Theranos: cuando un sociópata convence a los inversores
Bernardo Montes de Oca
29 de septiembre de 2020
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Theranos: cuando un sociópata convence a los inversores

Bernardo Montes de Oca
29 de septiembre de 2020
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Su mirada fija como una roca y su voz de barítono te atrajeron. Entonces, su idea te dejó alucinado. 

Una gota de sangre, cientos de resultados: Theranos iba a revolucionar la industria de la salud. Y Elizabeth Holmes lideró esta revolución. 

Los inversores confiaron ciegamente en ella. Ella rockeaba las portadas de las revistas, y los medios la llamaban la mujer Steve Jobs. Su compañía valía miles de millones. Pero todo era una mentira. 

¿Cómo una persona engañó al mundo entero? Te lo contaremos todo en este Company Forensics: Theranos. 

El nacimiento de la caja de Pandora

A los 9 años, Elizabeth Holmes había imaginado su máquina del tiempo. Para la escuela secundaria, hablaba mandarín con fluidez y vendía compiladores de C++ y tenía la intención de convertirse en millonaria. Quería estudiar medicina pero le temía a las agujas. 

Así que se matriculó en Ingeniería Química en Stanford. Allí conoció a Channing Robertson e insistió en que la dejara trabajar en su laboratorio. Un laboratorio en el que la mayoría de los doctores trabajaban, no los estudiantes de primer año. 

Durante su primer descanso universitario, pasó un tiempo en Singapur, trabajando en un laboratorio de pruebas para el SARS

Y fue allí donde comenzó a cuestionar los análisis de sangre médicos actuales: uno necesitaba extraer sangre, y luego transferirla a otro dispositivo para su análisis. Una vez que los resultados estaban dentro, los medicamentos venían de un lugar diferente y el seguimiento médico de otra fuente. Era un proceso intensivo de trabajo, que inducía a errores y que no había cambiado en décadas

Hasta cierto punto, tenía razón, ya que el 70% de los errores en las pruebas ocurren antes de que el laboratorio pruebe la muestra. 

Una vez de vuelta en Stanford, comenzó a trabajar en una idea para obtener no sólo uno, sino cientos de resultados rápidamente, a partir de gotas de sangre, en lugar de los viales tradicionales. Su ritmo fue implacable. Le tomó menos de un año registrar su primera patente: un parche para la administración inteligente de drogas. 

Pero su obsesión era el análisis de sangre. Holmes creía en el poder de una sola gota de sangre. Fue tan inflexible que dejó Stanford para formar Theranos, incluso si su profesor Channing Robertson le dijo que no lo hiciera. 

Lo hizo de todas formas. Con sólo 19 años, formó su propia compañía, Real-Time Cures, pero ese primer nombre era ineficaz, así que lo cambió a Theranos, de Terapia y Diagnóstico. Y no estaba sola en su búsqueda. Convenció a Robertson de formar parte de Theranos, como asesora técnica

Robertson le presentó a varios capitalistas de riesgo, incluyendo a Tim Draper, que le dio a Theranos el primer millón de dólares, y no terminó ahí. Elizabeth Holmes tomó al mundo por sorpresa: había recaudado más de 30 millones de dólares en 2006, y 400 millones en 2014. Los inversores valoraron a Theranos en 9.000 millones de dólares. 

Holmes era ahora la mujer billonaria más joven que se ha hecho a sí misma. 

Theranos tenía grandes nombres respaldándolo. Los miembros de la junta directiva incluían a los ex-secretarios de estado George Shultz y Henry Kissinger; el propietario de New England Patriots Robert Kraft dio un millón de dólares. La controvertida cifra Betsy DeVos añadió 100 millones de dólares; incluso Rupert Murdoch prometió 125 millones. 

Creyeronen su idea, pero una pregunta quedó sin respuesta: ¿qué es exactamente lo que ofrecían los Theranos?

La promesa de una revolución 

El aura de Holmes era enigmática. Pasaba todo el día en el trabajo. Las vacaciones eran innecesarias, así como el café. (Olvida los miles de millones, ella no bebía café. Es increíble). Su rutina diaria consistía en un elegante uniforme de cuello alto, poco sueño y batidos vegetarianos. 

Pero cuando entró en una habitación, su energía atrajo la atención de la gente, con su poderosa mirada y su tono bajo, casi murmurador. 

