Company Forensics | Yik Yak: a deadly combination
Caya
14 de noviembre de 2019
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Company Forensics | Yik Yak: a deadly combination

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14 de noviembre de 2019
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Los mensajes anónimos y el contexto local fueron la mezcla perfecta para popularizar  Yik Yak en 2013. También fueron el veneno para matarlo. Y para escribir en su lápida el epitafio de: murió demasiado joven y demasiado pronto.

La red social ideada por dos jóvenes compañeros de habitación en la Universidad de Furman en Carolina del Sur - sí, al estilo de Facebook - pasó de ser popular a irrelevante. Brooks Buffington y Tyler Droll se las arreglaron para colar a YikYak entre las 10 mejores aplicaciones de medios sociales en la Apple App Store, poco después de su debut.

La idea de expresar sus pensamientos, sin mostrar su nombre, y permitir que otros usuarios lo lean a 2,4 kilómetros a la redonda, conquistó a los jóvenes de cientos de campus universitarios en los Estados Unidos. La magia no sólo deslumbró a los estudiantes, sino también a los inversores que, en tres rondas, concedieron 73,5 millones de dólares en capital de riesgo a Buffington and Droll. No está mal, ¿verdad?

Pero era cuestión de tiempo. El anonimato, que afecta a todo lo que toca, convirtió a la red social en un catálogo de ciberacoso y comentarios sexistas, racistas y odiosos. ¿La fórmula del desastre creció como lo hizo la aplicación? ¿Cómo es que una startup valorada en 400 millones de dólares no pudo detener su caída? Se intentó, pero desafortunadamente, fue demasiado tarde.

Este es el forense de la puesta en marcha: Yik Yak.

Yik Yak no fue la primera aplicación desarrollada por Brooks Buffington y Tyler Droll. Sus intentos anteriores incluyen un juego, llamado Fry Cook, que nunca despegó; y una aplicación para hacer preguntas rápidas y sencillas llamada Dicho, abreviatura de "dicotomía". Al principio, los hermanos de la fraternidad Doug Warstler y Tyler Droll desarrollaron el juego Fry Cook para iPhone. Era más que una tarea escolar, pero menos que un primer intento.

Buffington se unió para formar un trío cuando desarrollaron Dicho. Después de eso, establecieron Locus Engineering LLC en junio de 2012. Brooks Buffington y Tyler Droll terminaron su carrera universitaria y volvieron a casa, mientras que Warstler volvió para terminar la universidad.

Fue en 2013 cuando YikYak surgió. Locus Engineering LLC se disolvió y Warstler quedó fuera de la ecuación. Más tarde demandó a los fundadores, reclamando su lugar en la crianza del unicornio.

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Manteniéndolo simple

La idea de los fundadores de YikYak era bastante simple: mensajes cortos, llamados Yaks, para compartir con cualquiera que estuviera cerca, muy cerca, sin tener que revelar una identidad.

Ahora, ¿qué se compartió?

  • Opiniones
  • Solicitudes de notas de clase
  • Se queja de la comida de la cafetería
  • O simplemente se usó para expresar tus pensamientos sin el riesgo de ser juzgado

La aplicación se extendió rápidamente en el campus de la Universidad de Furman, donde estudiaron sus fundadores, luego llegó a Georgia Tech y el resto es historia. Se hizo viral en las universidades americanas e incluso llegó a otros países como España, Alemania, Brasil, Australia. Mientras estaba vivo, YikYak capturó la atención y la financiación de 10 inversores y se apoyó en Atlanta. A pesar de que parecía casi un requisito ineludible para sumergirse en el ambiente del Valle del Silicio para obtener financiación.

Lo que hicieron bien.

¿Un diamante en bruto? YikYak era una red social que llegaría a un codiciado sector del mercado: los estudiantes universitarios. En el pico de su fama, en 2014, YikYak estaba mejor clasificada que gigantes como Facebook, Twitter y Pinterest en la AppStore, contando 1,8 millones de descargas ese año.

Pero el éxito no sólo se logró detrás de un teclado. Se trataba de generar un contexto local en la aplicación, pero también de bucear en los campus universitarios, realizar eventos especiales y conocer a sus potenciales usuarios. Esta fue una estrategia importante y bien ejecutada: incluso consiguieron que el ex presidente George H. W. Bush usara calcetines YikYak.

Más músculo que sus competidores

Durante el apogeo de Yik Yak, otras aplicaciones como Secret y Formspring utilizaron el anonimato para hacer crecer una comunidad de usuarios a su alrededor. Estas aplicaciones corrieron con el mismo destino de desaparecer, pero murieron incluso antes, en 2015. Tampoco pudieron vencer a Yik Yak en términos de capital de riesgo.

Secret, una aplicación de confesiones, apenas consiguió recaudar 35 millones de dólares para su financiación, y los fundadores ganaron tres millones cada uno. Después de su impulso inicial, no aparecieron entre las 100 aplicaciones más populares de la App Store, pero aún así llegaron a los 15 millones de usuarios.

En abril de 2015, David Byttow, director general de Secret confirmó el cierre de la solicitud. También declaró que devolverían parte del dinero invertido a sus socios. Por otro lado, Formspring, una aplicación para hacer preguntas anónimas, perdió terreno ante los movimientos de compañías como Tumblr y sólo obtuvo 14 millones de dólares en capital de riesgo.

