Skype falló: La culpa es de Microsoft
Bernardo Montes de Oca
5 de junio de 2020
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Skype falló: La culpa es de Microsoft

Bernardo Montes de Oca
5 de junio de 2020
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Company Forensics - Learn from the mistakes of VC-funded startups | Product Hunt

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De repente, las videollamadas se han convertido en parte de nuestra vida cotidiana. Desde clases en la universidad y reuniones de negocios hasta cumpleaños y yoga. La Internet es la nueva normalidad y lo será por un tiempo. 

Afortunadamente, hay muchas opciones, Zoom, Meet, y los propios equipos de Microsoft. 

Pero, hay un nombre que parece haber desaparecido. Un nombre que no hace mucho era el programa de llamadas de video. 

Es seguro decir que, si todo esto sucediera, digamos, en 2010, habríamos estado hablando por Skype. 

Pero ahora, estamos haciendo cualquier cosa menos hablar por Skype. ¿Qué ha pasado? Te lo diremos, en estoCompany Forensics.

Los orígenes

El equipo detrás de Skype era talentoso, por decir lo menos. Janus Friis y Niklas Zennström fundaron la compañía en 2003. Los desarrolladores estonios Ahti Heinla, Priit Kasesalu y Jaan Tallin crearon el software. 

Estos tipos también crearon Kazaa, que ayudó a muchos de nosotros a "adquirir" películas y juegos a principios de la década de 2000. De hecho, la fundación peer-to-peer que hizo que Kazaa tuviera éxito sería esencial para Skype. Inicialmente, porque más tarde, sería un obstáculo.

De hecho, incluso en el nombre, originalmente concebido como Sky Peer to Peer, luego se redujo a Skyper, pero los problemas de marca les obligaron a eliminar la r.

¿La idea? Llamadas gratis por Internet, usando una voz sobre IP (VoIP para abreviar). Este software convierte la voz del usuario en datos, y luego los envía como paquetes de datos digitales a través de Internet. 

Pero el VoIP no era nuevo. En realidad, existía desde hace años, así que, ¿qué era lo nuevo? Bueno, basado en el software de Kazaa, Skype usaba peer-to-peer, lo que significaba que los datos no tenían que ser procesados por un servidor central. Ningún servidor central significaba menos infraestructura, lo que era un modelo de negocio rentable. 

Los de Skype parecían prometedores: costos de llamadas más bajos en todas partes. El equipo estaba tan confiado que Jaanus Friis fue citado diciendo: Esperamos que algún día, en lugar de decir 'Te llamaré', la gente diga 'Te llamaré por skype'".

Alerta de spoiler: tenía razón.

Un mes después del lanzamiento, un millón de personas habían descargado el software. A mediados de 2006, Skype tenía más de 115 millones de clientes de Skype y fue reconocida como la comunidad de Internet de más rápido crecimiento en ese momento. 

La receta de Skype era muy atractiva: las llamadas dentro de Skype eran gratis, ¡lo cual era genial! Pero también, los usuarios de Skype podían llamar a líneas fijas y móviles, conocidas como SkypeOut. Los usuarios de teléfonos fijos y móviles podían llamar a una cuenta de Skype, conocida como SkypeIn. 

Todo por tarifas más baratas. De hecho, fue tan eficiente que algunos países finalmente prohibieron Skype por completo.

Con el tiempo, las videollamadas aumentaron aún más la popularidad del software, y la empresa estaba empezando a atraer a posibles compradores. Especialmente una cierta compañía de subastas en línea llamada eBay, que repartió 2.600 millones de dólares para Skype en 2007. 

Parecía lógico: Skype le dio a eBay una mejor comunicación entre compradores y vendedores y ayudó a reducir la fricción en el comercio electrónico. 

El detalle aquí es que tanto Friis como Zennstrom permanecieron como parte del equipo ejecutivo.

Pero esta compra masiva rápidamente demostró ser defectuosa. La primera crítica fue su costo, ya que los expertos consideraron que ayudaba a la especulación. Espera y verás lo que pasa después. Entonces Zennstrom y Friis se enfrentaron constantemente a los ejecutivos de eBay, tanto que a principios de 2008, Skype había pasado por al menos 5 presidentes y directores generales. 

El bajo rendimiento de las cifras y la disminución de clientes debido a la competencia obligaron a eBay a rebajar el valor de Skype en 1.430 millones de dólares. Por lo tanto, eBay admitió haber pagado demasiado.

Tal fue la fricción de hecho, que Zennstrom y Friis se fueron. Pero tenían un as bajo la manga.  

Estabilidad y crecimiento

Después de rotar a través de los CEOs, Josh Silverman terminó a cargo, en febrero de 2008. Viniendo de otra sección de eBay, su tarea era sofocar el caos dentro de la compañía, y lo logró. Tal vez, demasiado bien.

