El asesinato de las salas de cine
David Marín
21 de enero de 2021
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El asesinato de las salas de cine

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21 de enero de 2021
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Las salas de cine llevan más de una década enfrentándose a la amenaza existencial de los servicios de streaming. Cuando servicios como Netflix o Hulu empezaron a estar en auge, se abrió un debate sobre el futuro de las salas de cine.

Aun así, la taquilla seguía siendo la forma más lucrativa de distribuir películas, sobre todo los éxitos de taquilla. Pero entonces el año 2020 lo cambió todo, dejando las salas de cine prácticamente inservibles en medio de una pandemia mundial en la que la gente no puede reunirse en lugares públicos.

Los estudios de cine y los exhibidores han tenido que tomar decisiones difíciles, y Warner Bros. acaba de dar un paso adelante.

El estudio sorprendió recientemente a la industria cinematográfica al anunciar que sus películas de 2021 se estrenarán simultáneamente en los cines y en HBO Max, su servicio de streaming. Puede parecer simple, pero es un cambio de juego para la industria y un signo de los tiempos.

Una decisión como ésta podría ser el golpe definitivo a ese rito centenario de ver películas en una sala oscura con una pantalla gigante, sonido a tope y un centenar de personas más. Hablemos de cómo la industria del cine está cambiando para bien.

Bienvenido a Company Forensics.

Signo de los tiempos

Warner Bros. no es el primer estudio que intenta romper las ventanas clásicas de la distribución de películas. Pero son los primeros en hacerlo a lo grande.

Empezaron anunciando que la película Wonder Woman 1984 se estrenaría en Navidad, tras varios retrasos, y llegaría a HBO Max el mismo día. Unos días después, salieron a decir que todas sus películas de 2021 seguirán el mismo modelo.

Históricamente, las salas de cine han tenido una gran ventaja en el negocio de la exhibición de películas. Durante décadas, los cines tenían una ventana de exclusividad para proyectar películas durante unos 90 días. Después, las películas pasan al alquiler y la compra online, para llegar finalmente a los servicios de streaming y a la televisión.

En esa ventana de exclusividad es cuando los cines ganan dinero, ya que la venta de entradas suele repartirse al 50% entre el exhibidor y los estudios. En el caso de los éxitos de taquilla, suelen ser necesarios uno o dos fines de semana para conseguir cientos de millones en ventas de entradas.

Pero esos días están llegando a su fin. Principalmente gracias a la pandemia y a que vivimos en una era digital en la que los consumidores lo quieren todo inmediatamente.

El brote de coronavirus ha asfixiado a las salas de cine, obligándolas a cerrar el negocio durante la mayor parte de 2020 y posiblemente durante algunos meses más, al menos. La promesa de la vacunación está más cerca, pero aún no para todos.

Mientras tanto, las generaciones más jóvenes ya están más familiarizadas con la experiencia de ver películas en servicios de streaming, en una variedad de dispositivos, y no tanto con la aventura de ir al cine.

La pandemia no sólo ha sido letal para las salas de cine, sino que ha sido excelente para los servicios de streaming. Netflix sumó 15 millones de nuevos suscriptores, sólo en el primer trimestre de este año, y Disney + ha acumulado alrededor de 80 millones de suscriptores en poco más de un año.

Con el retraso de los estrenos de películas a lo largo del año, los estudios han estado vendiendo películas de bajo y medio presupuesto a los servicios de streaming, en lugar de esperar el incierto regreso de las salas de cine.

Y ahora las superproducciones seguirán ese camino, cambiando esencialmente la forma de hacer negocios de Hollywood.

Por supuesto, esto ya ha provocado algunos enfrentamientos en la industria, como el que se produjo entre Universal Studios y AMC, la mayor cadena de cines del mundo. En abril de este año, el estudio tenía previsto estrenar la secuela animada "Trolls World Tour" de forma clásica.

Entonces, los cines empezaron a cerrar debido al coronavirus, y a Universal se le ocurrió rápidamente una solución. Lanzaron la película para las plataformas de vídeo a la carta premium , alquilándola por 20 dólares, y fue un éxito.

Pero a AMC no le gustó la medida y la calificó de "categóricamente inaceptable". Adam Aron, director general de AMC, continuó diciendo que:

"Con esta propuesta de ir al hogar y a los cines simultáneamente, Universal está rompiendo el modelo de negocio y el trato entre nuestras dos compañías".


AMC devolvió el golpe, amenazando con no reservar ninguna película de Universal en sus cines. Incluso sugirió que boicotearían a cualquier otro estudio "que contemple un cambio total del statu quo". Por statu quo, probablemente se refería a su negocio de cadenas de cine.

Unas semanas más tarde, las dos empresas anunciaron un acuerdo que restablecía su relación y alcanzaba una especie de punto medio. El acuerdo otorgaba a Universal el derecho a que sus películas estuvieran disponibles en los hogares a través de premium video-on-demand sólo después de 17 días de exhibición en los cines de AMC.

Estas negociaciones y cambios en la industria afectan a muchas otras cadenas de cine menores y contribuyentes a la industria cinematográfica. Parece que habrá que reescribir muchos contratos y acuerdos, incluidos los de las grandes estrellas de cine que recibían jugosos cheques por los ingresos de taquilla.

