Uber: el escándalo o los escándalos que han hecho que el director general sea despedido
Bernardo Montes de Oca
6 de enero de 2021
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Uber: el escándalo o los escándalos que han hecho que el director general sea despedido

Bernardo Montes de Oca
6 de enero de 2021
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'Era la noche antes de Navidad de 2019, cuando un hombre vendió todas sus acciones de Uber. Pero no se trataba de un hombre corriente, pues había llevado a Uber desde una idea localizada en California hasta un fenómeno mundial. 

Hablamos de Travis Kalanick, un CEO cuya actitud ayudó a lanzar Uber a un nuevo nivel. Pero, en realidad, la etapa de Kalanick en Uber estuvo impulsada por una filosofía de macho alfa que llevó a que las controversias se apilaran unas sobre otras. 

Te contamos todo sobre el escándalo, o los escándalos, que sacaron a Kalanick de Uber en este episodio de Forense. 

Los orígenes de Kalanick

Puede que Kalanick sea una de las caras más reconocidas de Uber, pero sus orígenes en el mundo de las startups son más pequeños. Siempre son polémicos, pero más pequeños. Mientras estudiaba ingeniería informática en la UCLA, conoció a Michael Todd y Vince Busam. 

 Tenían un proyecto llamado Scour, un sistema de transferencia de archivos peer-to-peer para obtener todo tu contenido sano y saludable. Kalanick se unió a ellos como empleado, pero hoy en día se llama a sí mismo cofundador. Esa actitud sería su marca de fábrica, y dio sus frutos. Estaba tan decidido que los inversores empezaron a creer en él. 

Aunque Scour tuvo un éxito moderado, su existencia fue un viaje salvaje. Kalanick contó una vez a Business Insider que, justo antes de un evento, uno de sus primeros inversores le amenazó con matarle si no mostraba el debido respeto en el podio. Momentos después, Kalanick subió al escenario, al borde de las lágrimas. 

No era el único que se enfrentaba a una condena segura. Scour se encontró con graves problemas de derechos de autor, ya que la industria discográfica les demandó por nada menos que 250.000 millones de dólares. Así que, en el año 2000, la empresa no tuvo más remedio que despedir a todo el mundo y se declaró en quiebra para evitar la demanda. 

Kalanick no perdió el tiempo. Se asoció con otro cofundador de Scour, Michael Todd, y creó otra empresa llamada Red Swoosh

Se centró en las superficies de las redes y demostró ser prometedor, pero nació en una época muy conflictiva. Justo después del 11-S, la inversión en el mundo de la tecnología, y en los negocios en general, se redujo. La empresa de Kalanick no fue una excepción.

Cortos de efectivo y desesperados por que alguien invierta en ellos, Todd y Kalanick estaban desesperados. Para ahorrar dinero, tomaron algunas medidas creativas y cuestionables. 

En 2006, Kalanick se llevó los restos de su empresa a Tailandia para reducir costes. Pero, entonces, las cosas volvieron a ser turbias. La empresa dejó de retener los impuestos entrantes de las nóminas de los empleados, lo cual es un delito. 

Kalanick dice que Todd fue el responsable. Todd dice que ambos estaban involucrados. Luego, salieron a la luz unos correos electrónicos que los incriminaban a ambos pero, al final, tras pagar y prometer que no volvería a ocurrir, ninguno se enfrentó a cargos. 

Red Swoosh sobrevivió, pero a duras penas. No tenía rúbrica y la mayoría de sus empleados habían renunciado. Pero, en otro golpe de suerte, Akamai Technologies ofreció 19 millones de dólares por ella. Y así, Kalanick era ahora millonario. 

Viajó por todo el mundo durante un año y luego compró una casa en Los Ángeles llamada Jam Pad. Se convirtió en un refugio para futuros emprendedores como Gary Vaynerchuck y techies de Google. Por supuesto, era un ambiente sano en el que discutían sus ideas mientras bebían y jugaban a Wii Sports. Pero, Kalanick no sólo quería ir de fiesta; quería invertir.

Una noche, conoció a Garret Camp, fundador de StumbleUpon, que había ideado un servicio de transporte a domicilio en premium para clientes de alto nivel. Esta idea se convertiría en Uber. 

