¿Sobrevivirá Airbnb a la polémica?

Hoy, hablamos de viajar. Antes de que todo esto ocurriera, es probable que usáramos Airbnb para encontrar un lugar donde quedarnos, y descubrimos que algunas de esas opciones eran geniales y otras, bueno, no tanto.  

Pero, independientemente de las experiencias personales, una cosa es cierta. Airbnb revolucionó la forma en que viajamos, y no sólo eso. Airbnb, junto con plataformas similares, sacudió las economías locales y el mercado inmobiliario.  

La gente pone en venta cualquier cosa, desde habitaciones pequeñas y estrechas hasta casas de lujo. Así que el impacto social de Airbnb es mayor de lo que la mayoría de la gente cree. 

La propia Airbnb no es ajena a la polémica. En los últimos años ha recibido críticas y reacciones, tanto de gobiernos locales como nacionales. Esta última crisis no ha hecho más que poner a prueba a la empresa. 

Despidos, reembolsos controvertidos y una oferta pública inicial inestable, Airbnb está atravesando tiempos turbulentos. ¿Saldrá adelante?

Un colchón de aire en medio del salón

Primero, hagamos un poco de historia rápida. 

Joe Gebbia y Brian Chesky compartían un apartamento en San Francisco y necesitaban algo de dinero extra para pagar el alquiler. Se dieron cuenta de que su sala de estar estaba vacía, así que la arreglaron, pusieron un colchón de aire en el centro y ofrecieron un desayuno. 

Era, según sus propias palabras, un bed and breakfast. Lo siento, era una cama de aire y desayuno.

Y funcionó. ¡Los primeros huéspedes pagaron 80 dólares por noche! Hey, San Francisco es caro. 

Junto con Nathan Blecharchzyk como CTO, lanzaron Airbedandbreakfast.com en 2008. Ofrecía estancias de corta duración a quienes no podían encontrar habitaciones de hotel en ciudades tan concurridas como San Francisco y Nueva York. Para ayudar a promocionar la plataforma, incluso recurrieron a la política y los cereales. Sin embargo, no logró imponerse.

Incluso cuando llegaron a lo que parecía ser la versión final, el interés seguía siendo escaso. Y eso que era una buena idea: encontrar un lugar y hacer una reserva en sólo tres clics. Suena muy bien, ¿verdad? Pues los inversores no estaban convencidos. De hecho, ¡15 inversores rechazaron la idea! Me pregunto cómo se sentirán ahora. 

Pero hubo un tipo que lo hizo: Paul Graham, del programa Y-combinator. Decidió acogerlos bajo su ala, proporcionándoles dinero y formación, a cambio de un trozo de Airbedandbreakfast.

Los fundadores utilizaron los nuevos fondos, unos 20.000 dólares, para volar a Nueva York y alojarse con anfitriones y escribir reseñas detalladas e incluso tomar fotografías profesionales para ayudar con la publicidad. 

Luego estaba el nombre: Airbedandbreakfast no sonaba bien. Así que lo cambiaron por Airbnb, que marcó una nueva era. 

Un caos porque la gente empezó a fijarse en Airbnb y, sobre todo, a utilizarlo. De hecho, 2009 fue tan caótico que Chesky se mudó de su casa porque funcionaba a la vez como oficina y lugar de alquiler.

Alcanzaron los 10.000 usuarios y los 2.500 listados y esas cifras acabaron llamando la atención de los inversores. En abril de ese año, Y Investors y Sequoia Capital invirtieron 615.000 dólares. 

Después de esto, la plataforma no hizo más que crecer, y en 2010, Airbnb alcanzó más de 700.000 reservas, el 80% de las cuales se produjeron después de la inversión. Con semejante éxito, y solo entonces, los inversores dijeron realmente: oye, puede que merezca la pena probar Airbnb. 

Así, en su segunda ronda de financiación, Airbnb obtuvo 7,2 millones de dólares, lo que valoró la empresa en 70 millones. No está mal, teniendo en cuenta que empezaron en 2008. 

Airbnb dice: ¡hola, mundo! 

2010 fue un buen año: Airbnb ganó premios, abrió su primera oficina internacional en Londres y alcanzó los 10 millones de noches reservadas. Consiguieron más de 112 millones de dólares de financiación y las operaciones habían crecido tanto que le siguieron otras oficinas internacionales en lugares como Barcelona, Milán, París y Sao Paulo.

