Cómo Microsoft mató el único producto genial que tenía: MSN Messenger
Bernardo Montes de Oca
8 de diciembre de 2020
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Cómo Microsoft mató el único producto genial que tenía: MSN Messenger

Bernardo Montes de Oca
8 de diciembre de 2020
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MSN Messenger

Un momento de la historia sin Whatsapp, Snapchat o Instagram; no, no es una novela distópica posterior a 2020, sino una época llamada los 90. Y, a finales de esa década, nació uno de los mejores servicios de mensajería. 

No sólo conectaba a amigos y familiares. MSN Messenger ayudó a dar forma a nuestros años de adolescencia, desde los molestos codazos y los emoticonos animados hasta hablar con tu enamorado y esperar una respuesta. 

Pero si echamos la vista atrás, podemos ver que era algo más que adolescentes chateando entre ellos. Formaba parte de una guerra entre gigantes ya desaparecidos que, sin saberlo, estaban sentando las bases de las redes sociales. 

Y ahora, ha desaparecido por completo. ¿Cómo sucedió esto? Te contamos todo sobre esa época en la que Microsoft era genial y cómo Messenger perdió su encanto. 

Orígenes de MSN Messenger 

Microsoft quería entrar en el creciente mundo de la mensajería instantánea, pero tenía que competir con tres gigantes del mercado: ICQ, Yahoo y AOL Instant Messenger, conocido como AIM.

En una detallada narración para NP1 Magazine, el antiguo ingeniero de MSN David Auerbach explica los dos importantes retos de Microsoft: ya había millones de personas que utilizaban las plataformas de la competencia y los programas no eran compatibles. Así que Microsoft tuvo que encontrar una manera de atraer a la gente a su software y también ofrecer una manera de conectarse con otras plataformas. 

No es tarea fácil, pero tenían un as en la manga: Hotmail. MSN Messenger se conectaría directamente con el popular servicio de correo electrónico para ofrecer a millones de personas la posibilidad de chatear al instante. Pero el personal de Microsoft no se detuvo ahí; en su lugar, se les ocurrió una idea traviesa pero brillante. 

¿Y si, mediante un código, Messenger pudiera acceder a AIM? Sí, suena a trampa, y lo era. Pero funcionó. Cuando se lanzó MSN Messenger, la gente podía hablar con los contactos de ambos servicios antagónicos. Hasta que AOL descubrió el pequeño truco. 

AOL bloqueó inmediatamente a Messenger, pero Microsoft insistió. Si Messenger encontraba una forma de pasar, AOL contraatacaba, día tras día. Auerbach recuerda que el juego del gato y el ratón era vital porque, después de todo, AIM tenía 40 millones de usuarios. Y Microsoft los quería.

Finalmente, AOL contraatacó y consiguió bloquear MSN utilizando el mismo fallo que había creado Microsoft, pero en su beneficio. Básicamente, utilizaron su propio fallo de seguridad para engañar al cliente de MSN, lo que, según el analista de software Geoff Chapell, es un movimiento genial aunque controvertido.

De hecho, al principio, AOL llamó a Microsoft tramposo por hackearles. Pero luego, una vez que AOL utilizó el fallo contra su competidor, Microsoft dijo que la maniobra estaba un poco fuera del ámbito del juego limpio.

Oh, el mundo de la tecnología y cómo se parece a una pelea en el patio de recreo. Así que este fue el comienzo de MSN Messenger: turbulento, truculento, pero los primeros pasos hacia la grandeza. 

Una plataforma adictiva

La primera versión de Messenger era básica: sólo tenía texto y una lista de contactos. Pero gracias a las mejoras y al lanzamiento de otro icono, Windows XP, Messenger despegó de verdad. 

Además de los cambios estéticos, el nuevo sistema operativo trajo consigo mejoras para Messenger como las conversaciones de voz y la agrupación de contactos. Las siguientes versiones incluyeron un reproductor de Windows Media integrado, transferencias de archivos y más emoticonos.

Para el público más joven, quizá no entiendan lo esenciales que eran los emoticonos en aquella época. No teníamos más que texto, así que una carita sonriente servía de mucho. 

