llamada Buzz y al descubrir que su lista de contactos de correo electrónico y otras cosas se hacían públicas. Por ejemplo, publicando como amigos sus contactos de correo electrónico más importantes, junto con otras funciones que hacían pública otra información, sin el consentimiento expreso del usuario.

Como pueden imaginar o recordar, esto se desarrolló y terminó en una escandalosa demanda colectiva que Google resolvió con la Comisión Federal de Comercio a finales de 2010, pagando 8,5 millones de dólares. Todos los usuarios de Gmail de EE.UU. en ese momento recibieron un correo electrónico inusual de Google, aclarando el asunto y disculpándose en cierto modo, pero también declarando que ningún usuario recibiría un centavo. No fue un gesto de buena voluntad, pero fue parte del acuerdo establecido con la FTC.

Por qué y cómo nació Plus

Así que, después de este camino lleno de baches, Google persistió y en junio de 2011 lanzó la plataforma social más ambiciosa y bien pensada que había estado preparando. Google Plus fue lanzado sólo unos meses después de que se apagara Buzz, pero esto no significa que se construyera a la ligera. Todo lo contrario, numerosos testimonios y entrevistas de antiguos ejecutivos revelaron que Plus se había convertido en un proyecto central de Google, tragándose los recursos y el personal de todas las demás unidades.

Se ha informado de que el propio Larry Page, el cofundador que había estado en la sombra durante un tiempo y que volvió como director general por aquellos días, envió un memorando interno a toda la empresa y vinculó el 25% de las bonificaciones de los empleados a su éxito en el ámbito social, es decir, a Google Plus. El memorándum decía cosas como: "Si tenemos éxito, su bono podría ser hasta un 25% más grande. Si no, tu bono podría ser hasta un 25% menos que el objetivo". Ouch.

Ahora, para comparar, se ha informado que el equipo de Buzz no tenía mucho más de una docena de personas, mientras que la fuerza de trabajo de Google Plus supuestamente superaba el millar. Muchos de los antiguos ejecutivos han confirmado este mensaje implícito a través de la empresa de que la apuesta estaba en marcha. 

Pero de alguna manera, Google no quería hacer un gran alboroto al respecto... (sin ánimo de hacer un juego de palabras). Ya habían hecho anuncios de lanzamiento y acrobacias de prensa para sus intentos anteriores, como Wave o Buzz, y todos sabemos cómo fue eso. No es que esos salieran mal por hacer eventos públicos de lanzamiento por supuesto, pero parecía que Google entendía que había poco espacio para la sorpresa en el campo de los medios sociales ya que el público estaba más que familiarizado con el aspecto y la mecánica de los mismos, más específicamente, Facebook. 

En cambio, con Plus buscaban la batalla a largo plazo y de alguna manera un enfoque más bajo el capó, buscando una inserción duradera y estable de su producto en la vida del público durante los próximos años. 

Aparentemente, el miedo a Facebook también era muy real en Google en esos días y movió a la alta gerencia a la acción. El vicepresidente de ingeniería Vic Gundotra, que tuvo un papel importante en el desarrollo de Android, fue puesto a cargo de los esfuerzos sociales de Google y, junto con Larry Page, se les podía ver como los cerebros detrás de Google Plus. En su visión, querían "arreglar el intercambio online", haciéndolo social y más natural, tanto como las interacciones de persona a persona como sea posible.

Características y desarrollos del producto 

Hagamos un rápido repaso de las principales características de Google Plus y entendamos cómo funcionaba realmente. 

La experiencia del usuario probablemente comenzó con "Círculos". Era la función de administración de grupos, en la que podías agrupar fácilmente tus contactos de la cuenta de Gmail o de Google, como familiares o grupos de amigos, en función de intereses comunes y arrastrarlos a, bueno, círculos. De forma sencilla y familiar, básicamente se creaban grupos con las personas de los contactos de Google, de alguna manera basados en las interacciones con ellos. En una entrevista de TechCrunch, Gundotra reconoció los círculos como una característica central del producto, a pesar de que también era consciente de que las características de gestión de grupos en los medios sociales no eran particularmente un éxito en ese momento. 