Solo en 2013, el número de listados aumentó en 250.000.  

Airbnb estaba en todo el mundo. De hecho, incluso se convirtió en una de las primeras empresas con sede en Estados Unidos en operar en Cuba, después de que la administración Obama suavizara las restricciones al país caribeño.

En 2015, la empresa había conseguido una importante financiación. En su ronda de la serie E-1, los inversores desembolsaron 1.600 millones de dólares con una valoración de 25.500 millones de dólares. 

Con la ayuda de esos fondos, empezó a absorber a la competencia. Adquirieron a sus rivales Accoleo y CrashPadder en Europa, y luego compraron empresas que trabajaban a nivel hiperlocal, con datos valiosos como cartografía y guías de restaurantes. De este modo, Airbnb se consolidaba como una de las principales opciones para el alquiler a corto plazo.

Pero no todo es un cuento de hadas, porque hay un fenómeno inevitable que viene con tener cientos de miles de invitados y anfitriones. Problemas, y bastante graves, por cierto. Las quejas se suceden: apartamentos destrozados, robos, racismo, algunos huéspedes fueron retenidos a punta de pistola y prostitución. Sí, prostitución. Incluso hubo una estafa a nivel nacional con cambios de alquiler de última hora.

Así, para hacer frente a estos problemas, que se remontan a 2012, Airbnb puso en marcha acciones como los fondos de Garantía de Anfitriones, el cambio de políticas y, llegaron a rediseñar toda su imagen para conseguir un sentimiento de pertenencia en cualquier lugar.

Pero las prostitutas y los robos no eran los mayores problemas. Y eso es decir mucho. 

El reto eran las propias ciudades. En todo el mundo, los gobiernos locales y nacionales aplicaron medidas más estrictas contra los alquileres temporales. 

Por ejemplo, Nueva York es uno de los mayores destinos de Airbnb, pero aun así el gobierno local amenazó con cerrar la plataforma. Otras ciudades han declarado ilegal que los propietarios alquilen apartamentos durante más de 30 días sin estar presentes. Incluso en San Francisco, donde nació Airbnb, hubo una iniciativa ciudadana para limitar la plataforma. 

Esta situación no sólo se da en Estados Unidos; ciudadanos de Barcelona y París se han manifestado abiertamente en contra de la plataforma. 

Y la razón es bastante clara. Con el objetivo de atraer al turismo, los anfitriones han disparado los precios en cuestión de pocos años y han hecho que ciudades enteras sean inasequibles para los locales, especialmente para la clase media.

Sin embargo, como contrapartida, se ha convertido en una fuente de ingresos y puestos de trabajo, tanto directos como indirectos, en esas ciudades. Así que no es blanco o negro. Por eso, algunas ciudades han luchado por encontrar soluciones razonables. Y aunque la empresa estaba creciendo, hubo algunos altibajos. 

La famosa IPO

Puedes encontrar Airbnb en cualquier lugar, quizá no en Corea del Norte, pero sí en todos los demás. Sin embargo, internamente, los números estaban cambiando. 

En el tercer trimestre de 2019 se duplicaron las pérdidas de 2018, con un aumento considerable de la comercialización de alrededor del 60% más que en 2018 y esto no fue bueno, porque desde hace tiempo se sabía que Airbnb planeaba lanzar una oferta pública inicial en 2020. Chesky, sin embargo, aseguró a todo el mundo que la empresa era rentable.

Y no es que "sin beneficios no haya salida a bolsa", porque muchas empresas han salido a bolsa sin tener beneficios, como Uber y Lyft. 

Pero hay un dato interesante: en los últimos años se ha registrado el mayor número de IPOS de empresas que no son rentables desde, ¿cuándo? Adivina. Así es, desde el año 2.000, justo antes de que estallara la burbuja de las puntocom. Un dato curioso.

Chesky fue bastante evasivo sobre todo el asunto; esto es lo que dijo en una entrevista con la CNBC cuando se le preguntó sobre la financiación y la salida a bolsa. 

"No necesitamos recaudar dinero, y por eso no hemos tenido prisa (por salir a bolsa)". 

Todo lo que hizo fue dar bombo a 2020 y a la apertura climática. Pero esa OPV, junto con todo lo demás, tuvo que quedar en suspenso. 