Cómo unirse a Uber

Al principio, Kalanick se unió a Uber sólo como asesor, aunque se autodenominó "Jefe de la Incubadora". De nuevo, ahora se le reconoce como cofundador. 

Pero, al principio, su trabajo era gestionar la empresa y buscar un director general. Nota al margen: encontraron un candidato a través de Twitter de todos los lugares. 

Efectivamente, todo es un cuento de hadas de Silicon Valley. Una startup encuentra a su director general a través de un tuit confiado y divertido. Parecía funcionar porque Graves consiguió financiación para la empresa cuando muchos inversores no estaban interesados. Por eso, pareció extraño que Graves fuera degradado a GM y Kalanick se convirtiera en CEO apenas diez meses después

Graves acabaría admitiendo que fue un golpe en las tripas renunciar al papel de CEO, pero fue amable al respecto. Y muchos pensaron que Kalanick era ideal como CEO, de nuevo, debido a su personalidad. 

"No hay absolutamente ninguna manera de que este negocio haya llegado a donde está sin Travis y su arrogancia" una fuente dijo a Business Insider.

 Así, era un buscavidas y arrogante que elevaría a Uber a nuevos niveles. Pero su personalidad sería la plataforma para su caída.

 

Su mandato como director general

Con Kalanick, Uber comenzó a expandirse de forma agresiva. En mayo de 2011, pasó de San Francisco a Nueva York, donde se convirtió en un gran éxito, y luego hasta París, la primera ciudad no estadounidense en contar con el servicio. 

De 2010 a 2011, la empresa había recaudado 44 millones de dólares y estaba valorada en 350 millones de dólares. En 2013, la empresa ya había alcanzado una valoración de 3.700 millones de dólares. 

https://craft.co/uber/funding-rounds

 Pero, a medida que el dinero entraba, la personalidad abrasiva de Kalanick se hacía más notoria. En 2013, antes de un evento de Uber en Miami, envió un correo electrónico a los empleados en el que la primera frase decía: "Será mejor que leas esto o te daré una patada en el culo". Suave. 

El correo electrónico proporcionaba directrices para el evento, que incluían cómo tener sexo. Así es, el correo electrónico básicamente decía que los empleados tenían que pedirse sexo en lugar de suponerlo y que era mejor no tener sexo con alguien de la misma cadena de mando. 

Su declaración final fue: Sí, eso significa que Travis será célibe en este viaje. #CEOLife #FML".

Suave.

Por supuesto, este correo electrónico llegó a la prensa, que, por cierto, parecía amar la personalidad audaz de Kalanick. En 2014, el periodista Mickey Rapkin trabajó como conductor de Uber durante una semana y luego escribió sobre ello para GQ. En este artículo, recuerda haber conocido a Kalanick. 

Cuando me burlo de él (de Kalanick) sobre su creciente atractivo, se desvía con un chiste sobre las mujeres por encargo: Sí, lo llamamos "Boob-er".

La actitud de Kalanick caló en toda la compañía, que para entonces era famosa por llegar a una ciudad y, solo después de que las autoridades reaccionaran, negociar para quedarse. Olvídate de las disculpas. 

Pero las cosas se volvieron oscuras a finales de 2014. Un conductor de Uber violó a una pasajera en la India; finalmente fue atrapado y condenado a cadena perpetua. Pero el Gobierno quería emprender acciones contra Uber.

El supervisor de Asia Pacífico, Eric Alexander, no creyó la acusación. De alguna manera, consiguió los expedientes médicos de la víctima y se los mostró a Kalanick. El CEO se limitó a leer los expedientes e ignoró que su ejecutivo había obtenido información confidencial. 

De hecho, nadie hizo nada durante meses hasta que el equipo legal se llevó los registros médicos y aparentemente los destruyó. Aparentemente. 

Finalmente, Alexander fue despedido, pero el desprecio de Kalanick por la situación suscitó muchas críticas. Luego salieron a la luz informes de que Kalanick estaba de fiesta en bares de alterne en Corea con otros ejecutivos de Uber.

Pero, quizás lo más preocupante, es que muchos alabaron su actitud. La revista Quartz dijo una vez: 

 Sí, Travis Kalanick cabreó a la gente. Y Uber estará siempre en deuda con él por ello. Porque lo que hizo grande a Uber, y lo que ha hecho a la compañía uno de los mayores disruptores en la nueva economía global fue esa misma actitud.

