Nikola: desastre anunciado
Bernardo Montes de Oca
11 de noviembre de 2020
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Nikola: desastre anunciado

Bernardo Montes de Oca
11 de noviembre de 2020
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Company Forensics - Aprenda de los errores de las empresas financiadas con capital riesgo startups | Product Hunt

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Para convertirse en el próximo pionero de los vehículos de emisiones cero, no se puede confiar sólo en un buen diseño. Parece que también hay que ser audaz y atrevido. Ah, y muchos tweets. 

También está obligado a sufrir las comparaciones con otras empresas, como Tesla y su polémico fundador, Elon Musk. 

Una empresa tenía todos los ingredientes necesarios: un fundador excéntrico, un vehículo aparentemente perfecto y muchas promesas. 

Hablamos de Nikola Motor y su visión del futuro del transporte. Pero fue una visión que se hizo añicos en cuestión de meses. Te contamos todo sobre Nikola en este episodio de Forensics. 

Nace Nikola Motor

Esta empresa es obra de Trevor Milton. 

Es un pequeño dilema. La mitad de los medios de comunicación le llaman veterano del mundo de las startups, ya que ha formado dos anteriores startups. La otra mitad le llama fracasado porque sus dos primeras creaciones no llegaron a mucho. 

Su segunda startup, dHybrid, pretendía reducir las emisiones modificando los motores diésel y convirtiéndolos en híbridos. Pero la existencia de dHybrid fue turbulenta, ya que uno de sus principales inversores aparentemente les robó la propiedad intelectual. 

Entonces, el principal aliado de dHybrid, Swift Transportation, les demandó por no cumplir el acuerdo de adaptar varios camiones de Swift. 

Milton acabó vendiéndola y fundó Nikola Motor Company en 2014. Con esta empresa, pretendía crear camiones altamente eficientes. Como muchos otros fundadores controvertidos antes que él, quería tomar el camino menos transitado. 

En una entrevista con Forbes, Milton expresó que, como consideraba que su idea era visionaria, decidió contratar a ingenieros que no tenían experiencia en el sector del automóvil para tener una perspectiva diferente de las cosas. 

Tales comentarios suscitaron inmediatamente comparaciones con otro millonario sin experiencia previa en el sector del automóvil, Elon Musk, algo frecuente en el futuro.  

¿Qué esperaba, teniendo el nombre de Nikola Tesla? 

Modelos de Nikola Motors

El primer modelo, más o menos

Al igual que Tesla, Milton quería ir a lo grande. En mayo de 2016, Nikola lanzó el semicamión Nikola One.  

Entre sus características se encuentran la tracción total 6x6, los motores eléctricos y la friolera de 2.000 caballos de potencia, gracias a su sistema de pila de combustible de hidrógeno, que alimentaba los motores eléctricos. También podía funcionar con gas natural comprimido, lo que lo hacía versátil.  

La autonomía era de 1200 millas, ideal para el transporte de larga distancia, y, para los interesados, el pago inicial era de sólo 1500 dólares. Si los semirremolques no eran lo tuyo, entonces estaba el Zero, un Vehículo Todoterreno, o UTV, que prometía unas características extraordinarias. 

En diciembre de 2016, en una exposición, aseguró a todo el mundo que el Nikola One estaba a tiempo e incluso insinuó que el camión estaba operativo, con pilas de combustible dentro y todo. 

La gente se quedó alucinada. 

Se recibieron nada menos que 7.000 depósitos para el camión y, a 1.500 dólares cada uno, sumaron 10,5 millones de dólares en efectivo real y un total de 2.300 millones si se tiene en cuenta el valor final del camión. Estas cifras entusiasmaron aún más a los que rodeaban a la empresa. 

Poco después, estableció alianzas con empresas del sector de la fabricación de camiones. Para Nikola, el futuro era brillante: Milton prometió que estarían por delante de Daimler, Volvo y Paccar como líder de los fabricantes de camiones en 2019. 

Pero el Uno y el Cero no existían. Hasta ahora, sólo eran conceptos. Esto volvió a suscitar comparaciones con Musk y su tendencia a sobreprometer, y la industria del transporte desconfiaba de Milton y Nikola. 

