Segway cierra: el camino de la extinción
David Marín
11 de agosto de 2020
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Segway cierra: el camino de la extinción

David Marín
11 de agosto de 2020
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¿Qué pasó con Segway?

Se veía venir, y así ha sido. El pasado mes de junio, la presidenta de Segway, la Sra. Judy Cai, anunció que la empresa cesaba totalmente la producción del Segway PT, o como se denominó inicialmente, el Segway HT, por "Human Transporter". 

Un nombre pretencioso para un dispositivo futurista que llegó con grandes esperanzas en los años 2000. Sí, el nuevo milenio se trataba de sueños tecnológicos y optimismo, y el Segway se convirtió en el producto tecnológico más caliente durante 2001, incluso antes de que nadie supiera lo que era

Algunos creían que revolucionaría la movilidad urbana, que haría más eficiente el transporte de última milla, que rediseñaría las ciudades y otras aspiraciones tan elevadas. Pero ya se sabe cómo suele ser este espectáculo. Ese patinete glorificado que los guardias de los centros comerciales y los turistas acabaron paseando por algunas ciudades está oficialmente en vías de extinción. 

Esto esCompany Forensics..: Segway. 

Reinventando la rueda

Como pueden reconocer, el transportador de Segway nunca despegó realmente, pero originalmente planeaba vender hasta 100.000 unidades sólo en el primer año. Dean Kamen, el creador del Segway, supuestamente pronosticó que para el final de su segundo año, estarían acabando con 10.000 máquinas a la semana. El hombre era un verdadero soñador.

Para entonces, ya era un empresario tecnológico consolidado que tenía varias patentes de dispositivos médicos como la bomba de insulina utilizada en una máquina de diálisis portátil y la silla de ruedas eléctrica todoterreno conocida como iBot.

La tecnología giroscópica y motorizada que permite el balanceo en el Segway vino del desarrollo del iBot. Era una robusta silla de ruedas eléctrica capaz de autobalancearse, levantar a su jinete, rodar por terrenos difíciles y subir escaleras. 

Durante el desarrollo del iBot, Kamen se dio cuenta de que tenían algo más grande que un simple dispositivo de accesibilidad. Era una tecnología de transporte que podía impactar en la sociedad más ampliamente. Así que empezaron a trabajar en el sueño, y alrededor de una década más tarde llegaron con el Segway.

Pero lejos de esas 10.000 unidades que Kamen había proyectado producir semanalmente, sólo vendieron alrededor de 140.000 vehículos. En total. En unas dos décadas. 

En 2009, ya había vendido la empresa a una firma británica, respaldada por el inversor Jimi Heselden, a quien recordaremos más tarde. 

En 2015, la empresa de Beijing Ninebot adquirió Segway y desarrolló iteraciones del dispositivo, junto con otros que sigue produciendo, como los scooters eléctricos y otros vehículos personales.

A pesar de su destino, la verdad es que el transportador Segway causó un alboroto y una anticipación sin precedentes en el mundo de la tecnología y los medios de comunicación, antes de ser lanzado. 

Una fuga exagerada

Meses antes de que el dispositivo fuera presentado al público, no faltaron las especulaciones sobre él. Las fantasías serían un aerodeslizador impulsado por hidrógeno, un vehículo magnético antigravedad y otras cosas imaginativas de tal naturaleza. 

Incluso South Park le disparó, y sabes que eso sólo puede significar una parodia desagradable. Sí, el Segway estaba siendo burlado incluso antes de ser liberado.

Esta fiebre se desató con una fuga que salió en un sitio web, a principios de 2001. Se trataba de un libro escrito sobre el desarrollo y la financiación de "Ginger", el nombre en clave del proyecto Segway.

El supuesto autor del libro no reveló qué era Ginger, pero su relato incluía declaraciones exageradas de algunos de los señores más poderosos de Silicon Valley al respecto. 

Según se dice, el propio Steve Jobs dijo que el invento sería tan importante como el PC... "Tal vez más grande que Internet", incluso dijo John Doerr, un capitalista de riesgo que también predijo que Segway alcanzaría 1.000 millones de dólares en ventas más rápido que cualquier otra compañía en la historia. Su fondo lo respaldó con una inversión de 38 millones de dólares. 

El bombo era genuino, y puedes ver que no resultó tan bueno para Segway. Las expectativas eran ridículamente altas entre el público, y probablemente nadie quiso resolver el alboroto con algo como un scooter mejorado. 

Una maravilla de la tecnología

Aún así, funcionó de maravilla, y la tecnología fue impresionante de experimentar, casi mágica, según algunos testimonios. 

Sin embargo, no podemos culpar a los que no se divirtieron cuando por fin vieron el Segway en la televisión, después de todo el proceso. Vea parte de la presentación del aparato en el programa Good Morning America en 2003.

Pero las apariencias engañan. A pesar de su simple apariencia, la tecnología de Segway era impresionante. 

Era un conjunto de giroscopios de grado de aviación, un acelerómetro, sensores, baterías y un sofisticado software. Todo ello enlazado por un conjunto de ordenadores que controlan el centro de gravedad del ciclista más de 100 veces por segundo para mantener el equilibrio mientras se desplaza. 

