Reddit, de desvalido a coco de Wall Street
Bernardo Montes de Oca
16 de marzo de 2021
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Reddit, de desvalido a coco de Wall Street

Bernardo Montes de Oca
16 de marzo de 2021
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Una vez más, Reddit está en todas las noticias, esta vez enfureciendo a los peces gordos de Wall Street. No es ajeno a la controversia y lo ha sido durante años. Pero Reddit es mucho más que debates acalorados. Su historia está llena de luchas humanas, realidades enfrentadas y renacimientos. Es una historia que merece muchos subreddits propios. Así que, por el momento, comprimiremos toda su fascinante historia en este vídeo.

Esto es Company Forensics: Reddit. 

Un origen frustrante

La historia de Reddit comienza en 2005, con Alexis Ohanian y Steve Huffman. Son jóvenes e ilusionados y están sentados frente a nada menos que Paul Graham, el fundador de Y-Combinator. Pero, esta vez, es diferente. Verás, el programa acababa de empezar y Graham buscaba gente para formar parte de la primera generación de Y-Combinator.

Los dos amigos habían viajado desde Virginia a Massachusetts para escucharle hablar sobre la creación de startups. Mashable informa de que, al terminar el acto, ambos se acercaron a Graham y le dijeron que, en efecto, habían venido desde Virginia con un presupuesto de estudiante. Impresionado, Graham se sentó con ellos para escuchar sus ideas. 

Su propuesta se adelantó a la época: una aplicación móvil para pedir comida. Con SMS, ¡en 2005! Y, al principio, a Graham le interesó. Tanto, que les invitó a pitch la idea en Y-Combinator. El entusiasmo, sin embargo, se desvanecería rápidamente. Tras un par de reuniones, Graham rechazó la idea.

Pero él creía en ellos. Tenían talento, y él, en cambio, les sugirió que construyeran algo parecido a la portada de la web.  

Una gran y complicada idea

La primera idea fue una especie de tablón de anuncios: un sitio en el que los usuarios publicaban imágenes, vídeos, textos y enlaces a otros sitios web. Los mensajes más interesantes acababan subiendo y apareciendo en la página principal. 

Mirando hacia atrás, la idea es genial en su simplicidad. Con este segundo intento, Ohanian y Huffman pasaron a formar parte de la primera promoción del programa Y-Combinator. Esta primera generación tenía algunos miembros bastante impresionantes, entre ellos los futuros fundadores de Twitch, Emmett Shear y Justin Kan, y un programador de pelo oscuro, uno de los más jóvenes, que odiaba las fotos y rara vez sonreía. Se llamaba Aaron Swartz. 

Ohanian y Huffman se centraron en dos competidores, el sitio de noticias tecnológicas Slashdot y un sitio de marcadores llamado Del-icio.us. El principal problema de estos sitios, pensaron, era que la lectura de noticias era frustrante y requería mucho trabajo. Su objetivo era hacer que el mundo apestara menos, dijo Ohanian, cambiando la forma de leer las noticias. 

Pero, ¿cómo podrían cambiar eso? Bueno, no lo harían ellos; lo haría la comunidad, destacando el contenido más compartido. Cualquier post que prosperara lo haría porque los usuarios lo quisieran, lo que sería uno de los valores fundamentales de Reddit.

Hablando de Reddit, no hemos mencionado el nombre porque no lo tenían. Después de varias ideas, como Newstew o Snoo, a Huffman se le ocurrió Reddit como un juego de palabras. La idea era que la gente dijera Lo he leído en Reddit. 

Tenían una idea y un nombre, pero el sitio no estaba ni mucho menos terminado cuando Paul Graham les presionó para que lo lanzaran. Esta urgencia enfadó a Huffman, pero aceptó a regañadientes lanzar una versión básica en 2005. El propio Ohanian califica esta primera versión de mierda y, después, no fue más fácil. Hubo tres puestos, y hubo fricciones desde el primer puesto. 

