What happened to Pebble? | Company Forensics
Bernardo Montes de Oca
5 de diciembre de 2019
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What happened to Pebble? | Company Forensics

Bernardo Montes de Oca
5 de diciembre de 2019
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Company Forensics - Learn from the mistakes of VC-funded startups | Product Hunt

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Pebble fue el siguiente gran reloj inteligente. Y luego no lo fue. En 2012, se convirtió en la campaña de Kickstarter más exitosa de la época. 10 MILLONES DE DÓLARES COMPROMETIDOS. El mercado de la tecnología para vestir estaba a las puertas del auge y el producto era prometedor. Las esperanzas eran altas y la fiebre parecía contagiarse.

A principios de 2013, los productos comenzaron a ser enviados y en 2014 se vendieron más de 400 000 unidades. Para 2016, ese número ya era de dos millones de unidades. Pero estamos en 2019 y es probable que la mayoría de la gente no sepa lo que es un reloj Pebble.

Pebble estaba listo para tomar el mundo por sorpresa con su línea de relojes inteligentes. Y, por un período muy corto, lo hizo. Pero problemas de producción y, lo más importante, decisiones equivocadas significaron que sólo cuatro años después de su lanzamiento, el reloj Pebble y su compañía, Pebble, vendieron todos sus activos y dejaron de existir. Lo que se suponía que iba a ser un cambio en el juego es ahora un montón de tecnología olvidada y un montón de lecciones aprendidas.

0%Pebble Watch, 1ª Generación

Entonces, ¿qué pasó con el reloj Pebble?

El director general de Pebble, Eric Migicovsky, no era nuevo en el mundo de la tecnología para vestirse. Desde 2008, había estado trabajando en la idea de un reloj que pudiera dar información como el tiempo, los deportes, las acciones y, bueno, la hora. Así que creó el InPulse para los teléfonos Blackberry.

Pero InPulse se enfrentó a un obstáculo que era difícil de superar y, finalmente, también perseguiría a Pebble. Era el hardware, no el software. Y el hardware necesita un montón de dinero. Veamos las primeras experiencias de Migicovksy con los inversores. En 2011, participó en el programa de incubación de negocios Y Combinator.

Las condiciones eran las siguientes: cada participante obtendría 150.000 dólares de los inversores y una plataforma por la que podrían establecer vínculos con otros inversores ángeles. Tome en consideración una cosa: de los más de treinta participantes, la suya era la única idea centrada en el hardware en lugar del software.

Y, además, el InPulse estaba orientado sólo a la Blackberry. Por lo tanto, la idea no se puso de moda. Tanto es así que, Migicovsky sólo consiguió un inversor, Draper Fisher Juverston, con una inversión total de unos 375.000 dólares. Que gastó en la fabricación del InPulse. Que no pudo vender. Porque, bueno, los Blackberrys ya no eran nada.

El nacimiento de una promesa

Después de tal decepción, Migicovsky decidió que era hora de una gran sacudida. Abandonó el sistema operativo Blackberry y optó por un nuevo enfoque. El nuevo reloj inteligente sería compatible con múltiples sistemas operativos, además de ser impermeable. Y, para romper oficialmente los lazos con el pasado, lo bautizó como el Reloj Pebble.

Pero, ¿de dónde sacaría el dinero? Los inversores no habían mostrado interés, así que, tal vez, los compradores potenciales lo harían. En abril de 2012, se llevó a Kickstarter con un objetivo de 100.000 dólares. Y funcionó. Maravillosamente. En sólo dos horas alcanzó su objetivo. Para el 18 de mayo, había recaudado 10,3 millones de dólares.

0%Eric Migicovsky

No fue una navegación tranquila, sin embargo. La producción tuvo un pequeño inconveniente. La fecha prevista de septiembre de 2012 tuvo que ser retrasada hasta 2013 debido a problemas con los materiales. Pero tenían el dinero. Así que, después de llegar a un acuerdo con el fabricante taiwanés Foxlink Group, la producción comenzó a un ritmo de 15.000 unidades por semana. Sólo dos años después, habían vendido 400.000 unidades. "El momento es ahora para Eric Migicovsky", decía un titular del Financial Times de 2014.