Resulta que la función Círculos puede haber sido una de las claves del fracaso de Google Plus, como sugirió MG Siegler en su revisión de TechCrunch como uno de los primeros en adoptarla. Parecía que en la mente de los ejecutivos de Google, compartir a través de Círculos era la forma correcta de usar Google Plus y tenía la intención de diferenciarlo de Facebook o Twitter. Con Círculos, se suponía que las interacciones serían más personales en el sentido de que compartirían con sus propios círculos, y no tanto públicamente. Pero esto no se logró y las muy pocas personas que publicaron lo hicieron públicamente, haciéndolo parecer como una alimentación de cualquier otra red social.

Otra característica fue "Sparks", una especie de motor de búsqueda interactivo dentro de Google Plus, donde se buscaba el contenido de su interés y se podía compartir con sus círculos, lo que permitía algunas interacciones como los comentarios y las reacciones +1 que eran más o menos el equivalente a los gustos de Facebook. También tenía sugerencias de contenido en el área de intereses destacados, y a través de la "carga instantánea" podías subir fotos y videos desde tu teléfono.

Entonces "Huddle" era una aplicación de mensajería de grupo que funcionaba en Android, iOS y SMS, para comunicarse con la gente de sus círculos. Y finalmente, estaba "Hangouts", que evolucionó y se convirtió en la actual suite de aplicaciones de Google. Pero en ese entonces, era un video chat grupal integrado con tus círculos, así que si estabas en línea y querías hacer un video chat, todos los miembros del círculo serían notificados y podrían unirse a la conferencia. Gundotra había sugerido que el video-chat no era todavía tan popular, sobre todo porque era socialmente incómodo hacerlo y también querían arreglarlo. 

Pero todas estas características se sentían como productos independientes, y ese lugar donde Google pretendía unificarlas y ofrecer a los usuarios un único destino terminó siendo una ciudad fantasma. Se suponía que todo se centralizaría en la infame barra negra que estaba incrustada en la parte superior de los sitios de Google, el lugar al que siempre tendrías acceso y donde controlarías todas las funciones. Algunas de estas funciones evolucionaron para convertirse en su propia aplicación independiente dentro de la actual línea de aplicaciones de Google, como Fotos o Hangouts. 

Al final, Plus fue un gran esfuerzo para unificar todas estas características en un lugar donde se crearía una única identidad rastreable a través de la web y se socializaría en Internet. Suena bastante ambicioso para una compañía como Google, y en cierto modo es lo que terminaron haciendo, pero sus intentos de lograrlo a través de los medios sociales estaban todos condenados.

Ojalá hubiera usado más Google Plus para tener recuerdos más claros de la experiencia de usar todas esas funciones. Pero la realidad es que apenas lo usé un puñado de veces, y lo más probable es que tampoco lo haya usado mucho más que eso. Esto se hizo dolorosamente evidente con el paso del tiempo y a principios de 2015, un estudio publicado por Eric Enge en la Consultoría Stone Temple, reveló algunas de las preocupantes métricas de compromiso de Google Plus. 

Google no había publicado ningún dato y este fue el mayor análisis de datos de perfiles reales hasta ese momento. Informó que el número de usuarios activos en Google Plus era muy inferior al 1% de los usuarios de Google. De acuerdo, considerando que los usuarios de Google son más de 2B, eso es todavía más de 100M, pero el estudio también mostró que más del 90% de las personas con un perfil (que fue creado para cada registro en Google), nunca habían publicado nada. Simplemente nada.

Confrontación con Facebook

De los cerca de 111 millones de usuarios activos en Google Plus, sólo 6,7 millones de usuarios han tenido 50 o más publicaciones alguna vez, y sólo 3,5 millones de ellos han tenido 50 o más publicaciones en los últimos 30 días, según el estudio. Estos son números con los que soñaría una empresa de reciente creación, pero para Google y su apuesta por superar a Facebook, esto fue un fracaso total. 