Cambió sus esfuerzos hacia las videollamadas, renovó el programa de suscripción y creó premium cuentas. Un movimiento clave fue la creación de una aplicación para el iPhone, que fue un gran éxito, con 1 millón de descargas en sólo dos días, así como avanzar con una versión para Android.

También se deshizo del exceso de peso al eliminar muchas características, incluyendo la propia versión de las Páginas Amarillas de Skype, la característica "Skype me" que permitía a los no contactados llamarte y eliminó la característica de SkypeCast, software de grabación que podía grabar conversaciones. 

Los esfuerzos parecieron dar sus frutos ya que, en 2009, Skype creció a un ritmo de unos 380 000 usuarios al día y 740 millones de dólares de ingresos.

Pero no todo iba bien. 

Algunos dicen que Silverman hizo que Skype fuera demasiado estable y que muchos de los desarrollos tardaron demasiado. Además, la confiabilidad de las llamadas se desplomaba constantemente. 

Aquí es donde el P2P entra en juego de nuevo. Sí, P2P significaba menos retraso entre llamadas, pero Skype era propenso a colapsar ya que dependía en gran medida de los PC individuales en lugar de los servidores centrales.

Y no termina ahí con el P2P.

Cuando Friis y Zennstrom vendieron Skype, no vendieron el software peer-to-peer. De hecho, lo que hicieron en el pasado fue licenciar el software a Skype y a otras compañías como Joost, un servicio de video por Internet, y Joltid, ambas de las cuales eran suyas.

Básicamente, afirmaron que aún eran dueños de lo que hacía Skype, bueno, Skype!

Así que cuando eBay anunció que vendería Skype a un grupo de inversores en un esfuerzo por liberarse de la compañía defectuosa, los cofundadores dijeron: ¡espera! Esa es nuestra tecnología que estás vendiendo.

Legalmente, si Friis y Zennstrom tuvieran razón, cualquier posible venta se iría a la quiebra.  

Así que, después de mucha deliberación en el frente legal, se llegó a un acuerdo en el que Friis y Zennstrom terminaron con el 14% de las acciones de Skype. Y el trato no fue pequeño: alrededor de 2,7 BN y se cerró en 2009. 

En resumen: lo vendieron una vez, por mucho dinero. Luego, obtuvieron dinero en la segunda venta. Buena jugada. 

eBay retuvo el 30% y Silver Lake, los nuevos inversores, terminaron con el 56%. Pero una vez que las legalidades terminaron, ambos cofundadores prometieron invertir fuertemente en el programa, así que la emoción era alta.

Y, como una empresa algo independiente, Skype tuvo algunos años muy buenos. En 2010, el 25% de las llamadas de voz del mundo fueron a través de Skype, en un mercado que creció sólo entre el 5% y el 6% anual.

Con estos números como respaldo, Skype buscó recaudar 100 millones de dólares en una oferta pública inicial, con la esperanza de recaudar al menos 1.000 millones de dólares. Pero también se habló de otra venta, que incluía posibles compradores como Google, Facebook y Microsoft. No está mal, en absoluto.

Sin embargo, hay otro lado de la historia. Sí, Skype parecía genial. Pero en realidad perdió unos 7 millones de dólares en 2010 y tenía una deuda a largo plazo de cerca de 700 millones de dólares.

Así que el comprador tendría que actuar rápido para cambiar esos números. 

La nueva era

Si tomas lo bueno y lo malo, parece que Skype no era tan malo. Y, esto es forense, después de todo. Entonces, ¿qué salió mal?

Bueno, todos los caminos llevan a Microsoft. El 11 de mayo de 2011, el gigante anunció que adquiriría Skype por 8,5 BN. 

¿Estás seguro de eso, Microsoft? ¿No quieres pasar por los números otra vez? 

Justo en 2007, Skype había sido escrito, ¿recuerdas? 

La oferta de Microsoft representó un aumento del 300% en el valor de Skype, en poco más de tres años. Además, estaban pagando 32 veces los costos de operación, y las otras ofertas, Facebook y Google, rondaban los 3 mil millones de dólares, lo que se acercaba más a la realidad. 

Así que, la gente se quedó rascándose la cabeza.

Aquí hay una cita de la revista Time.

Dentro de unos años, la compra de Skype por 8.500 millones de dólares por parte de Microsoft parecerá indignante o parecerá una buena idea. Recordarán que eBay compró Skype por 2.600 millones de dólares en 2006 y, hasta esta mañana, esa cifra parecía escandalosa. Ahora eBay parece bastante inteligente, algo que no se ha dicho desde hace mucho tiempo.

Es una buena manera de decirlo. También, un buen golpe en eBay.
Eso sí, Microsoft tenía un buen producto para empezar. Skype era bueno en esos años, ya que ahora tenía el 40% de las llamadas del mundo e incluso el diccionario de Oxford incluía el verbo skype. Así que..: Buena, Friis.

