Herbalife: ¿Genio MLM o estafa piramidal?
David Marín
24 de noviembre de 2020
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Herbalife: ¿Genio MLM o estafa piramidal?

David Marín
24 de noviembre de 2020
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¿Es Herbalife una estafa piramidal?

Esta empresa lleva cuarenta años en el mercado y ha conseguido ser tan exitosa como controvertida.
El Departamento de Justicia de EE.UU., la Administración de Alimentos y Medicamentos y las agencias de la Comisión Federal de Comercio la han investigado. Y ha pagado cientos de millones de dólares para zanjar diferentes acusaciones legales.
Los inversores de Wall Street han apostado miles de millones contra ella, intentando demostrar que es un negocio piramidal ilegal y acabar con ella. Y sin embargo, ahí está, vivita y coleando. Según su nuevo director general, la empresa incluso va bastante bien estos días.

Así pues, volvamos a plantear la inevitable pregunta sobre Herbalife: ¿es una estafa piramidal? Bienvenido a Company Forensics.

Marketing multinivel = ¿Esquema piramidal?

Para empezar, Herbalife es una empresa de nutrición y estilo de vida que vende batidos sustitutivos de comidas, proteínas y otros suplementos para el control de peso o la mejora del deporte. Es una empresa de venta directa; los productos solo se venden a través de distribuidores y no en tiendas.

Supuestamente promueve estilos de vida saludables y de superación personal. Y para lograr la experiencia completa del éxito de Herbalife, además de consumir los productos, o no consumirlos y seguir prosperando promocionándolos, como Cristiano Ronaldo... Bueno, tal vez sí tomó batidos Herbalife, quién sabe.

La cuestión es: además de tomar los batidos, puede unirse a la oportunidad de negocio de Herbalife y generar un ingreso extra o incluso una carrera a tiempo completo como distribuidor, ganar buen dinero y ser una persona sana y exitosa.  

Vaya tras la oportunidad y consiga que un número suficiente de personas se involucren en el negocio con usted. Entonces podrás convertirte en Supervisor y seguir ascendiendo en la organización, a medida que tengas más distribuidores en tu red. 

Cuando se hace bien, puede ser algo como un negocio de marketing multinivel o MLM. Se trata de un modelo de negocio en el que se recluta a vendedores para que se unan a usted en la distribución de un producto o servicio, y se obtienen comisiones de sus ventas. 

Pero también te llevas comisiones de las ventas de las personas que ellos reclutan como nuevos distribuidores. Por lo tanto, te conviene que los que te compran el producto sigan buscando otros distribuidores, ya que obtienes comisiones por todos lados. 

Es legal, y sí, puede ser incómodamente similar a un esquema piramidal ilegal. En caso de que no lo sepas, una pirámide es un negocio ilegal que gana dinero con el reclutamiento de personas, cobrándoles cuotas de entrada. No genera ingresos reales a partir de ninguna otra actividad rentable. 

Si gestionas una pirámide, coges el dinero de los nuevos para pagarte a ti mismo y a algunos de los primeros distribuidores, y por eso siempre tienes que estar reclutando. 

La principal diferencia entre un MLM legítimo y una pirámide ilegal puede ser la forma en que obtienen la mayor parte de su dinero. 

Si la empresa se centra más en las tácticas de reclutamiento que en las ventas, puede tratarse de una estafa piramidal. Es ilegal porque suele vender una prometedora oportunidad de negocio con grandes beneficios en poco tiempo cuando, en realidad, la mayoría de las personas que se involucran pierden dinero.

Pero si el negocio se centra en la venta de bienes o servicios, y obtiene la mayor parte de los ingresos de esas ventas, entonces probablemente sea un buen MLM. Sí, la línea puede ser intangible a veces. Incluso para las autoridades. 

Las viejas costumbres

Herbalife fue fundada en 1980 por Mark R. Hughes, un empresario de California que creció en un entorno problemático, luchando contra los problemas emocionales de su madre, la obesidad y el abuso de medicamentos recetados. 

En 1985, Herbalife era una de las empresas privadas estadounidenses de mayor crecimiento. Salió a bolsa en 1986, cuando sus acciones empezaron a cotizar en el mercado NASDAQ. Hughes poseía alrededor del 60% de la empresa, y en 1999 ya estaba intentando hacerla privada de nuevo.

Pero falleció inesperadamente en 2000, a los 44 años, de una aparente sobredosis accidental de alcohol con un nivel tóxico de antidepresivos. 

La empresa ha seguido siendo pública, y uno sólo puede preguntarse por qué una empresa pública querría volver a ser privada. Supongo que puede haber razones técnicas, pero el hecho envía un mensaje al público.