Como su ídolo, Steve Jobs, ella quería cambiar el mundo. Theranos no era sólo un análisis de sangre. Su acertado nombre de máquinas Edison eliminaría o mejoraría las áreas propensas a errores al automatizarlas. Las pruebas se harían en el lugar y los resultados estarían disponibles en sólo horas. Además, el desperdicio de sangre disminuiría, y también los costos. 

Un chequeo de colesterol cuesta 30 dólares, pero Holmes prometió un costo de sólo 3 dólares. 

Algunas personas incluso entraron en los laboratorios de pruebas de Theranos. El periodista Joseph Rago explicó que el proceso fue rápido. Un técnico aumentó el flujo de sangre a los dedos calentándolos, y luego extrajo unas pocas gotas de sangre, que aterrizaron en un pequeño receptáculo llamado nanotainer. Dentro del mismo laboratorio, este nanotainer viajó a través de los analizadores y entregó los resultados para cuando salió por la puerta

Parecía perfecto. Pero conoces este programa. 

Las exageradas y poderosas alianzas 

Holmes estaba en el centro del universo mediático, gracias a su promesa de un mañana mejor. El gigante de los supermercados Safeway decidió invertir 350 millones de dólares para equipar 800 lugares con clínicas Theranos para pruebas en tiendas.

La Clínica Cleveland se unió a Holmes para impulsar la innovación, reducir los costos y aumentar la rotación de visitas. Durante una entrevista de la Fox News, tanto Holmes como el CEO de la Clínica Cleveland, Toby Cosgrove, incluso hablaron de "adelantarse a las enfermedades". 

Con gran fanfarria, Holmes anunció que Theranos se había asociado con el gigante farmacéutico GSK. En 2015, su primera prueba, para el Herpes Simplex I, recibió la aprobación de la FDA fuera de un entorno de pruebas de laboratorio

En medio de todo este aparente éxito, Holmes dirigía un barco tan estrecho, que nadie sabía cómo funcionaba Theranos, lo que llamó la atención de un médico. 

Misterio

El propio Dr. John Ioannidis de la Universidad de Stanford notó algo inusual: la innovación médica pasa por constantes revisiones por parte de otros colegas de la comunidad médica, lo que asegura la validez del diseño y la seguridad de los pacientes. Pero Theranos no había divulgado ninguna revisión, ningún libro blanco, nada. 

Esas prácticas se denominan investigaciones de sigilo y su objetivo es impedir que otros las copien, lo que Holmes admitió abiertamente. 

Pero Ioannidis pensaba que la investigación sigilosa era paradójica. 

Sigilo la investigación crea una ambigüedad total sobre qué evidencia puede ser confiada en una mezcla de ideas posiblemente brillantes, anuncios corporativos agresivos, y el bombo de los medios de comunicación".

Escribió una columna sobre el tema y usó a Theranos como ejemplo. En poco tiempo, un equipo legal buscó una retractación de Ioannidis. 

La compañía incluso presionó a Ionnadis para que fuera coautor de un editorial con Holmes en "alguna revista importante" para aclarar que la FDA aprobó el Theranos, lo que fue suficiente evidencia de su eficacia. 

Pero dijo que no, y no era la única persona sospechosa. 

Conoce al periodista John Carreyrou, que apuntó a Theranos y no escatimó balas. En su primer artículo, descubrió que los Theranos usaban métodos tradicionales, y no sus dispositivos Edison, para analizar la sangre. La tecnología sólo mostraba pruebas defectuosas bajo la fachada de un avance tecnológico

Holmes disparó el mismo día que apareció el artículo. En una aparición en televisión, dijo eso: "Esto es lo que pasa cuando trabajas para cambiar las cosas, y primero piensan que estás loco, luego se pelean contigo y de repente cambias el mundo."

Pero esos malditos artículos iniciaron una avalancha que enterraría la reputación de Theranos. 

En 2015, Safeway se retiró de la alianza, citando pruebas retrasadas y preguntas sin respuesta. Algunos empleados de Safeway confirmaron que los técnicos de Theranos primero sacaron sangre con su sistema y luego con un método tradicional de jeringa. 

Otros informaron de un diagnóstico erróneo. Un empleado incluso obtuvo resultados que indicaban un cáncer de próstata. Cuando volvió a hacerse la prueba en otro laboratorio, los resultados salieron normales. 

Luego está esa gran alianza con GSK, de la que GSK no se acordaba, según un portavoz de la compañía: 

 "No puedo encontrar ninguna prueba de que hayamos hecho negocios con ellos en los últimos años." 

Holmes insistió entonces en que habían trabajado con GSK desde 2008, pero Theranos ni siquiera estaba en el negocio en ese momento. 