Fundada en 2009, alcanzó los 30 millones de usuarios registrados y 4.000 millones de publicaciones. Finalmente cerró sus puertas en marzo de 2013. A finales de 2014, Yik Yak anunció una ronda de financiación de Sequoia Capital. Aunque, después de eso, las descargas y las tasas de tráfico comenzaron a caer.

¿Cuándo empezó a hundirse el barco?

Aunque el entusiasmo inicial de preguntar libremente "¿quién quiere ir a tomar una cerveza más tarde?" podía mantener viva la llama de Yik Yak, el anonimato también dio lugar a situaciones inquietantes: como recibir comentarios negativos sobre su imagen o estar cerca en la misma habitación que su acosador y no saber quién era.

Además, no estás en la universidad para siempre (bueno, algunas personas lo están), pero la mayoría de los estudiantes se graduaron, se mudaron a otras ciudades y el interés en la solicitud disminuyó. Sin embargo, la aplicación jugó un papel importante cuando en medio de un tiroteo en la biblioteca de la Universidad del Estado de Florida en 2015, los estudiantes usaron Yik Yak para hacer saber a las autoridades dónde se escondían.

Gradualmente, la aplicación comenzó a recibir la atención de la prensa, pero no por su rápido crecimiento o su capacidad de reunir capital, sino por su dificultad para detener los insultos y el ciberacoso. Los fundadores recurrieron a algunas medidas para tratar de limitar los comentarios que socavaban la imagen de la aplicación, como el Yakarma.

El Yakarma permitió a la comunidad Yaker regular los comentarios, dando votos positivos o negativos a los mensajes que se publicaron. Así que los mensajes que recibieron cinco votos negativos salieron de la transmisión.

Esto no fue suficiente.

Casos como el de la joven Elizabeth Long tuvieron eco en la prensa. Elizabeth intentó suicidarse y mientras se recuperaba, vio algunos mensajes en Yik Yak, que la invitaban a hacerlo de nuevo, pero esta vez para tener "suerte" en la consecución de su objetivo. Otro caso muy conocido fue el de la feminista Grace Rebecca Mann, que apareció muerta. United denunció que había recibido numerosas amenazas a través de la plataforma anónima.

El Yik Yak comenzó a ser popular en las escuelas secundarias, aunque fue prohibido en muchas de ellas. Esto obligó a Yik Yak a encontrar soluciones: ofrecer geo-cercas. Las escuelas sólo tenían que rellenar un formulario en el que indicaban sus coordenadas para solicitar al servicio que dejara de trabajar allí. Sin importar el número de descargas o usuarios en el área. Más de 100.000 escuelas fueron "cercadas".

¿Por qué?

Chicago fue un lugar particularmente problemático para la aplicación. En una entrevista, uno de los fundadores dijo que era curioso que la gente no dejara de hablar de Yik Yak en ese estado, pero cuando llegaron a descargarlo, simplemente no podían usarlo.

Ross Ellis, fundador y director ejecutivo de Stomp Out Bullying, dijo en una entrevista con The New York Times que tenía padres que se acercaban para decir que niños de tan sólo 9 años habían sido amenazados y acosados en la aplicación. La proximidad que inicialmente llamó la atención de los usuarios, eventualmente hizo que temieran por su seguridad, especialmente aquellos que fueron acosados a través de la plataforma.

Yik Yak también trató de motivar a sus seguidores a crear un nombre de usuario. Más tarde, esto se hizo obligatorio. Y cuando el interés en la aplicación cayó, los fundadores tuvieron que retirar esa medida. Pero en ese momento, la aplicación ya se había convertido en un pueblo fantasma. Ni las charlas privadas ni la lista de los mejores yaks eran suficientes para revivir al unicornio moribundo.

¿Qué les pasó?

Droll dijo que dejaron de escuchar a sus usuarios, se distanciaron de ellos y, según él, fue entonces cuando comenzó la caída.

Finalmente, en 2017 tuvieron que decir adiós a la aplicación y la compañía que una vez estuvo valorada en 400 millones de dólares, optó por vender parte de su propiedad intelectual y su equipo de ingenieros por un millón de dólares a la compañía de pagos móviles Square. Yik Yak fue del cielo al infierno.

Lecciones aprendidas:

  1. Poder y responsabilidad: generar expectativas en los usuarios e inversores es un gran poder que viene con gran responsabilidad.
  2. Anonimato y proximidad: Lo que hizo crecer a tu empresa también puede destruirla si no evolucionas.
  3. Cambiar las reglas del juego: Escuche lo que sus clientes quieren y déselo, pero no gire tanto que no le reconozcan o se identifiquen con su producto.
  4. Mala prensa: si hablan de tu empresa, está bien, pero si la asocian con situaciones negativas todo el tiempo, bueno, no lo es. Cuando la prensa hable de su producto, actúe lo antes posible.
  5. Crece con tu público: Está bien que te concentres en tus clientes, pero piensa en cómo puedes seguir siendo relevante para ellos. Especialmente si son estudiantes universitarios, que pronto se graduarán y volverán a casa.

Si pierdes relevancia, tu fin es inevitable.

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