Ohanian publicó el primer reddit de la historia, un enlace a un sitio que hablaba del memorando de Downing Street, una reunión secreta entre funcionarios británicos sobre la guerra de Irak. A Huffman no le gustó el post y lo descalificó inmediatamente. Dato curioso: el primer reddit sigue ahí, pero el enlace está ahora roto, como la mayor parte de la historia de Reddit. 

Entonces Graham compartió un enlace a su blog personal en Reddit, lo que provocó un pico de tráfico, pero benefició sobre todo al sitio de Graham, y tanto Huffman como Ohanian no estaban contentos. Tampoco lo estaba el resto del mundo; Slashdot, un competidor, tuvo una ráfaga de mensajes odiando a Reddit, pero, oye, al menos estaban hablando de ello. 

Pero los dos fundadores se esforzaron por introducir contenidos en el sitio, contratando cuentas falsas y rastreando la web en busca de noticias. Incluso pidieron a sus amigos que publicaran lo que quisieran. Día y noche, vivían para Reddit. 

Entonces, un día a mediados de agosto de 2005, aparecieron nuevos contenidos. Fue el punto de inflexión. Pero el camino por delante sería duro. 

Tiempos de montaña rusa

Aunque la competencia, como Digg y Del.icio.us, aumentó su popularidad, Reddit había empezado a forjarse su propio nicho. Con el crecimiento y el aumento de usuarios, Huffman y Ohanian necesitaban más talento, así que llamaron a otro participante de Y-Combinator, Chris Slowe. 

Se unió a ellos, y los tres se mudaron a un estrecho apartamento, donde trabajaron 24 horas al día en Reddit. Slowe aprendió a lidiar con los choques, y entre los tres, una dieta muy poco saludable y casi sin dormir, lograron sobrevivir. Y Reddit siguió creciendo. 

Así que, suerte. Un producto de Y-Combinator llamado Infogami no consiguió ganar tracción, por lo que los mentores sugirieron que la empresa se fusionara con Reddit. En la ecuación entró Aaron Swartz en febrero de 2006. 

Swartz era decidido y hábil. Tenía su propia visión del futuro, pero también era testarudo, competitivo y, según algunas fuentes, frustrado por cómo funcionaba Infogami en comparación con Reddit. Que no estaba precisamente pateando traseros. Sí, era popular y estaba en alza, pero no se acercaba a la competencia. 

Internamente, las cosas no iban bien. Ohanian se enfrentaba a situaciones familiares muy duras que exigían su atención y su tiempo. Entonces, Swartz empezó a mostrar un comportamiento errático. No salía de su habitación durante días y escribía con frecuencia en su blog sobre sus frustraciones profesionales. 

Con tal avalancha de negatividad y el bajo rendimiento de Reddit, Graham, Ohanian y Huffman acordaron que era el momento de vender, y Condé Nast, el gigante editorial, estaba interesado. Tras largas negociaciones, Reddit se vendió por menos de 20 millones de dólares. Slowe, Ohanian, Huffman y Swartz trabajarían ahora para Condé Nast. Pero, oye, eran millonarios. 

Los cuatro asistieron a una melosa fiesta de Halloween y bebieron algunos cócteles para celebrarlo. Luego, Ohanian mejoró los boletos de temporada de los Redskins de su padre a un mejor asiento, lo que apuesto a que ahora lamenta. Pero, aparte de eso, no ocurrió nada extraordinario. 

Según la teoría, lo habían hecho todo: tener una idea, hacerla funcionar y venderla por millones. Pero, echando la vista atrás, hay un atisbo de frustración en las palabras de Huffman cuando habló con Mashable. 

"Cuando vendimos, me sentí muy, muy feliz. Quería ser millonario. Ojalá supiera lo que sé ahora. Estaba empezando a encajar. Todavía se sentía muy disfuncional. Es frustrante que nunca lo hayamos conseguido".

