SpaceX: Salvado por Elon Musk días antes de la bancarrota
Bernardo Montes de Oca
26 de junio de 2020
  |  

SpaceX: Salvado por Elon Musk días antes de la bancarrota

Bernardo Montes de Oca
26 de junio de 2020
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Comenzó como un sueño de llevar ratones y plantas a Marte y terminó como la primera empresa privada en llevar astronautas de la NASA a la Estación Espacial Internacional. Y, en el camino, sobrevivió a muchos choques y a una casi inevitable extinción financiera. 

Hablamos de SpaceX, y hoy, nos sumergimos profundamente en su historia, llena de anécdotas locas y valiosas lecciones, para ver dónde la compañía pretende estar pronto.  

Así que vamos a empezar con SpaceX en este episodio de .

Comienzos

Tú y tus amigos volarán a Moscú para comprar un misil balístico intercontinental renovado o ICBM. 

Espere. ¿Sabías que comprar ICBMs usados era una cosa? 

De todas formas, tienes un objetivo: comprar un ICBM usado y acercarte a tu propósito de enviar ratones y plantas a Marte. Así es. Lo has oído bien: ratones y plantas, en Marte.  

Pero los vendedores te miran, piensan que eres un novato, y te escupen, literalmente. Bueno, eso es lo que le pasó a Elon Musk en 2001.

Pero no había terminado. 

Un año después, volvió con más talento y, lo más importante, más dinero, mucho más. Esta vez, los vendedores no le escupieron y en su lugar bebieron vodka para comenzar las negociaciones. Y Musk iba en serio con los negocios: no quería un ICBM sino tres. Su oferta, sin embargo, se quedó corta, así que de nuevo, se burlaron de él. 

Enfurecido, Musk salió del edificio y regresó directamente al aeropuerto. En el vuelo, se volvió hacia su equipo y se le ocurrió una idea: "Chicos, creo que podemos construir el cohete nosotros mismos".

En ese entonces, Musk no era conocido por las camionetas raras y la vibración de Tony Stark. En cambio, era un joven millonario de las puntocom, habiendo hecho una fortuna vendiendo compañías como PayPal.

La fortuna que hizo fue ahora un peldaño de su obsesión: el espacio. Con millones en su cuenta bancaria, podía finalmente perseguir sus sueños de una manera que sólo él podía. Por ejemplo, se coló en las cenas de la Sociedad de Marte y donó cientos de miles de dólares a la organización.

En estas cenas, casi un quién es quién de la gente rica obsesionada con el espacio, le contó a todo el mundo su idea de crear un invernadero en Marte o incluso enviar ratones a Marte y traerlos de vuelta, con descendencia incluida. Eran pensamientos locos, pero había una idea que destacaba: quería que los viajes espaciales fueran baratos.

Nace SpaceX

Con sus objetivos claros, Musk fundó Space Explorations Technologies, SpaceX, para abreviar, en El Segundo, California, en 2002. Aquí hay un dato curioso para usted: La ubicación de SpaceX era tan grande que Musk podía ir directamente a su escritorio en su McLaren plateado. Ah, la vida del millonario. 

Pero también estructuró el lugar para una integración completa. Él y el departamento de ingeniería trabajaron codo con codo con el departamento de construcción. Musk incluso descargaba la carga él mismo, así podía aprender todos los detalles de lo que la gente hacía.

Musk también había llegado a la conclusión de que SpaceX podía construir el 85% o más de un cohete en su propia casa, lo que les ayudaría a liberarse de tener que lidiar con los vendedores, con sus costos más altos y sus tiempos de producción más largos.

Durante estas primeras etapas, algunos llamaron loco a Musk, mientras que otros intervinieron para defenderlo, pero es comprensible que la gente dudara de él. Cuando anunció su primer cohete, el Falcon 1 (un homenaje al Halcón Milenario), anunció que llevaría una carga de 1400 libras por 7 millones de dólares cuando la competencia era de unos 30 millones.