Al fin y al cabo, las 7.000 reservas no daban para la investigación, el desarrollo y la producción. Aun así, Milton invirtió 20 millones de dólares de su propio dinero para calmar a los que le rodeaban, y confiaba en recaudar 300 millones. 

A principios de 2019, Nikola compró los derechos de uso de un terreno en Arizona, donde construirían su planta y producirían, en palabras de Milton, 50 000 camiones al año.

Más y más bombo y platillo

En noviembre de 2017, el periodista Fred Lambert montó como pasajero en una versión despojada del UTV Nikola Zero, sin puertas ni pantallas. Se montó nada menos que al lado del mismísimo Trevor Milton. 

Por muy básica que fuera esa versión, Lambert estaba extasiado. Le encantó la conducción, los motores silenciosos y la cómoda suspensión, e incluso declaró que la Zero tenía más potencia que incluso el Tesla más potente.

Luego, en 2018, el gigante Anheuser-Busch hizo un pedido provisional de 800 alquileres del Nikola One. Milton volvió a prometer que empezaría a entregarlo en 2020, y solo un año después, la empresa afirmó que había un total de 14.000 millones de dólares en pedidos. Milton dijo al mundo que Nikola había vendido la producción de ocho años. 

Finalmente, había reunido los 300 millones de dólares que prometió y ahora buscaba reunir 1.250 millones para financiar toda la operación. 

Una de las principales razones del éxito fue que Nikola no se limitaba a los camiones. Se trataba de proporcionar una red sostenible de suministro de hidrógeno para alimentar esos camiones. Y no solo se trataba de Estados Unidos, Nikola anunció, para finales de 2019, otro vehículo, el Nikola Tre, basado en una plataforma de IVECO, con una fecha de producción prevista en torno a 2022, o 2023. 

Milton incluso disparó contra Tesla, diciendo que la tecnología de Nikola hacía su camión 5.000 libras más ligero. 

Hablemos de esa rivalidad por un segundo. 

Nikola siempre ha vivido bajo la sombra de Tesla. Ambos tienen la misma idea: construir una red de energía limpia para abastecer sus vehículos. Nikola incluso se aventuró en la energía solar, ¡como Tesla! 

Pero Nikola no era sólo un hermano pequeño. La empresa demandó a Tesla, alegando que la compañía de Musk había copiado el diseño de su camión. Tesla respondió diciendo que no había razón para la demanda, pero la batalla legal continúa ahora. 

CEO de Nikola

Promesas

Nikola no vendería sólo camiones, sino el hidrógeno necesario para alimentarlos y un sistema de suministro de combustible a nivel nacional. Así que, al final, cada vehículo vendido les daría unos 750.000 dólares de ingresos. 

Para atender al consumidor medio, ofrecieron una camioneta de gran tamaño llamada Badger, y con ella, Nikola pretendía destronar a la F-150 como la camioneta más vendida en Estados Unidos. 

 Pero Milton sonaba muy confiado.

Y la gente se creyó su confianza. A principios de 2020, Nikola valía 23.000 millones de dólares, gracias a los intercambios públicos, el bombo y el respaldo de grandes nombres, como el fabricante europeo de camiones CNH, que invirtió 250 millones de dólares. Milton era ahora un multimillonario, correcto, era ahora el primer multimillonario del hidrógeno. 

Pero no había camiones, ninguno. Nikola era una empresa que valía miles de millones de dólares con cero ingresos, y los medios de comunicación comenzaron a tomar nota: después de todo, esa valoración de 23.000 millones de dólares era tan grande como sus ventas proyectadas para 2024. 

 Mientras tanto, a Milton no parecía importarle tener cero ingresos. En una entrevista con la CNBC, dijo que a los inversores les importaba más cambiar el mundo y el medio ambiente. Luego dijo que la planta de Alemania estaba fabricando camiones mientras hablaban. 

En sus palabras, los inversores no estaban asustados por el hecho de que no hubiera ingresos. No había razón para preocuparse. 

Con cada aparición pública, Milton animaba a todo el mundo. Bueno, no a todo el mundo. 

Entonces, ¿es un fraude o no?

Nikola era uno de los grandes nombres de los vehículos limpios. Incluso el gigante General Motors anunció que tomaría una participación del 11% en la empresa por 2.000 millones de dólares y, como parte del acuerdo, GM fabricaría el famoso Badger en sus plantas. Las acciones de Nikola subieron hasta un 53% cuando se conoció la noticia. 