El piloto lo conduce desplazando su peso hacia adelante o hacia atrás y lo dirige empujando el manubrio a la izquierda o a la derecha, rodando a velocidades de alrededor de 12 m.p.h. 

Era un complejo conjunto de hardware y software sin frenos, sin motor, sin acelerador, sin cambio de marchas y sin volante, capaz de transportar al ciclista medio durante un día entero, con sólo cinco céntimos de electricidad.

¿Es seguro?

Según un alto funcionario de la Comisión de Seguridad de los Productos de Consumo de entonces, el Segway tenía "características de seguridad mucho más sustanciales que las que se observan normalmente en un producto de consumo, más cercanas a las asociadas a los dispositivos médicos".

Así que, sí, era seguro. Pero también tenía ruedas y motores, y eso significa que los accidentes eran casi inevitables. Además, naturalmente, a medida que más Segways salían a la calle, más accidentes iban a ocurrir. 

Según la revista Annals of Emergency Medicine, entre 2005 y 2008, el servicio de urgencias del hospital George Washington de esa ciudad empezó a recibir más lesiones causadas por Segway que por peatones atropellados.

Por supuesto, puedes encontrar divertidas caídas de Segway en Youtube, pero algunos incidentes tuvieron resultados menos risibles que esos.

Entre los deslizamientos más emblemáticos que involucran a los Segways, están el ex presidente de los Estados Unidos George W. Bush que se cayó mientras montaba uno en su finca familiar, o el infame camarógrafo que atropelló al medallista de oro olímpico, Usain Bolt.

En un evento más trágico, un Segway estuvo involucrado en la muerte de Jim Heselden en 2010. Sí, el millonario y filántropo británico que adquirió Segway, sólo un año antes de morir. Qué terrible ironía... Se dice que Heselden se sumergió en un río mientras conducía el dispositivo cerca de su casa en West Yorkshire, aparentemente después de maniobrar para dejar paso a un peatón.

Un mercado de consumo de un

Más allá de las preocupaciones de seguridad, la adopción del Segway por el consumidor final, la interacción real con la ciudad, los peatones, los coches, los cruces... era una enorme área gris para todos. 

La policía no sabía muy bien cómo actuar cuando empezaron a aparecer los primeros. Pronto se hizo evidente que este vehículo único requería una normativa especial, y entonces empezó la burocracia. 

Los distintos estados lo abordaron de diferentes maneras con resultados algo dispares, y el camino de Segway hacia las ciudades parecía largo y lleno de baches. 

De alguna manera, Kamen esperaba que este proceso se produjera de forma más orgánica, simplemente teniendo más Segways rodando por ahí. Pero si pensamos que las ciudades han tenido dificultades incluso para adoptar las bicicletas, que existen desde hace un par de siglos, podemos imaginar que la cuestión no es tan sencilla. 

Sabiendo esto, Kamen primero logró cerrar tratos con los mercados corporativos e institucionales. Los departamentos de policía de diferentes ciudades, así como el servicio postal, el servicio de parques nacionales y otros clientes corporativos, fueron los primeros en adoptar el Segway. 

Kamen esperaba que si suficientes departamentos de policía y otras entidades públicas y corporativas la adoptaran, sería natural que los consumidores la tomaran. Eso es tan audaz como ingenuo. 

Pero además de las regulaciones y las preocupaciones de seguridad, el Segway tenía otro problema para el mercado de consumo: era caro. El precio de lanzamiento era de alrededor de 5.000 dólares, lo que lo convierte más en un truco de lujo que en un caballo de trabajo. Pronto se asoció con los hermanos de la tecnología y el elitismo, y a partir de entonces se convirtió en un chiste.

Otro magnate de los negocios que reaccionó ante el Segway en sus inicios, Jeff Bezos, sí expresó que veía el potencial del dispositivo en el mercado corporativo. La propia Amazon estuvo entre los primeros compradores de Segway y los implementó en algunos centros de cumplimiento. Pero se mostró más reservado sobre su inserción en el mercado de consumo.


"En Amazon, al principio no sabíamos, y nadie sabía, si la gente querría comprar libros en línea, y lo mismo ocurre con si la gente querrá montar esto", dijo en la revista Time.

En esa historia, se cuenta que Bezos y Kamen se reunieron una vez en Seattle, para una demostración de cómo Segway podía mejorar la productividad de los empleados al recoger en los almacenes. 

Mientras el jefe de Amazon probaba el dispositivo y corría alocadamente por el almacén, gritando y agitando los brazos, alguien gritó: "Jeff, ¿qué decías del mercado de consumo?". 

Al pasar rodando, Bezos gritó de nuevo: "¡Definitivamente hay al menos un mercado de consumo de uno!".

Pero ahora sabemos que había un mercado de consumidores de alrededor de 140.000, así que, Bezos estaba más cerca de la realidad. Y aún hoy, a veinte años del nuevo milenio, el sueño de una revolución en el transporte sigue siendo sólo un sueño.

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