Cómo Napster cambió la industria musical para siempre

David Marín
1 de julio de 2021

Si tienes veintitantos años o menos, probablemente Napster te parezca una aplicación musical más, otro competidor de Spotify o Apple Music.

Y si tienes treinta años o más, probablemente no sabías que Napster seguía existiendo. Pero, por supuesto, no es nada parecido a lo que era en 1999. 

Por aquel entonces, Napster era una locura y supuso un cambio para la industria musical. Con la apertura de Internet al mundo en los años noventa, se veía venir. La música era otra industria que estaba siendo completamente perturbada por la locura de las punto com. Por cierto, tenemos un vídeo al respecto. 

Y Napster fue revolucionario en su propia esencia. Fue la primera vez que se utilizó de forma masiva el concepto de red Peer-to-Peer, o P2P. La computación P2P es la infraestructura que se utiliza hoy en día en cosas como el blockchain, y la criptomoneda - pero no nos desviemos.


Mantengamos el ambiente nostálgico y recordemos Napster, la aplicación que cambió la distribución de música para siempre. Quizá algunos aprendan algo sobre por qué escuchar música hoy es tan fácil. Otros recordarán los tiempos en los que se balanceaba un Discman con una colección de CDs MP3 personalizados, con 200 pistas en cada uno. 

Vamos a explicar cómo Napster cambió la industria musical. Además, explicaremos los orígenes y cómo esta empresa ayudó a dar forma a empresas como iTunes.

Los orígenes de Napster

Los años noventa fueron una época de auge para los sellos discográficos: la era dorada de los éxitos individuales y los CD. Las ventas de discos musicales estaban en su punto más alto en 1999, en la época en que había que comprar un álbum completo sólo para conseguir esa canción pegadiza que estaba en todas partes, y que necesitabas tener. 

Tenías que ir a la tienda, recorrer las estanterías con cientos de CDs, coger el que tenía el éxito que querías, pagar unos quince dólares por él y llevártelo a casa a tu reproductor de CDs. Las otras diez canciones del álbum, quién sabe, podían gustarte o no. 

Se podía almacenar la música en el ordenador cargando el CD en el disco duro, pero los archivos de audio no eran fáciles de compartir ni de hacer nada más que escucharlos. 

Eso fue hasta que algunos buenos amigos de la Sociedad Fraunhofer de Alemania desarrollaron un nuevo formato de archivo digital para optimizar la compresión, lo que permite transferir más datos con mayor facilidad.

Ese nuevo formato de archivo se llamó MP3. Redujo el número de componentes de los archivos musicales que estaban más allá de la capacidad auditiva de la mayoría de los seres humanos. Con ello, el MP3 aligeró los archivos musicales y facilitó su carga y descarga, dando a los aficionados a la música un superpoder sin precedentes. 

Esta nueva forma de transferir eficazmente los archivos musicales, combinada con el auge de la tecnología de Internet que conectaba al mundo, fue la tormenta perfecta. Era todo lo que necesitaban un par de emprendedores llamados Sean/Shawn para crear Napster.


Napster apareció en 1999 y, en cuestión de semanas, acumuló decenas de millones de usuarios apasionados. La gente se obsesionó con él, y la música fluyó libremente por la red como el agua por un río. 

Para ellos, distribuir la música en dispositivos físicos, guardarla en almacenes y venderla en tiendas físicas se estaba quedando obsoleto. Y tenían razón. Así que almacenaron la música en ordenadores e idearon cómo simplificar la transferencia de archivos a través de Internet. 

Napster fue revolucionario porque permitía a los usuarios conectarse directamente y compartir su música sin intermediarios. Y lo más importante, era gratis.

Fue la primera vez que una red Peer-to-Peer se utilizó de forma masiva para conectar a millones de usuarios que estaban entusiasmados por compartir su música. En una red P2P, los pares ponen una parte de sus recursos -como la potencia de procesamiento de su ordenador, el ancho de banda o el almacenamiento en disco- directamente a disposición de otros participantes en la red.

Las criptodivisas y la tecnología blockchain que está trastocando el mundo actual están basadas en el P2P. Y fue Napster quien trajo esta revolución al mundo de la música primero. 

Básicamente, los usuarios ponían parte del disco duro de sus ordenadores a disposición de Napster para que la aplicación pudiera extraer e instalar archivos de música entre los usuarios. Así, podías poner tu biblioteca musical a disposición de los demás en Napster para que la descargaran y viceversa.

La gente nunca había podido compartir la música de esa manera. Ya no dependían de la radio o de las discográficas para descubrir y conseguir nueva música. Se convirtió en un símbolo de la libertad digital que acabó llegando a otras industrias de los medios de comunicación, como los libros y las películas.

Napster se convierte en un pilar

En lugar de pagar 15 dólares por un álbum para obtener una decena de canciones, ahora la gente podía descargarse cientos de ellas gratis en poco tiempo. Era alucinante. 

¿Alguna vez has reunido una colección de MP3 y los has grabado en un CD para poder escucharlos en tu Discman? Háznoslo saber en los comentarios. Adelante. Dinos que eres viejo sin decirnos que eres viejo.

Sí, Napster nos convirtió a todos en piratas y nos hizo pensar que la música debía ser gratuita. Pero, por supuesto, no lo era. Cuando las ventas de CD empezaron a caer, la industria se dio cuenta.