El camino parecía abrirse para Pebble. Al menos con sus clientes porque, con los inversores, no tanto. Cuando Pebble quiso lanzar su nuevo producto, el Pebble Time, los inversores no estaban interesados. Así que, una vez más, recurrieron a la estrategia de crowdfunding. Y con gran éxito, ya que lograron reunir 20 millones de dólares.

Los productos Pebble

Aunque los relojes Pebble no eran los únicos inteligentes en ese momento, tenían un par de ventajas sobre la competencia. La punta de lanza de Pebble era la duración de la batería, que era de siete días, lo que significaba que los usuarios no tenían que cargarla casi a diario, como con otras marcas.

Además, podría enlazar con iOs y Android. Con información como la ubicación, la distancia, la altitud y demás, los usuarios podrían disfrutar de más de 8000 aplicaciones para el reloj. Desde lo básico como acciones, correo electrónico, mensajes de texto y redes sociales, hasta lo más complejo como control remoto para teléfonos y cámaras, así como direcciones GPS.

Los dispositivos eran impermeables, y su pantalla de tinta electrónica funcionaba bien en la mayoría de las condiciones de iluminación. Además, con precios que comenzaban en 99 dólares, todo era un paquete bastante decente. Hasta que llegaste a los rincones y grietas. El usuario necesitaba múltiples aplicaciones para vincular el Pebble Watch con su teléfono. Esta dependencia dificultaba la usabilidad. Además, la conectividad se redujo varias veces en un día, y agotó la batería del teléfono.

Luego, varios usuarios y revisores descubrieron que el Pebble funcionaba mejor en el sistema operativo Android que en el iO, lo cual era un inconveniente, ya que muchos de sus usuarios eran, de hecho, usuarios de iPhone. Y, para colmo, las primeras versiones no tenían un cristal resistente a los arañazos.

Pebble Watch 2

Pebble intentó arreglar esto con la segunda generación. El nuevo producto tenía una pantalla a color, vidrio Gorila, un marco de acero inoxidable e incluso mantenía su famosa batería de larga duración. Incluso con el prometedor reloj de Apple creando ruido, la confianza era alta. El mismo Migicovsky dijo que no le asustaba el Reloj de Apple y que impulsaría las ventas de Pebble ya que este último era significativamente más barato.

Esto, por un breve período, realmente sucedió. Pebble había vendido más que Apple. ¡Qué producto! Así que, los inversores ahora estarían interesados, ¿verdad? Bueno, no. No lo estaban. Y una de las razones de esta falta de interés fue, de hecho, su historia de sentirse bien: esas exitosas campañas de crowdfunding.

0%Pebble Watch 2

Los problemas con la inversión

Para su primera guardia, recaudaron 10 millones de dólares con Kickstarter. Para su segundo reloj, recaudaron 20,3 millones de dólares. Así que, aunque Pebble no dependiera completamente de la financiación colectiva, tuvieron que usarla en sus momentos más cruciales.

Luego de su campaña de Kickstarter, la empresa de inversiones Charles River Ventures entregó a Pebble 15 millones de dólares, la primera inversión de capital de riesgo de Pebble desde su creación. CRV esperaba dirigir la compañía hacia la locura de la salud que estaba arrasando el mercado de la tecnología de ropa, y una locura a la que Pebble no había saltado desde el principio.

En una entrevista con Wired, Migicovsky reconoció que aventurarse a la salud antes habría sido una buena decisión.

"No conseguimos esto en 2014 - si hubiéramos salido entonces como el smartwatch fitness llevable, tal vez sería un poco diferente"

Pero, hasta este momento, las cosas parecían estar bien. CRV informó que las ventas estaban en auge. Migicovsky declaró que, para 2014, Pebble había vendido un millón de unidades y mantenía el beneficio. Pero también dijo que la temporada de vacaciones de 2015 fue decepcionante, y luego no reveló mucho más. Y a lo largo de todo esto, la compañía estaba creciendo rápidamente. Tal vez demasiado rápido.

La Caída

En noviembre de 2013, la empresa tenía alrededor de 25 empleados. Para septiembre de 2015, había aumentado a más de 160 empleados, quintuplicando efectivamente su tamaño. La moral estaba alta, los cambios estaban en camino, como los monitores de la tasa de calor y más aplicaciones de salud, la compañía estaba creciendo. Pebble había recaudado 10 millones de dólares en su primer arranque, recibió la inversión de 15 millones de CRV y tuvo fuertes ventas en 2014.