El primer lanzamiento sería en noviembre de 2003, sólo quince meses después de la fundación de la empresa. Incluso insinuó un viaje a Marte a finales de la década. Ambicioso, por decir lo menos.

Musk, sin embargo, tenía un equipo confiable a su alrededor para respaldar su charla. Contrató a jóvenes talentosos con similar determinación, como Tom Mueller, un ingeniero aeroespacial que se convirtió en uno de los empleados fundadores de SpaceX. Dirigió el desarrollo del motor Merlín, usado en los cohetes Falcon. 

Y este equipo fue implacable. Una historia dice que SpaceX necesitaba una turbobomba. Una compañía como Boeing tardaría cinco años y 100 millones de dólares en producir dicha bomba. Pero Musk y Mueller lograron que un proveedor construyera una en 13 meses, por sólo 1 millón de dólares. 


SpaceX también quería sacudir la industria por completo, según el experto Chad Anderson. En 2004, Musk protestó por un contrato que la NASA otorgó a una empresa desaparecida llamada Kistler Aerospace, ya que ninguna otra empresa tuvo la oportunidad de participar. El Gobierno se puso del lado de SpaceX, abriendo aún más las puertas al transporte espacial privado

Pero el lanzamiento prometido para 2003 se topó con caminos llenos de baches. El diseño del motor estaba tardando más de lo esperado, con el aumento de los costos, y Musk se había consumido en otro proyecto masivo llamado Tesla, puede que hayas oído hablar de él. 

Invirtió millones en SpaceX y también invirtió 70 millones de dólares en Tesla, después de lo cual terminó como CEO. Así que ahora, tenía dos compañías con ideas visionarias pero con sed de financiación. Musk ha declarado repetidamente que ambos proyectos casi se derrumban sobre sí mismos.

SpaceX no cumplió con el plazo original de 2003, pero esto no detuvo a Musk. Envió a todo el equipo a una isla en el Pacífico, que antes se usaba para pruebas de misiles, para preparar el lanzamiento. Pero cada vez que trataron de enviar el Falcon 1 al espacio, surgieron nuevos problemas técnicos, por lo que se volvió a la mesa de dibujo. No fue hasta el 24 de marzo de 2006 que las condiciones parecieron adecuadas para el primer vuelo de prueba del Falcon. 

Y así, el Halcón 1 voló a los cielos. Las cosas iban muy bien. Hasta que 33 segundos después del despegue, cuando el motor falló y el cohete tropezó con el suelo, estrellándose contra una bola de fuego.

Pero Musk estaba decidido a hacer otro lanzamiento en seis meses, aunque el resto de la tripulación pensara que sería demasiado pronto. Tengan en cuenta que SpaceX necesitaba ponerse en marcha lo más rápido posible. 

Así que tenía un equipo trabajando para poner en marcha Falcon 1 de nuevo. Luego asignó otro equipo para trabajar en Falcon 9, un posible reemplazo del viejo programa del transbordador espacial. Y, mientras tanto, estaba haciendo una oferta para convertirse en proveedor de los vuelos de la NASA, todo esto sin un lanzamiento exitoso. 

Es importante destacar que, para entonces, SpaceX recibió el capital inicial proveniente de los Servicios de Transporte Orbital Comercial (COTS) de la NASA. La financiación fue inicialmente de 278 millones de dólares. Eventualmente, alcanzaría un total de 396 millones de dólares, pero no era para Falcon; en cambio, su objetivo era ayudar en el desarrollo del proyecto Falcon 9 y la Cápsula Dragón.

Falcon 1 estaba teniendo dificultades para despegar; el segundo y tercer lanzamiento fallaron, y mientras tanto, Musk seguía inyectando fondos tanto a Tesla como a SpaceX.

La necesidad de dinero

Falcon 1 finalmente voló. Pero no fue fácil. Para el cuarto, y primer lanzamiento exitoso, SpaceX casi no tenía dinero y se apresuró tanto, que el componente de la primera etapa aún necesitaba ser mejorado y se desintegró en la reentrada.