Y entonces, incluyeron las conversaciones por webcam. Por aquel entonces, Messenger nos daba lo que ahora consideramos fundamental. Marcaba tendencias, incluso algunas eran molestas, como el nudge, que nació en 2005 y perforó los tímpanos hasta su desaparición. 

Con todas estas herramientas, MSN se estaba labrando su propio camino en el mundo de la mensajería. Tanto fue su éxito que, el 13 de diciembre de 2003, Microsoft anunció que había alcanzado la asombrosa cifra de 110 millones de usuarios al mes. Las llamadas por webcam habían sido un éxito, con 2,5 millones de sesiones diarias.

Podías jugar con tus amigos a juegos como el buscaminas o el tres en raya. Messenger era tan avanzado que, con la versión 7.5, podías incluso enviar una nota de voz de 15 segundos. La forma en que nos comunicamos hoy se debe, principalmente en parte, al MSN y a la mensajería instantánea. 

La maldición del éxito

Messenger contaba con millones de usuarios, tenía funciones innovadoras y era, sinceramente, adictivo. Pero no era perfecto, todo menos eso. 

En 2002, muchos usuarios de Messenger tuvieron conexiones intermitentes y sus listas de amigos desaparecieron. De repente, todos sus amigos habían desaparecido. Y esto ocurrió en muchos países, como Chile, Estados Unidos, Corea y Singapur. 

Secalcula que un tercio de los usuarios de Messenger tenía algún tipo de problema.

Luego, Microsoft Passport, la clave para acceder a muchos servicios, empezó a fallar, y los usuarios no pudieron iniciar sesión en Hotmail y Messenger. Estos problemas no podían llegar en peor momento, porque MSN estaba en plena Guerra de chats con AOL.

Luego llegaron las salas de chat. Junto con sus competidores, Microsoft había creado estas salas de chat que eran salas de reunión virtuales donde extraños podían hablar entre sí. 

Si crees que deslizar a la derecha o a la izquierda es raro, seguro que no te acuerdas del espeluznante A/S/L, que significaba Edad/Sexo/Localización. 

Así es, a medida que más gente se conectaba a Messenger y a estas salas de chat, también llegaban los depredadores. El riesgo aumentó tanto que, en 2003, Microsoft tomó medidas y cerró todas sus salas de chat. Ahora los menores sólo chateaban a través de la mensajería instantánea Messenger.

Los padres y las organizaciones celebraron la medida y, al no disponer ya de salas de chat, más gente se pasó a Messenger. 

Las nuevas medidas de seguridad no fueron las únicas mejoras que implementó Microsoft. Pero, hay una frase que podemos utilizar en esta situación: si no está roto, no lo arregles.

Windows Live y una nueva identidad

MSN Messenger existió desde 1999 hasta aproximadamente mediados de 2005, en las versiones 1.0 a 7.5. Luego fue víctima de la búsqueda de Microsoft de una nueva identidad bajo la marca Windows Live. 

La versión 8 presenta algunos cambios estéticos y funcionales, como la mensajería sin conexión, nuevos colores e incluso controles parentales.

Al principio, a muchos usuarios no les gustó el nuevo Messenger, ya que no evocaba las sensaciones del pasado. Era una buena plataforma, pero los usuarios no veían con buenos ojos los excesivos fallos y problemas de software. 

Además, había problemas de compatibilidad, especialmente con Windows 2000 o anteriores. Incluso los que usaban Windows XP tuvieron que actualizar forzosamente a Live Messenger.

Pero, para todo lo malo, hay algo bueno, supongo. En 2006, Microsoft anunció que uniría fuerzas con nada menos que Yahoo de todas las empresas. Con esta alianza, ambos servicios de mensajería podían ahora integrar a los usuarios, lo que les daba una enorme ventaja sobre AOL.

Con cada nueva versión que aparecía, los usuarios empezaron a tomarle el gusto a Windows Live Messenger. Es cierto que se bloqueaba con frecuencia y que la publicidad era visualmente molesta, pero a los que lo criticaban les acabó gustando.

Pero ya no era lo mismo. Era otro producto aceptable en una época en la que ser mediocre no era suficiente. Microsoft lo sabía, pero no sabía cómo solucionarlo.