Todas las historias tienen dos caras, y no todo el mundo amaba a Napster en aquel entonces. Definitivamente, a las grandes discográficas no les encantaba. Sony, Warner, Universal y otras contemplaban cómo la música de sus discos circulaba libremente por Internet. 

No les importaba entender la nueva tecnología ni el fenómeno social que había detrás. Lo único que les importaba eran sus ventas, y éstas estaban disminuyendo considerablemente gracias a Napster. Y la disminución de las ventas de CD también afectó a los artistas, grandes nombres como Metallica, Britney Spears, Dr. Dre y muchos más. Así que todos ellos entraron en guerra con Napster.   

Sólo unos meses después de salir al mercado, y de convertirse en una revolución cultural, Napster atravesaba mortales batallas legales contra las enormes fuerzas de la industria. Metallica fue uno de los primeros en demandarles cuando descubrieron que parte de su música inédita se había filtrado en Napster y ya estaba en la radio. 

Muchos siguieron su ejemplo, y pronto un ejército de artistas, y compañías discográficas, presentaron demandas contra Napster a través de la Asociación de la Industria Discográfica de Estados Unidos (RIAA) por infracción de los derechos de autor.


Pero el público tenía la impresión de que eran codiciosos y no entendían la nueva era de la distribución musical. Y, en cierto modo, era cierto. Los sellos discográficos y los artistas estaban librando una batalla perdida contra las nuevas formas.

Batallas legales

Aun así, ganaron esa primera batalla legal y, a mediados de 2001, Napster se vio obligada a cerrar toda su red. La empresa aceptó pagar a los creadores de música y a los propietarios de los derechos de autor un acuerdo de 26 millones de dólares por los usos no autorizados de la música. El final estaba cerca.

En 2002, Napster se acogió al Capítulo 11 de la ley de quiebras y se liquidó. Pero la revolución ya estaba en marcha y los aficionados a la música no iban a volver a las andadas. Empezaron a surgir muchos clones de Napster. Morpheus, Kazaa, BearShare, Limewire, así como sitios de torrents. Los torrents son otra forma de red P2P. 

La caza de brujas estaba lejos de terminar. Las discográficas hicieron campaña contra la piratería en todos los frentes posibles. Llegaron a perseguir a los individuos que habían descargado música ilegalmente. Sí, presentaron miles de demandas contra adolescentes, abuelas y gente normal, demandándoles por miles de dólares.

Todo esto sólo hizo que la gente los odiara aún más, y era evidente que la industria de los discos musicales iba cuesta abajo. Al final se dieron cuenta de que iban a contracorriente y empezaron a meterse en el mundo digital, sacando sus tiendas de música digital. Pero la gente no quería nada de ellos.

Y también hubo roces entre el mundo de la tecnología y la industria musical. A unos se les culpó de facilitar la piratería, y a los otros se les acusó de negar nuevos modelos de negocio. 

Una persona dio la solución, un nombre familiar que todo el mundo conoce: Steve Jobs. Y lo hizo de la manera correcta. A finales de 2002, se dirigió a la RIAA y le propuso la tienda iTunes, una tienda de música digital como nunca antes se había visto. 


Todavía sentimos cómo Napster cambió la industria musical

Por supuesto, la tienda iTunes fue un éxito. Por primera vez, la gente podía pagar 0,99 dólares por una canción en lugar de comprar un álbum entero o descargarlo ilegalmente. Para las discográficas, era mejor que la piratería, pero seguía suponiendo importantes pérdidas. Pero no tenían otra opción en ese momento. 

Las tiendas de música online fueron una etapa intermedia antes de que aparecieran los servicios de streaming y demostraran ser la mejor solución para todos. El primer servicio de streaming de música que se abrió paso fue Spotify, lanzado en 2008. Inició una nueva era de distribución de medios. 

Pronto, empresas como Netflix, en otro sector muy castigado por la piratería, el cinematográfico, replicaron el modelo de streaming. 

Las discográficas y las estrellas de la música han tenido que aceptar ganar mucho menos dinero por las ventas de música. Las regalías en el negocio del streaming se cuentan por centavos y se dividen en muchas partes. 

A diferencia de los años noventa, los artistas de hoy no ganan la mayor parte de su dinero con la venta de música. Tienen que crear todo un ecosistema empresarial en torno a su trabajo. Eso significa giras, mercancía, publicidad, patrocinios y cualquier otra cosa que se les ocurra para monetizar su trabajo.

¿Y qué hay de Napster? Tras su liquidación, su logotipo y su marca se vendieron y pasaron de una empresa a otra, pasando por algunas transformaciones pero manteniendo su icónico nombre. 

En 2008, Best Buy había comprado Napster. Después, se fusionó con Rhapsody, una tienda de música online y servicio de suscripción. Finalmente, se vendió a una empresa de conciertos de realidad virtual llamada MelodyVR no hace mucho, en 2020.

Pero nunca fue lo mismo. El verdadero Napster tuvo una vida bastante corta, pero fue suficiente para encender una revolución en la industria musical. Dio poder a los aficionados a la música y la puso a disposición de los usuarios de una forma que nunca se había imaginado antes de 1999. De alguna manera, Napster se sacrificó por una nueva era de consumo de música. 

¿Alguna vez usaste Napster? ¿Qué escuchabas en los años 2000?

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David Marín
Gerente de éxito de clientes en Slidebean. Escritor desde niño. Sí, comenzó con pequeños poemas, historias, y pasó a los guiones de televisión y cine después de los estudios de escritura profesional. Apasionado de la tecnología y curioso por defecto.
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