Pero, ¿dónde se equivocó? 

Bueno, el P2P vuelve a entrar en juego. 

Lo que había hecho que Skype tuviera éxito y lo que había determinado el futuro legal de la empresa era su mayor obstáculo. El P2P era genial entre ordenadores pero funcionaba fatal con los teléfonos móviles. 

En 2013, Microsoft hizo lo correcto al migrar a los servidores basados en la nube. Suena genial, ¿verdad? 

Bueno, sí. 

Si lo haces rápida y eficientemente. En cambio, la transición duró meses que se convirtieron en años. Y en la tecnología, los años no son buenos. Y lo malo era que Skype estaba sobre los nuevos productos de Microsoft como Windows 8.1, la consola Xbox One y el paquete de Outlook.

Los usuarios pueden recordar cuando las llamadas de Skype se hicieron en dos dispositivos en lugar de uno. Las llamadas terminaban abruptamente, las notificaciones llegaban en un dispositivo y no en el otro, las llamadas de grupo eran difíciles de configurar y luego, había uno de sus defectos más molestos: las actualizaciones. 

Justo cuando se preparaba para una gran presentación de video, minutos antes de empezar, Skype decidió actualizarse, sin avisar. Y te quedaste maldiciendo y frustrado. 

Mientras tanto, la competencia como WhatsApp trabajaba duro en la mensajería, y Zoom en las videollamadas. Y no estaban solos, con otras opciones como Meet y Houseparty subiendo de rango.

¿Pero qué hizo Microsoft? Bueno, no mucho. 

Incluyeron unos extraños emojis activados por texto, y luego lanzaron y desmantelaron una aplicación de video-mensajería. Sus esfuerzos por mejorar Skype carecían de planificación, por lo que no era inusual enfrentarse a actualizaciones mensuales. Y cada actualización cambiaba el software casi por completo. 

Hasta este momento, alrededor de 2016, muchos usuarios de Skype se adhirieron a Skype porque, bueno, otros lo usaron. Y, de alguna manera, esos eran buenos números: un estimado de 300 millones de usuarios, de hecho. 

Pero mientras las amenazas aparecían a diestra y siniestra, la mayor amenaza de Skype provenía de la propia Microsoft. 

Es el fin de Skype tal como lo conocemos.

En 2016, Microsoft lanzó Equipos, una plataforma unificada de comunicación y colaboración dirigida a las empresas.

Fue la forma en que Microsoft desarrolló su software Skype para empresas y, en definitiva, fue una propuesta sólida con mensajería, videollamadas, organización de calendarios y reuniones virtuales. Todo muy profesional. 

Además, a finales de 2017, Skype seguía siendo el programa de llamadas a teléfonos fijos, pero la confianza de los usuarios estaba disminuyendo. No tenía mucho más. El nuevo rediseño fue universalmente analizado ya que estaba plagado de errores y se perdió lo que hacía que las versiones anteriores fueran buenas. Así que los índices de audiencia de las aplicaciones cayeron en picado.

Mientras tanto, toma un competidor directo: Zoom. Era fácil de usar, los usuarios no tenían que ser miembros y tenían 40 minutos gratis. Es como si estuviera diseñado para no técnicos. 

Bueno, está diseñado para los no técnicos. Y esa era la clave.  

La experiencia de usuario de Skype no fue amable. Sólo tienes que buscar en Google los errores de Skype y tendrás un montón de resultados de búsqueda para disfrutar.

Luego estaban los propios intereses de Microsoft. Desde 2016 hasta ahora, los equipos habían mejorado constantemente, porque Microsoft estaba invirtiendo fuertemente en ello. Sacaron todo lo bueno de Skype y mejoraron todo lo malo: transferencia de datos, tareas, video y llamadas. 

Y la vida cambia, constantemente. Tomemos este momento, por ejemplo. A medida que las cosas se vuelven más virtuales, el uso de Skype ha aumentado, pero también lo han hecho los equipos. 

Y Microsoft fue muy honesto acerca de mantener Skype como una herramienta "para el momento" ya que eventualmente, migrarían a todos a los Equipos.

Microsoft incluso anunció una versión de Equipos para Consumidores, que fue ampliamente celebrada. Y eso es lo mucho que la gente odiaba Skype. ¿Quién celebra la muerte del software? Bueno, aquellos que trabajaron con él durante demasiado tiempo.

Al final, Microsoft aprendió mucho de Skype. Los equipos parecen evolucionar adecuadamente, tomando lo bueno, dejando lo malo, mejorando en conjunto. Pero las lecciones aprendidas valieron 8,5 BN. 

¿Pagarías $8.5 BN por las lecciones?