Esfuerzos desesperados por una identidad

En 2009, estaba claro que Messenger era un éxito. Ese año, se informó que Messenger tenía 330 millones de usuarios activos cada mes. La cuestión ahora era si duraría.

Una actualización tras otra proporcionaba a Messenger nuevas herramientas y funciones, pero también restringía a los usuarios de versiones anteriores de Windows. Y aunque había algunas integraciones y funciones de redes sociales, el producto era un formidable servicio de mensajería pero no mucho más. 

Hubo algunos esfuerzos para añadir más características similares a las de Facebook. En 2010, añadieron un panel social en el que veías lo que hacía todo el mundo. El problema era que se parecía demasiado a Microsoft: ese tío raro que quiere ser joven. 

Y, ten en cuenta, que esta es la compañía que te trajo Windows Vista. Así que saben cómo estropear un producto. Windows Live se tomó demasiado en serio a sí mismo, y nadie utilizó ese panel social porque nadie subió nada a él.

Messenger comenzó como algo divertido y adictivo. Luego evolucionó hasta convertirse en un producto completo. Pero, en 2010, se limitó a cabalgar sobre sus éxitos pasados y algunos de los experimentos exitosos de Microsoft, que no fueron muchos. 

Pero la realidad era que Messenger era sólo la víctima de una empresa que luchaba por encontrarse a sí misma. Se balanceaba entre la frescura y la eficiencia corporativa, entre una tabla de surf y un traje. 

Fíjate en los productos que sacó: una plataforma de juegos que fue un éxito, gracias a la X-Box, una mediateca mediocre, y luego, estaba Bing, sea lo que sea.

La década de 2010 fue una década en la que Microsoft se disparó en el pie varias veces porque no se encontró a sí misma. Y, echando más leña al fuego, las redes sociales estaban aumentando meteóricamente su popularidad. Así que, ¿adivina qué? 

Esas redes sociales tenían todo lo que proporcionaba Messenger, sólo que mejor. Facebook incluso había copiado ese maldito codazo.

La muerte de Messenger

No es de extrañar que los números de Messenger estuvieran bajando. ¿Quieres adivinar de quién eran los números que aumentaban? Pues sí: Skype.

Así que, como si dejara en el banquillo a su jugador estrella en favor del recién llegado, Microsoft decidió renunciar a MSN messenger y comprar Skype por 8.500 millones de dólares. 

Su nueva adquisición ya estaba consolidada, con un sólido monedero de usuarios y con la mayoría de sus errores eliminados. Sin embargo, al final Microsoft encontraría la forma de estropearlo. 

Esto marcó el principio del fin de Messenger. Anunció que su legendaria plataforma de mensajería instantánea dejaría de existir, excepto en China continental. Los usuarios de todo el mundo podían ahora migrar a Skype o dejar de usar la plataforma por completo. 

Para evitar esto último, Microsoft se esforzó en recordar a los usuarios que se pasaran a Skype.

¿Funcionó? Sí y no. Al fin y al cabo, seguías manteniendo tu dirección de Hotmail y Skype seguía siendo un servicio de mensajería. Pero era tenso y corporativo; no parecía divertido. 

En 2014, la migración de Microsoft terminó finalmente cuando los usuarios chinos se pasaron a Skype, motivados por un cupón de 2 dólares. Y en Halloween de 2014, Messenger se acabó.

Messenger no fue el primero ni el último, pero sí lo fue: muchos de nosotros veníamos de la escuela para hablar con gente que acabábamos de ver. Pasábamos largas horas utilizando nuestro extraño lenguaje abreviado y manteniendo charlas sin sentido sólo para estar conectados. Messenger nos dio esperanza en el romance y la oportunidad de expresar nuestro desamor a través de estados cursis. 

La historia de Messenger comenzó con el hacking, los emoticonos y la sensación de un producto nuevo y diferente. Pero, al estilo típico de Microsoft, la empresa que nos había dado esos microscópicos golpes de dopamina nos los quitó cuando intentó convertir en adulto una plataforma para adolescentes. 

Dinos, ¿echas de menos el MSN Messenger?