Y, ya veremos por qué. Pero, en ese momento, la compra parecía tener sentido. Ohanian y Huffman disfrutaban trabajando en Condé Nast. Pero no Aaron Swartz. Su actitud se volvió cada vez más agresiva, y escribió en su blog su frustración con su cultura ineficiente

Tras constantes roces con la dirección, Condé Nast se hartó de Swartz y lo despidió en 2006. Lamentablemente, en 2013, Swartz se suicidó tras ser declarado culpable de descargar ilegalmente millones de artículos de la base de datos JSTOR. Su prematura muerte es, a día de hoy, motivo de debate sobre la desproporcionalidad de su procesamiento. 

Muchos usuarios, poco dinero

Al principio, Reddit era un refugio seguro para la programación y el contenido NSFW. Dejémoslo en eso. Pero otros temas se hicieron populares, como la política, la cultura y el entretenimiento, hasta el punto de que había algo para todos. 

Con un 2008 caótico, un nuevo presidente y una crisis financiera, los usuarios acudieron a Reddit y se sumergieron en encendidas discusiones. Fue una señal para mejorar la plataforma y, ese mismo año, el sitio permitió a los usuarios crear sus propios subreddits. 

Esta característica parece obvia ahora, pero en su momento diferenció a Reddit de la competencia. El tráfico se disparó, pero no se tradujo en crecimiento económico. Además, Condé Nast estaba luchando con despidos masivos y contrataciones congeladas. Como Reddit era tan pequeño, había poca inversión y, al no poder contratar, el personal no podía incorporar nuevos talentos. 

Enfrentados a un entorno frustrante y con la luna de miel entre ellos y Condé Nast terminada, tanto Ohanian como Huffman dejaron Reddit a finales de 2009

Con la desaparición de los cofundadores, comenzó una nueva era, y no necesariamente buena. Sí, hubo algo de suerte en el lado de Reddit cuando Digg, su competidor, se disparó en el pie en 2010 al cambiar su plataforma para adaptarse mejor a la publicidad en lugar de a los usuarios. 

Los usuarios de Digg, enfadados, inundaron la plataforma con mensajes de apoyo a Reddit, y muchos huyeron para convertirse en Redditors. El tráfico creció de forma constante, pero, una vez más, los ingresos fueron nulos. Si a esto le añadimos la falta de liderazgo, Reddit era un barco sin rumbo. 

Entonces, un desarrollador de Reddit deprimido, Mike Schiraldi, publicó en su blog su frustración. Todo el mundo escribía en su blog por aquel entonces. En ese post, insinuaba la existencia de Reddit Gold, un servicio de premium , y los usuarios estaban tan entusiasmados con la idea que estaban dispuestos a pagar por ella. Había una trampa: Reddit Gold ni siquiera existía, y él ni siquiera había comentado la idea a Condé Nast. 

No importaba. Basándose en su promesa de Reddit Gold, los usuarios lo respaldaron a cambio de que finalmente creara esas funciones. Una vez que Reddit Gold estuvo en marcha, el tráfico superó los mil millones de visitas en enero de ese año. Este aumento ayudó a Reddit a convencer a los posibles anunciantes de que desembolsaran dinero, algo que nunca había conseguido. 

¿Por qué? Kourosh Karimkhany, el ejecutivo que dirigió la compra de Reddit, lo explica claramente:

"No hay muchos anunciantes que quieran que sus anuncios sean vistos por fans ateos, libertarios y amantes del porno de Ron Paul. Fue una mierda. Fue una venta difícil. Pero nos hizo entrar en la puerta".

Sin embargo, llegar a la puerta no era suficiente. Reddit apenas se las arreglaba tras años de intentos. Así que, en septiembre de 2011, Condé Nast convirtió a Reddit en una empresa independiente, permitiéndole elegir un director general, contratar personal y, básicamente, valerse por sí misma en lo que respecta a los beneficios

Así, Yishan Wong se convirtió en director general, en marzo de 2012. Con experiencia en PayPal y Facebook, Wong se mostraba prometedor, y la nueva independencia parecía funcionar. En agosto de 2012, incluso el presidente Barack Obama hizo una aparición sorpresa en la sección Ask Me Anything: tanta gente se conectó para participar que la mayor parte de Reddit se colapsó. 