Y desde aquellos primeros días, Herbalife ha sido cuestionada. Pronto, la Administración de Alimentos y Medicamentos se quejó formalmente de que algunas de sus píldoras y batidos contenían ingredientes potencialmente dañinos, y la empresa tuvo que reformular los productos.

Ya en 1985 surgieronacusaciones de ser un esquema piramidal. Tres organismos californianos, incluida la oficina del fiscal general, presentaron una demanda en la que se acusaba a Herbalife de hacer afirmaciones falsas sobre sus productos y de ser una estructura de ventas multinivel ilegal.

El verdadero dinero era conseguir que otros se involucraran en la oportunidad de negocio, y no tanto en la venta de los productos. 

Eso implicaba venderles el producto para que lo distribuyeran y cobrarles honorarios por la formación o la asistencia a eventos extravagantes con los gurús de la empresa. 

Los distribuidores solían ser despiadados a la hora de reclutar. Vendían la oportunidad de negocio soñada, la promesa de dejar tu trabajo, convertirte en tu propio jefe y, ¿por qué no? Hacerse rico en poco tiempo. Un pedazo de pastel. O más bien un trozo de batido. 

Incluso mentían sobre las propiedades medicinales de los productos. Cualquier cosa para conseguir que la gente se apunte a la oportunidad de negocio y venda parte de las acciones de Herbalife, que probablemente tenían apiladas en su garaje. 

Las personas arrastradas a los niveles inferiores del esquema tenían que empezar a hacer su propio reclutamiento para vender el producto a otros distribuidores y aspirar a algún beneficio. La mayoría de ellos apenas llegaba al nivel de distribución necesario para obtener unos ingresos decentes. 

La mayoría pierde dinero, y los reclutas son reemplazados en un ciclo interminable de rotación. Mientras tanto, los que están en la cima cobran comisiones por todo lo que sucede por debajo de ellos. 

Pero el reclutamiento necesario para mantener un esquema de este tipo es masivo. Herbalife ha sido acusada de dirigirse a consumidores vulnerables, como los inmigrantes latinos en Estados Unidos, que pueden ser propensos a comprar la oportunidad de negocio para perseguir el sueño americano. 

La empresa lo hace de forma excelente en lugares como las economías en desarrollo de Asia-Pacífico, una región donde las ventas netas fueron de 1.240 millones de dólares en 2019. 

Un superviviente legal

Las autoridades estadounidenses ya se han encargado de determinar si Herbalife es un esquema piramidal o no. No hace mucho, en 2016, la Comisión Federal de Comercio decidió que no era una pirámide, pero por alguna razón, aún así hicieron que la empresa reestructurara por completo sus operaciones comerciales en Estados Unidos.

El acuerdo incluía un pago de 200 millones de dólares por parte de Herbalife para compensar a los consumidores que fueron engañados haciéndoles creer que podían ganar mucho dinero vendiendo los productos entre 2009 y 2015.

La FTC reconoció que los distribuidores no obtenían beneficios de las ventas reales de productos. De alguna manera, no lo llamaron pirámide, pero sí exigieron a Herbalife que, literalmente, "empezara a operar legítimamente" después de treinta y seis años. 

La empresa tomó el acuerdo como una victoria en aquel entonces, y ha logrado mantenerse a flote. Pero las batallas legales no parecen haber terminado para Herbalife. 

Recientemente, en agosto de este año, la empresa acordó pagar más de 122 millones de dólares, esta vez para resolver una investigación de la Comisión de Valores de EE.UU. sobre el soborno de la empresa a funcionarios del gobierno chino para obtener e incrementar el negocio de Herbalife en China. 

El Departamento de Justicia de EE.UU. declaró que: "Al participar en un esquema de una década de falsificación de sus libros y registros para ocultar pagos corruptos y otros pagos indebidos a funcionarios chinos (...), Herbalife tergiversó información importante puesta a disposición de los inversores,"

Y ahora, hay informes recientes de que un tribunal federal de Miami acaba de reabrir una demanda colectiva que busca más de 140 millones de dólares en daños y perjuicios contra 44 distribuidores principales. Historias como ésta siguen planteando dudas sobre el negocio multinivel de empresas como Herbalife, Amway o Avon.

Por su parte, John Agwunobi, actual director general de Herbalife, afirma que se consumen más de cinco millones de batidos al día en todo el mundo y que es la empresa número uno en sustitución de comidas.

Así pues, Herbalife parece haber vivido al borde de la legalidad desde el principio. Pueden decir que han pagado cerca de 500 millones de dólares resolviendo las acusaciones legales que se les han hecho hasta ahora y manteniendo la cabeza alta. 

¿Cree que la línea que separa a los MLM de ser ilegales es demasiado fina? ¿O es Herbalife realmente una empresa de nutrición? Háganos saber su opinión en los comentarios y sintonice el próximo. 

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