En 2015, una inspección de la FDA demostró que los laboratorios de Theranos estaban manejando mal los productos, y no seguían los procesos en cumplimiento de las normas de la FDA. 

Así que la agencia rápidamente retrocedió en su aprobación de la prueba del Herpes y suspendió los Theranos poco después, citando la mala calidad de la gestión. 

¿Y qué hizo Elizabeth Holmes? Tuitear sobre ello, por supuesto. 

Consecuencias 

El 2016 fue un baño de sangre. No hay gotas esta vez. Los Centros de Servicios de Medicare y Medicaid (CMS) concluyeron que Theranos representaba un peligro inmediato para la seguridad de los pacientes ya que no podía diagnosticar de manera confiable la necesidad de anticoagulantes . 

La empresa no pasó otra inspección reglamentaria, por lo que el Gobierno revocó todas las licencias y sancionó a la empresa, que tuvo que cerrar sus instalaciones y despedir al 41% de su personal

A finales de ese año, Theranos estaba siendo investigado por la CMS, el Departamento de Justicia, la SEC y la oficina del Fiscal de los Estados Unidos. Toda una lista

No terminó ahí. En 2017, la compañía se enfrentó a más demandas, de Walgreens, fondos de inversión y el Tribunal de Justicia del Estado de Arizona. En 2018, la SEC acusó a Theranos, Holmes y al ex presidente Ramesh Balwani de fraude, porque engañaron a los inversores para que creyeran que Theranos podía trabajar como se había prometido. No fue así. 

Holmes llegó a un acuerdo: su penalización consistió en 500.000 dólares, renunciando a 19 millones de acciones de la compañía y no pudo tener una posición de liderazgo durante diez años. Balwani no llegó a un acuerdo. Ambos no estaban libres. 

El 15 de junio de 2018, ambos se enfrentaron a cargos de esquemas de fraude. 

Theranos se desmoronó. En septiembre de 2018, la compañía cerró. ¿Su valoración? 0. El juicio de Holmes y Balwani aún no ha comenzado, debido a la pandemia. Pero, si son declarados culpables, podrían enfrentarse a 20 años de prisión. 

Uno no puede evitar preguntarse, ¿cómo lo hizo?  

La mente maestra

Parece, ahora, que Holmes era la encarnación de las mentiras, de su voz, que según algunos empleados, es falsa a una actitud autoritaria

Un ex empleado le dijo a ABC que Holmes despediría a cualquiera que no estuviera de acuerdo con ella. Un ambiente de trabajo encantador. 

Para Holmes, todo lo que importaba era Theranos, incluso si eso significaba mentir y engañar. 

Una investigación de Vanity Fair reveló que la Junta Directiva presionó a Holmes para confirmar los resultados de Theranos con otros métodos. Si los resultados diferían, tenían suficiente dinero para arreglar cualquier problema. Ella estuvo de acuerdo pero luego retuvo cualquier hallazgo, y ofreció respuestas evasivas. Cuando la Junta presionó, su solución fue simple: ella revisó la Junta de Directores. 

Luego estaba el secreto que Ioannidis encontró sospechoso. La excusa parecía perfecta: si no se filtraba nada, no había posibilidad de imitaciones. Pero era más que eso: con un robusto núcleo legal detrás de ella, Theranos confiaba fuertemente en acuerdos de no divulgación y amenazas de litigio para mantener a la gente callada, incluso a los miembros de la Junta. Holmes podía engañar abiertamente a los clientes e incluso a los empleados, con análisis de sangre falsos y viajes engañosos, sabiendo que nadie hablaría

Los departamentos internos no podían interactuar, y la comunicación entre ellos era limitada. Los empleados sólo conocían verdades parciales y muchas mentiras. 

Dividir y conquistar siempre funciona. Holmes fue capaz de mantener a los empleados ciegos a los problemas que la compañía enfrentaba. La investigación de Vanity Fair de múltiples partes reveló que Holmes dijo a sus empleados que Theranos tenía más de 300 pruebas ya funcionando pero no les dijo que la mayoría de ellas estaban en la fase de investigación. 

La lista de engaños y manipulaciones se prolonga, llevando a muchos a creer que Holmes es un sociópata y un narcisista

Pero, para algunos, incluida ella misma, podría ser una visionaria dispuesta a hacer lo que sea necesario para tener éxito. Y ahí es donde está el peligro. Pero a ella no le importa porque, en espera de un juicio, se rumorea que está tratando de iniciar otra empresa. 

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