Pero Warner Bros. parece haberse saltado las negociaciones. Ahora están lidiando con el contragolpe, en lugar de haberlo arriesgado todo al iniciar las discusiones con los socios que quieren seguir con las viejas costumbres.

Repensar Hollywood

Si llegas a 2021, podrás ver superproducciones de la Warner como Wonder Woman 1984, Godzilla contra Kong o Matrix 4, en la comodidad de tu casa, sin esperar nada. Todo lo que se necesita son unos 15 dólares al mes para ser suscriptor de HBO Max.

Suena bien. Desde el punto de vista del consumidor, esto debería ser bueno. Ahora la gente puede elegir entre ir al cine o verlo en casa. Jason Kilar, director general de Warner Bros., se aferra a los fans para defender su caso.

El nuevo director general llegó a la empresa apenas en mayo de este año y ya está cambiando el juego por completo. Parece que el consejo de administración le llevó a afrontar estos tiempos críticos con una perspectiva fresca y sin miedo a destrozar los viejos modelos de negocio.

El tipo fue CEO de Hulu y ex ejecutivo de Amazon, así que está metido tanto en la tecnología como en los medios de comunicación, lo que explica gran parte de esta estrategia.

Pero los cines temen que esta medida merme la venta de entradas si la gente puede ver estas películas en casa en cuanto se estrenan. Y es una preocupación justa, compartida por las agencias de talento y otros colaboradores de la industria, que suelen ganar una parte de la venta de entradas.

Ya hay informes que sugieren que los cines podrían estar planeando el contragolpe y podrían reducir el precio de las entradas de las películas de la Warner hasta 3 dólares, o incluso no proyectarlas.


Warner Bros. ha dicho que este "modelo de exhibición híbrido" es un plan temporal para 2021. Sin embargo, una reacción común de los expertos y los medios de comunicación es que puede convertirse rápidamente en el futuro de la exhibición cinematográfica.

La reacción de una parte de la industria no ha sido amistosa. Este nuevo modelo de exhibición viene acompañado de muchas preguntas, principalmente sobre los planes de compensación y los sueldos de la banda de Hollywood implicada.

La forma en que los estudios compensan a las estrellas y a los productores no es sencilla. Los contratos suelen negociarse película por película y persona por persona, pero se reducen a dos cheques. El primero es una tarifa inicial garantizada, y el segundo es una parte de las ganancias en taquilla.

Ahí es donde las grandes estrellas ganan sus millones en las superproducciones de éxito. Y algunos ya están sugiriendo que Warner Bros. les ha defraudado al ejecutar este plan sin consulta ni negociación previa.

Una voz importante de Hollywood, Christopher Nolan, que también es un defensor de la experiencia en las salas de cine, ha hecho declaraciones condenando la medida de Warner. Después de que el estudio hiciera el anuncio, Nolan dijo que:

"Algunos de los mayores cineastas y las estrellas de cine más importantes de nuestra industria se acostaron la noche anterior pensando que trabajaban para el mejor estudio de cine y se despertaron para descubrir que trabajaban para el peor servicio de streaming".

Ouch. Las estrellas de cine, y quienes reciben una parte de las ventas en taquilla, cuentan con los estudios para que promuevan la venta de entradas, ya que es lo mejor para todos. Y creen que esta estrategia va en contra de eso, ya que elimina la urgencia de ir al cine.


Taquilla vs. MRR


De acuerdo, los cines no desaparecerán. Los entusiastas, los románticos y probablemente los ricos mantendrán viva la tradición. Pero es probable que se convierta en un nicho, y en un tipo de entretenimiento más exclusivo, que ya no es para la corriente principal.

¿Por qué? La respuesta corta es porque los tiempos cambian. Por mucho que te guste ir al cine, la realidad es que la tecnología y el comportamiento del consumidor cambian. La pandemia ha acelerado estos cambios drásticamente, haciendo que nuestra vida digital sea ahora más relevante que nunca.

Entonces, ¿qué pasa si los estudios tienen intereses a más largo plazo, como, por ejemplo, las telecomunicaciones, y los ingresos mensuales recurrentes a través de las suscripciones? No olvidemos que AT&T compró Warner Media por 80.000 millones de dólares en 2019.

Esto convierte a AT&T en la propietaria de los estudios Warner Bros. y quizá no les preocupe tanto que los cines se hundan ahora o más adelante.

Aquí es donde entra en juego todo el tema de HBO Max, y el servicio de streaming que no ha tenido un gran comienzo desde que salió en mayo de este año. Algunos argumentan que llegó un poco tarde y demasiado caro. Además, compite con pesos pesados como Netflix, Disney + o Hulu.

Pero AT&T, y por tanto Warner, tienen planes para HBO Max. El escritor del New York Times, Edmund Lee, lo dice así:

"Para AT&T, HBO Max no es sólo una forma cómoda de hacer llegar al público películas y programas de televisión. Por el contrario, la plataforma es una parte clave de su negocio inalámbrico. HBO Max se incluye en los paquetes de algunos suscriptores de telefonía e Internet de gama alta, y existe, en parte, para fidelizar a los consumidores con AT&T".

Entonces, ¿están los intereses de AT&T detrás de esta transformación de la industria cinematográfica? ¿O es simplemente un cambio inevitable que tenía que ocurrir tarde o temprano?