El ahora y el futuro

Todos sabemos lo que ha ocurrido en los últimos meses. Repasemos algunas cifras: El 80% de las reservas de alojamiento en todo el mundo han sido canceladas. La OMT predice que el turismo caerá, en un escenario conservador, alrededor del 60% en todo el mundo, si no es peor.

La mayoría de los mercados de Airbnb vieron caer las reservas en un 90%. Algunos anfitriones tuvieron todas las reservas de abril, mayo y junio canceladas.

Entonces, ¿qué ha hecho Airbnb para hacer frente a esta situación? En primer lugar, se ha enfrentado a la realidad. Su valoración, que antes era de 36.000 millones de dólares, se ha reducido internamente a la mitad. Chesky anunció que se espera que los ingresos sean 800 millones de dólares menos que el año pasado. 

Para hacer frente a esta situación, la empresa consiguió recaudar dos rondas de financiación, cada una de ellas por un valor estimado de 1.000 millones de dólares. 

¿A qué se destinará este dinero? Una parte, 250 millones de dólares para ser exactos, se destinará a un fondo para anfitriones. Esto parece mucho, pero, es sólo para cubrir un porcentaje de las cancelaciones.

En cuanto a la salida a bolsa, no hay indicios de que se produzca en breve y los expertos coinciden en que sería un mal momento para salir a bolsa.

Luego vienen los despidos. A mediados de mayo, Airbnb despidió a 1.900 empleados, el 25% de su plantilla; la decisión no le resultó fácil a Chesky, que tomó el camino más fácil, a ojos de muchos. En su carta a los afectados, y al resto de la empresa, fue muy claro: esto no era culpa de los empleados. Esto iba más allá de lo que muchos podían comprender. 

Así, los afectados recibirán 14 semanas de sueldo más una semana más por cada año trabajado, podrán conservar sus ordenadores y tendrán ayuda en el proceso de búsqueda de un nuevo empleo.

En cuanto a los altos ejecutivos, han reducido su salario en un 50% y Chesky no recibirá su sueldo durante los próximos seis meses.

Cuando se trata de una reserva, la cosa se complica aquí. Airbnb envió comunicaciones detallando el proceso de reembolso, que estaba condicionado entre fechas, y en la mayoría de los casos se aplicaría un reembolso completo. El proceso parecía fácil, pero muchos huéspedes dicen que en realidad es muy difícil. Los anfitriones se inventan excusas y condiciones imposibles de cumplir, como conseguir certificados médicos o cartas de los empleadores en las que se indique que es imposible viajar.

Esto nos lleva a los anfitriones: grandes y pequeños, han visto un parón total en sus ingresos y muchos de ellos han dicho que las políticas en torno a esta crisis no han estado orientadas a sus beneficios ya que los reembolsos no los consideraban en absoluto. La reacción fue tal, que Chesky tuvo que tomar las redes sociales para emitir una disculpa y tomar más medidas que incluían el fondo de 250 millones de dólares.

Pero son acciones que no pueden compensar el impacto financiero que ha generado esta crisis y que, de hecho, podría remodelar la forma en que vemos los alquileres temporales y las propias ciudades. ¿Recuerda a todos los locales afectados por el aumento de los costes de la vivienda? Pues algunos expertos creen que son la clave del futuro de la vivienda, ya que los apartamentos vacíos orientados al turismo podrían volver a ser apartamentos "normales".

Y esto no es una buena noticia para Airbnb, aunque Chesky ha declarado en repetidas ocasiones que los viajes volverán, y que serán diferentes. Para él, las reservas locales e hiperlocales serán la norma al principio, los viajes de ocio superarán con creces a los corporativos y Airbnb estará ahí, con políticas de limpieza más nuevas y estrictas.

La Organización Mundial del Turismo está parcialmente de acuerdo con él, ya que estima que los viajes acabarán repuntando a finales de año, a medida que se vayan abriendo las fronteras. Pero esto podría no ser suficiente. Airbnb tiene mucho en contra: ha tenido que canalizar gran parte de su inversión para cubrir costes, los gobiernos se resisten a su presencia y el futuro de los viajes sigue en el aire. 

Así que, eventualmente, podría no llegar. Pero, ¿reemplazará otra plataforma a Airbnb? Tal vez. Entonces, deberías empezar a declinar tu sala de estar.

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