Para cuando Falcon 1 hizo su exitoso vuelo inaugural, SpaceX necesitaba mucho dinero, al igual que Tesla. Fuentes dicen que Tesla quemaba unos 4 millones de dólares al mes y, Musk ha dicho, en retrospectiva, que casi llegó a elegir uno de los dos, ya sea Tesla o SpaceX.

El exitoso lanzamiento del Falcon 1 puso a SpaceX en el mapa en lo que se refiere a los inversores. Después de todo, fue el primer cohete privado de combustible líquido en entrar en órbita. Pero, era 2008, y la recesión golpeó duro. Ambas empresas estaban agotando sus fondos, y se redujo a la nada ya que Musk sólo tenía un par de cientos de miles de dólares de sobra. 

Llegó hasta el cable. SpaceX se tomó un gran respiro cuando consiguió un nuevo contrato con la NASA para proporcionar una plataforma de lanzamiento para carga espacial, por unos saludables $1.6 BN. En cuanto a Tesla, Musk consiguió una nueva ronda de financiación con 40 millones de dólares. ¿Cuándo? El 23 de diciembre de 2008, sólo unos días antes de la quiebra. Todo un regalo de Navidad.

Ahora, todo lo que tenía que hacer era hacer funcionar sus cohetes. Fácil, ¿verdad?

En cuanto a Falcon 1, tuvo su segundo y último lanzamiento exitoso en julio de 2009. Ahora, SpaceX centró su atención en el nuevo y más grande Falcon 9. El primer rasgo notable: no tenía uno, sino nueve motores Merlín. Pero este era un programa mucho más ambicioso: Falcon 9 sería capaz de llevar la mayor cantidad de carga de cualquier nave espacial.  

Pero no terminó ahí. Junto con Falcon 9, SpaceX trabajó en la Cápsula Dragón, para llevar la carga a la ISS. Si lograban esto, lograrían otra primicia en la industria.  

Al menos, parecía que las lecciones aprendidas de Falcon 1 eran de gran ayuda. Once meses después del último vuelo de Falcon 1, en junio de 2010, Falcon 9 lanzó con éxito y puso en órbita una maqueta de la cápsula del Dragón. Luego, en diciembre de ese año, se lanzó por segunda vez con una cápsula Dragón operativa. 

No es perfecto, sin embargo, ya que en ambas ocasiones, los impulsores se desintegraron en el reingreso. Pero la compañía siguió adelante; para 2012, su cápsula Dragón se acopló a la ISS, convirtiéndose en la primera nave comercial en hacerlo.

SpaceX ahora significa negocio. Antes del lanzamiento de la cápsula Dragón, su valor era de unos 2.400 millones de dólares. Después del éxito, el valor saltó a 4,8 billones de dólares.

Luego, consiguieron un contrato para ser parte del Programa de Tripulación Comercial, con la NASA, y desarrollar una cápsula de tripulación para la próxima generación de capacidades humanas de EE.UU.

Después de la cancelación del programa de transbordadores, la NASA confió en el programa espacial ruso para transportar a los astronautas a la ISS, por la suma de 80 millones de dólares por astronauta. No es un mal negocio para Rusia. Pero la NASA necesitaba desesperadamente otra opción.  

Y SpaceX se convirtió en una compañía de transporte espacial comercialmente viable. A finales de 2012, tenía 40 lanzamientos. En sus 10 años de historia, el Falcon 9 ha lanzado 89 veces con una tasa de éxito del 97,8%, una de las más altas del mundo.

SpaceX era tan grande que incluso otro gigante, Google, terminó invirtiendo en él, como parte de una ronda de financiación con Fidelity por un total de 1.000 millones de dólares para el 8,33%, valorando la empresa en 12.000 millones de dólares. La mayor empresa de Internet que se une a una empresa de transporte espacial me suena a dominación espacial.

Romper la norma 

SpaceX siempre se ha propuesto ser la empresa más barata en el transporte espacial. Puede manejar esto a través de estrategias como la reutilización de componentes, principalmente los impulsores. Mira las pruebas del Saltamontes; son geniales. Además, el hecho de fabricar la mayoría de los componentes en la propia empresa permitió a SpaceX tener más control sobre los costes, reduciéndolos aún más. 