Pero, no a todo el mundo le gustó. Arianna Huffington, miembro del consejo de administración de Uber, dijo que tenía que evolucionar de un emprendedor rastrero a un líder de una gran empresa mundial. 

Y lo peor estaba por llegar. 

Un año problemático

En diciembre de 2016, surgieron informes de que Kalanick se unió al consejo asesor de negocios de Trump. Esto hizo que los manifestantes inundaran las oficinas de Uber en San Francisco para boicotear el servicio en enero de 2017.

Ese mismo día, la Comisión Federal de Comercio multó a Uber con 20 millones de dólares por exagerar los posibles ingresos de los conductores. 

El 19 de febrero de 2017, la exempleada Susan Fowler escribió un artículo en su blog sobre su año en Uber. Describe cómo, en su primer día como parte del equipo, su jefe le hizo insinuaciones sexuales. Cuando denunció el incidente a RRHH, el departamento dijo que, aunque se trataba de un claro acoso sexual, era la primera ofensa de este hombre. Lo único que podían hacer era advertirle.

De alguna manera, consiguió sobrevivir un año en Uber. Cuando se marchó y escribió su post, fue tan popular que provocó una investigación interna. Al frente del equipo estaría nada menos que el ex fiscal general de EE.UU. Erick Holder. 

Kalanick aseguró a todo el personal de Uber que estaba tomando medidas. En un correo electrónico, dijo que su prioridad era tener una mejor organización y luchar contra la injusticia. Muy justo. 

Pero el video apareció. Siempre es un vídeo. A finales de febrero, salieron a la luz unas imágenes de una dashcam en las que Kalanick discutía con un conductor de Uber que se había quejado del coste de la conducción. 

dijo Kalanick: "Me aseguro de que cada año sea un año duro. Así es como me muevo. Si es fácil, no estoy presionando lo suficiente".

Una vez finalizado el viaje, el conductor le contó las dificultades para llegar a fin de mes con los nuevos planes de tarifas más bajas de Uber. Kalanick se enfadó y le dijo que a algunas personas no les gusta responsabilizarse de su propia mierda

Entonces, se produjo el caos. Kalanick y otros dos ejecutivos vieron el vídeo el mismo día que se publicó. Al terminar, se desplomó a cuatro patas y dijo: "Soy terrible".

En menos de 48 horas, Kalanick había organizado una reunión para disculparse con el conductor. El plan era una disculpa rápida, pero Kalanick acabó discutiendo con el conductor durante una hora, y luego le ofreció acciones de Uber. Un ejecutivo intentó detener el pago. Finalmente, Kalanick pagó al conductor 200.000 dólares, pero su reputación quedó destrozada. 

El colapso

Con la investigación y los artículos en ciernes, muchos ejecutivos dejaron Uber. Entre el 3 y el 20 de marzo, cinco altos ejecutivos se marcharon. La junta directiva despidió entonces a Anthony Levandowski, un gran nombre en su sector de coches autoconducidos. 

El 6 de junio, Uber despidió a más de 20 empleados relacionados con las acusaciones de acoso sexual. El 13 de junio, la investigación había concluido. Todo lo que podemos decir es: ¿qué demonios estaba pasando en Uber? 

Hubo 215 denuncias de acoso sexual, y el Informe Holder emitió nada menos que 47 recomendaciones para mejorar el entorno laboral. 

Justo cuando el informe salió a la luz, Kalanick se tomó una licencia, y finalmente, renunció a su trabajo como CEO. En su declaración final, dejó muy claro que se fue más porque los inversores querían que se fuera que por otra cosa. 

Y, de alguna manera, Kalanick seguía teniendo trabajo. Permaneció en Uber como miembro de la junta directiva e hizo una lucha de poder. Intentó nombrar a sus propios miembros en el consejo para tener más control. Pero toda la junta votó para reducir su poder de voto

Sin un futuro brillante en Uber, la empresa que ayudó a convertir en un negocio mundial, Kalanick decidió separarse en 2019. Dijo que era el momento de centrarse en actividades filantrópicas y otras empresas. 

Pero no te sientas mal por él. En el extraño ecosistema que es Silicon Valley, uno puede romper tantas reglas como sea posible y aún así, de alguna manera, lograr sobrevivir. Kalanick vendió todas sus acciones de Uber por 2.500 millones de dólares.