Sí, prácticamente no había dinero. Reddit había logrado un poco su objetivo: ser la portada de la web. Pero, hay una cosa de la que no hemos hablado. 

La polémica: ¿grabada en el ADN de Reddit?

Pensemos en lo que hace de Reddit un lugar ideal para el debate: los avatares anónimos, los millones de temas y los interminables subreddits hacen que sea muy difícil rastrear y censurar todas las discusiones. Por lo tanto, es una olla en ebullición para la controversia. 

De hecho, podríamos dedicar un episodio entero sólo a lo controvertido que ha sido Reddit, desde los desnudos filtrados hasta los grupos extremistas. Así que vamos a resumirlo. 

Por ejemplo, los desnudos filtrados. En 2014, después del hackeo masivo de celebridades, muchos usuarios compartieron fotos de celebridades menores de edad a través de muchos subreddits. Aunque al final consiguieron retirarlo todo, a los moderadores les costó mucho rastrear todas las publicaciones relacionadas con esto. 

Luego, con el atentado del maratón de Boston, se produjo el linchamiento digital. Los usuarios de Reddit comenzaron a identificar a los posibles sospechosos del atentado, con la salvedad de que los acusados no eran los responsables. Incluso acusaron a alguien que estaba desaparecido y que finalmente fue encontrado muerto

La lista continúa: hay violencia explícita contra las mujeres, racismo, antisemitismo y, por supuesto, una de las secciones más controvertidas es la de política. De extrema izquierda, de extrema derecha y partidarios de Trump, Reddit ha intentado activamente prohibir todos estos grupos, para eliminar todo el mal periodismo posible. Pero estas acciones siempre suscitan fuertes críticas y reacciones de los promotores de la libertad de expresión. 

Aun así, estas críticas no disuadieron a los inversores, ya que la empresa consiguió 50 millones de dólares de financiación y una valoración de 500 millones de dólares. Y esta inyección de dinero tuvo un giro, ya que Reddit se propuso compartir el 10% de la financiación entre los miembros de la comunidad. 

Pero, por mucho que entrara dinero, había luchas internas. Había grandes discusiones sobre la gestión de la comunidad y temas delicados como la pornografía infantil y el uso de información no autorizada. Y la empresa hacía muy poco por ayudarse a sí misma. 

Caos interno

Cuando surgieron las polémicas y los medios de comunicación dirigieron su atención a Reddit, Yishan Wong habló con los moderadores y administradores y les dijo que "defendemos la libertad de expresión... no vamos a prohibir los reddits de mal gusto". Sí dijo que Reddit retiraría todo el contenido ilegal, lo que hizo, como eliminar los subreddits de pornografía de menores. Pero, por el momento, el resto de los subreddits permanecerían

Pero su controvertido mandato sería breve. No solo tuvo problemas con los medios de comunicación, sino que se peleó con frecuencia con el Consejo de Administración. La tensión fue tanta que renunció en 2014. Entró Ellen Pao, y las esperanzas eran altas porque, al mismo tiempo, Alexis Ohanian regresó. Y desde el principio, dejó claro, que mucho dependía de Pao y que ella enderezaría el barco. Sí, sobre eso.  

No hay que quitarle mérito: Pao hizo muchos cambios. Se esforzó por controlar el acoso y el contenido ilegal, lanzó nuevas políticas, prohibió los desnudos y purgó el sitio de discursos de odio. Pero entonces despidió a Victoria Taylor, una de las favoritas de la comunidad, y la reacción fue inmediata.

Tras el despido, los moderadores cerraron más de 250 subreddits en señal de protesta. Apenas siete meses después de su llegada, Pao dimitió después de que nada menos que 160.000 personas exigieran su dimisión, ya que "Reddit entró en una nueva era de censura" bajo su dirección. Hablando de hacer amigos. 