Entonces, Milton y Nikola estaban teniendo un excelente 2020. 

Pero algunos desconfiaron de la fanfarria. El periodista Bryne Hobart lo dijo mejor, de nuevo, utilizando a Tesla como comparación: 

Tesla es una historia sobre cómo un consejero delegado puede subirse a la ola del hype para construir una empresa real que -aunque a menudo criticada por los inversores- consigue vender un producto que cambia el juego. Nikola es una historia más oscura sobre un CEO que utiliza las mismas herramientas y abusa de la tendencia de los inversores a seguir patrones para construir un negocio cuya función principal es la venta de acciones.

Ouch. Pero eso es lo que parecía: sólo camiones de concepto y un CEO demasiado entusiasta. Y entonces, ocurrió el Hindenburg.

El informe Hindenburg

Los medios de comunicación empezaron a captar el ruido, como el de la planta de Alemania, que no estaba operativa cuando Milton había dicho que lo estaba, en varias entrevistas. 

¿Esos renders? Una y otra vez, Milton había dicho que había ideado esos diseños en su sótano. Pero, según el Financial Times, los compró a diseñadores de Croacia. 

Entonces, el periodista Ed Ludlow descubrió que el camión expuesto en 2016 ni siquiera estaba operativo. La gente de Milton se alarmó cuando dijo que el Nikola One era un camión que funcionaba: no tenía células de combustible y, para demostrar que se movía, la empresa lo hizo rodar por una colina. 

Milton respondió rápidamente y dijo que no había pila de combustible por razones de seguridad, y que nunca había prometido que el coche funcionara realmente

Milton entoncesllamó a todos odiosos, o al menos, a los que no compartían su visión. Muy maduro. 

Y aquí es donde entra Hindenburg Research. Son una empresa dedicada a la investigación financiera forense. En septiembre de 2020, sólo dos días después de que GM hubiera acordado asociarse con Nikola, publicaron un documento que indicaba que Milton había mentido repetidamente. 

"Nunca hemos visto este nivel de engaño en una empresa pública, especialmente de este tamaño".

Su informe muestra que toda la empresa es una mentira, desde las pilas de combustible hasta los camiones y su sistema de combustible. He aquí un ejemplo: algunos camiones sólo funcionaban con gas comprimido en lugar de con hidrógeno. 

Uno de los camiones que presentaron no podía funcionar con hidrógeno, pero Milton le puso una plantilla H2 y dijo que lo hacía. Así que puedes pintar un Ferrari en tu Civic y decir que es un Ferrari. Todo es válido.

Choque y consecuencias

El informe Hindenburg hizo que Nikola se estrellara. 

La acción había alcanzado un valor de 93,99 dólares en junio de 2020. A finales de septiembre, estaba a 19,46 dólares y seguía bajando. 

Después del informe, muchos estuvieron de acuerdo: Nikola no tenía valor, y algunos analistas incluso predijeron que las acciones podrían caer hasta 5 dólares. 

Las acusaciones de fraude provocaron una investigación federal por engañar a los inversores. Milton, por su parte, desapareció. En cuanto esas palabras llegaron a las ondas, renunció a Nikola y, una semana después, borró todas sus redes sociales. 

Su fortuna personal pasó de 6.000 millones de dólares a 2.000 millones, y se quedó sin trabajo. Pero la cosa no acabó ahí. 

Semanas después, dos mujeres le acusaron deacoso sexual. Ellas piensan seguir adelante con las acciones legales, mientras que él ha negado las acusaciones. 

Así que esto es un colapso. Pero de un hombre, no de la empresa.  

Nikola todavía existe. GM incluso ha dicho que está interesada en involucrarse más con Nikola. Cuando lo anunciaron, ambas acciones subieron un poco. Y eso es lo que parece ser Nikola: una acción que se alimenta del bombo, de la promesa, del futuro. Pero no hay entrega

Quizás, todo el mundo de las emisiones cero es eso, mucho bombo y platillo, y la gente se lo cree. 

Pero al final, alguien tiene que cumplir esa promesa. Milton no será el elegido, pero tal vez, con la orientación adecuada, Nikola lo haga.