Después de presenciar las épicas cantidades de trabajo y recursos que se pusieron en Google Plus, incluso algunos ex empleados de Google de otras divisiones dijeron que no se sentían avergonzados cuando vieron el resultado. Era demasiado parecido a Facebook con un toque de Twitter. Pronto se hizo evidente que el objetivo de hacerse cargo de Facebook o por lo menos emparejarse con él simplemente no iba a suceder.

Por otro lado, Facebook había estado prosperando y poniéndose al día, con más de 14.000 millones de usuarios para entonces y una capitalización de mercado de ya más de la mitad de la de Google. Más importante aún, los perfiles de Facebook y los feeds eran vibrantes, llenos de interacciones familiares y de amigos que sucedían naturalmente, fechas de cumpleaños y fotos, y en última instancia, verdaderos efectos de red. En cambio, Google Plus nunca despegó, a pesar del enorme fondo que se suponía que era la base de usuarios de Google, y sólo seis meses después del lanzamiento ya había una preocupante sensación de que algo no estaba funcionando.

Conclusiones sobre el resultado

A finales de 2018, Google anunció el plan de lanzamiento para desactivar Google Plus "debido al bajo uso y a los desafíos que implica mantener un producto exitoso que cumpla con las expectativas de los consumidores", según se lee en su declaración oficial. El plan era cerrarlo para agosto de 2019, pero la trama se complicó cuando se revelaron nuevos escándalos de fugas de privacidad.

Poco antes de anunciar el cierre, se supo que a principios de 2018 Google había parcheado un agujero de seguridad que daba acceso a los desarrolladores de terceros a los datos de los perfiles de los usuarios sin su consentimiento. Esto supuestamente afectó a los datos de 500K usuarios, sin embargo, Google dijo que no tenía pruebas de que estos datos fueran mal utilizados por las 438 aplicaciones que podrían haber tenido acceso. El escándalo produjo más incomodidad cuando Google admitió haber detectado esto pero no notificó al público por el momento.

Las cosas empeoraron cuando se hizo pública una mayor filtración de privacidad, esta vez por el propio Google y sin esperar meses para hacerlo. El nuevo error sólo estuvo activo durante unos seis días a principios de noviembre de 2018, y estaba relacionado con el API de Google Plus People. Afectó a más de 50 millones de usuarios al permitir que las aplicaciones que solicitaban permiso para ver la información del perfil de los usuarios, como sus nombres, direcciones de correo electrónico, ocupación, sexo, cumpleaños, estado civil y edad, pudieran acceder a esta información incluso cuando esos datos no eran públicos. Además, también daba acceso a los datos de perfil que habían sido compartidos entre los usuarios pero que no se compartían públicamente.

Una vez más, Google dijo que no había pruebas de que los desarrolladores se dieran cuenta de que tenían acceso a estos datos o de que se les diera algún tipo de uso indebido. El error se introdujo, detectó y arregló en un período de una semana. Después de esto, la fecha de cierre de Google Plus se movió de agosto a abril de 2019 y eso fue todo.

Así que, sí, el desarrollo de Google en los medios sociales fue todo menos glamoroso o exitoso. Pero no todo fue tan malo. Por el lado bueno de las cosas, Google Plus terminó proporcionando el plano de lo que es una cuenta de Google hoy en día. Hoy en día se centra más en la productividad y proporciona una infraestructura para que nosotros, los usuarios de 2B, podamos gestionar varios aspectos clave de nuestras vidas online a través de su conjunto de aplicaciones. 

Y en última instancia, en términos de redes sociales, debemos decir que Google tiene la mano ganadora absoluta en el departamento de video con el inmejorable YouTube, que es una red madura y autosuficiente que claramente nunca estará en Company Forensics.