Pero, ¿quién era su sustituto? Bueno, ¿podrías mirar eso? Steve Huffman. Con Huffman y Ohanian a bordo, Reddit dio un salto adelante en la plataforma. Huffman lanzó aplicaciones, mejoró el sitio web para móviles y encabezó un importante rediseño estético. 

La nueva plataforma ofrecía la posibilidad de ocultar publicaciones y comentarios, y ahora existían los mensajes privados. De nuevo, había nuevas directrices pero, esta vez, daban más control a los moderadores, tras años de abandono. Y Reddit vio un cambio de rumbo. En 2017, consiguieron 200 millones de dólares de financiación y una valoración de 1.800 millones de dólares. Y, para entonces, era el cuarto sitio más popular de Estados Unidos, con una plantilla que crecía a cientos.

Así que, al parecer, esta imagen de revisión llegó en el momento justo. Con el mundo cada día más caótico, Reddit se consolidó como un lugar favorito para el debate, y más.  

Los últimos acontecimientos

En 2020, a raíz del asesinato de George Floyd, Alexis Ohanian dimitió de la Junta en señal de protesta. Pidió que un candidato negro ocupara su puesto. Una vez más, la empresa revisó sus políticas (algo que ha hecho cada año desde 2017) para intentar controlar el discurso del odio. 

Huffman acudió a Reddit para explicar que, básicamente, estaban tratando de compensar la falta de moderación durante su ausencia de 2010 a 2015. 

En 2021, el New York Times informó de que Reddit prohibió el subreddit r/DonaldTrump después de que muchos de sus miembros glorificaran e incitaran a la violencia en el asalto al Capitolio. El subreddit tenía más de 52 000 miembros en el momento de la prohibición. 

Pero, incluso después de eso, las controversias no terminaron. Las últimas noticias sobre Reddit giran en torno al apretón de GameStop. Mira nuestro vídeo al respecto para conocer más detalles

Por el bien de este vídeo, todo lo que podemos decir es que una página de Reddit llamada Wall Street Bets se unió contra dos fondos de cobertura que estaban apostando a que las acciones de Gamestop caerían

Los efectos fueron impresionantes, por no decir otra cosa. En cuestión de días, los precios de cierre de las acciones de Gamestop pasaron de 19,94 dólares por acción a 325 dólares. Esto hizo que Robinhood (también, echa un vistazo a nuestro vídeo sobre ellos) detuviera las compras, y otras empresas de corretaje siguieron su ejemplo. A su vez, estas acciones enfurecieron a los usuarios de Reddit que se unieron para reclamar demandas colectivas. 

Medios como Business Insider consideraron el intento como un fracaso. Sin embargo, también han destacado que este tipo de levantamientos contra el sistema indican lo desigual que es Wall Street frente a los pequeños inversores.

Reddit ha sido noticia todos los días desde entonces. Figuras empresariales célebres como Kevin O'Leary, de Shark Tank, incluso se unieron a la plataforma social para "cabalgar con el rebaño", y, ya sabes eso que dicen: no existe la mala prensa.

El propio Huffman llegó a declarar ante el Congreso y defendió el papel de Reddit en la oleada de GameStop. Dijo que el asesoramiento financiero dentro de Reddit es probablemente mejor que el de los medios de comunicación tradicionales porque está vetado por una comunidad. ¿Qué opinas, tiene razón? 

Y este poder, esta capacidad de impulsar movimientos sociales, grandes o pequeños, es lo que llevó a muchos a creer en Reddit una vez más. En febrero de 2021, la empresa consiguió otra ronda de financiación, 250 millones de dólares, con una valoración de 6.000 millones de dólares. Así es como llegamos hasta aquí. Piénsalo, Huffman no está lejos de la verdad. Sí, Reddit es controvertido y ha visto su parte justa de contenido ilegal. 

Además, ahora más que nunca, la historia de Reddit trae, una vez más, la discusión sobre la libertad de expresión y los medios sociales. Es una discusión que está lejos de terminar, pero una cosa está clara: si la gente quiere, puede cambiar el mundo o asustar a los ricos en la bolsa. Y, a veces, lo han leído en Reddit.