0% del tiempo de Pebble Ronda 2

¿Pero aún así tuvieron que recurrir a la financiación colectiva para su segundo producto? Los números no cuadraban. Y ese comportamiento despistó a los inversores. Pero eso no quiere decir que la gente no estuviera interesada. Alrededor de 2015, las conversaciones sobre una posible compra del relojero Citizen empezaron a tener eco en el mercado.

¿La oferta? 740 millones.

Eso es lo mucho que Ciudadano creía en Pebble. Pero el mismo Migicovsky rechazó la venta. Así es. Rechazó 740 millones de dólares y el motivo nunca se ha aclarado. Simplemente no vendió. Y sucedió que, con el lanzamiento de su segundo producto ese mismo año, otro posible comprador, Intel, llamó a la puerta de Pebble con una oferta de 70 millones. 70 millones de dólares. No 700 millones de dólares. 70 millones de dólares.

La historia se repite. Lo que pasó no está claro, pero la inteligencia se alejó. Aún así, después de rechazar dos posibles compras, Migicovsky se mantuvo firme en que la marca Pebble continuaría creando productos.

Planeaban lanzar el Pebble Core en 2016. Piensa en ello como un llavero inteligente para el fitness. Y necesitaban dinero, desesperadamente. Ese mismo año, tuvieron que despedir al 25% de su personal, y si los inversionistas no estaban interesados al principio, se desanimaron completamente después de los despidos.  

0%Pebble Core

Entonces, ¿quieres adivinar cómo intentaron financiarlo? Así es. Financiación en masa. Y, una vez más, Pebble logró obtener 12 millones de dólares. Estos tipos son muy buenos en la financiación colectiva. Pero no fue suficiente.

En la entrevista con Vice, Migicovsky habla de su desesperación a mediados de 2016. Buscó por todo el mundo, inversores, proveedores, compradores, todo. Incluso con todo ese esfuerzo, para octubre, estaba claro que Pebble se estaba hundiendo y que lo mejor era rescatar lo más posible para sus clientes, empleados, desarrolladores e inversores.

La compra y la muerte

Una vez que Migicovsky supo que tenía que vender, un posible comprador no tardó en aparecer. Era un fabricante de ropa que algunas personas podrían conocer, llamado FitBit y que llegó con una oferta muy, muy baja de alrededor de 40 millones de dólares. Pero Migicovsky no tuvo más remedio que hacer un trato. Las deudas se acumulaban (se estima que son alrededor de 25 millones), los inversionistas exigían su retorno y los acreedores necesitaban su dinero en efectivo.

Así que, en 2016, por unos 35 a 40 millones de dólares, Pebble fue vendido a FitBit. No se perdió tiempo. FitBit buscó en Pebble sus activos más valiosos, el talento y la tecnología. Luego, despidieron a más de 100 empleados. Y eso fue todo. Pebble se había ido.

En un interesante giro de los acontecimientos, Migicovsky terminó trabajando para el Combinador Y como socio y Pebble quedó sólo en la memoria de los que trabajaron para la empresa, compraron el reloj y creyeron en la idea. Una idea que no era necesariamente errónea. Pero no tenía suficiente para ser correcta.

Una vez que la fiebre Kickstarter murió, fueron abandonados a su suerte. Literalmente.

Lecciones aprendidas:

El hardware es caro y necesita reinventarse constantemente. La compañía malinterpretó el mercado en varias ocasiones y, con la afluencia de otros competidores, como Apple y Fitbit, esos errores de juicio los alcanzaron.

Pebble fue el inicio de un cuento de hadas: una pequeña compañía que intentaba luchar contra los grandes y, bueno, sus demonios. Y, pueden decir que se las arreglaron para luchar contra ellos. Al menos por un tiempo.  

Pero el mercado de la tecnología para vestirse sigue siendo muy confuso. Al principio, parecía que el espíritu de Pebble sobreviviría con Fitbit. Después de todo, al fusionar la tecnología y las lecciones aprendidas, Fitbit se propuso hacerse cargo de los artículos de vestir, hasta que también fue víctima de este complicado mundo de gigantes corporativos.

Y a finales de 2019, FitBit fue comprado por Google.

Charla con Caya