Pero la lucha por la reutilización tiene un costo, uno mental que es. Max Vozoff, un antiguo empleado de SpaceX, recuerda que esta obsesión volvió locos a los ingenieros y que, "podríamos haber tenido el Falcon 1 en órbita dos años antes que si Elon hubiera renunciado a la reutilización de la primera etapa".

Pero entonces, mira lo que dice: "(Elon) los obliga a hacer lo que es difícil. Y admiro eso de él".

Bueno, funcionó. Finalmente, SpaceX consiguió aterrizar el componente de la primera etapa del Falcon 9, lo que es una gran noticia porque puede hacer que el precio baje aún más. 

Pero, retrocedamos un poco: ¿por qué la NASA es tan cara? 

La opinión de Musk sobre esto es excitante y dura. Cree que el sistema de contratación garantiza a los fabricantes algún beneficio, incluso si exceden el precio anunciado. Los accionistas quieren ganar dinero, y una opción más barata para la NASA significa menos ingresos para ellos. Por lo tanto, Boeing y Lockheed maximizan los costos al borde de la cancelación

Por supuesto, Boeing y Lockheed han rechazado sus comentarios. 

Pero, tiene algo de razón. La Alianza Unida de Lanzamiento (ULA) estimó un costo de 400 millones de dólares por lanzamiento, y el programa europeo Arianne cuesta 137 millones de dólares. SpaceX, por otro lado, ha ofrecido lanzamientos que van desde 50 a 60 millones de dólares. 

Ahora, ¿qué significa todo esto? SpaceX obligó a toda la industria a repensarse a sí misma. La ULA pretende rehacer su modelo de negocios; la Agencia Espacial Europea solicitó más subsidios y ahora busca bajar los costos; mientras tanto, países como China se apresuran a crear sus cohetes baratos pero eficientes.

Y, a diferencia del pasado, SpaceX ha demostrado su valor últimamente. Sólo en el primer trimestre de 2020, la compañía lanzó tanta carga como China, Rusia y los esfuerzos europeos combinados.

Pero, por supuesto, no se detiene aquí. SpaceX continuó con el desarrollo del Falcon Heavy, una versión más grande, capaz de más carga; el sistema de satélites Starlink, una red de 12.000 satélites para proporcionar Internet en todo el mundo; y la Nave Estelar, un transbordador espacial reutilizable que reduciría el costo a unos 2 millones de dólares por lanzamiento.

Y sí, el motor de la nave estelar explotó. Pero, esto no es nuevo para SpaceX. De hecho, debido al reciente éxito, Musk ha acelerado el desarrollo de la nave estelar. Parece que la Luna está más cerca de lo que pensábamos. 

El ahora y el futuro

Nuestra atención se centra en el ahora, hace sólo unos días, cuando dos astronautas con trajes muy chulos salieron al espacio en la nave espacial reutilizable Crew Dragon, la versión para tripulantes del vehículo dragón original. Douglas Hurley y Robert Behnken despegaron el 30 de mayo, en medio de estos tiempos extraños. El mundo entero vio como el Dragón voló al espacio, dándonos esperanza para un mañana mejor. Incluso si algunos lo usaron como una oportunidad política.

Esos dos formaron parte del primer vuelo espacial comercial que puso una tripulación en órbita con éxito. Añade otra muesca a la lista. Pero se puede decir que esto es sólo el comienzo. Musk ha sido claro desde el principio: quiere llegar a Marte. 

Ahora, SpaceX demostró que es posible. Son los hermanos Wright de los viajes espaciales comerciales. Pero otras compañías se están poniendo al día, con gente como Jeff Bezos, de Amazon, con el proyecto Blue Origin. Así que estamos siendo testigos de la segunda carrera espacial. 

Incluso se habla del primer vuelo turístico de un millonario japonés, y por supuesto, Musk dijo que sí.

SpaceX ha fallado en el pasado. Probablemente continuará cometiendo errores, pero uno sólo puede preguntarse: ¿a dónde irán después?