Elizabeth Holmes: ¿sociópata o criminal?

Bernardo Montes de Oca
29 de septiembre de 2020

Su mirada fija como una roca y su voz de barítono te atrajeron. Entonces, su idea te dejó alucinado. 

Una gota de sangre, cientos de resultados: Theranos iba a revolucionar la industria de la salud. Y Elizabeth Holmes lideró esta revolución. 

Los inversores confiaron ciegamente en ella. Ella rockeaba las portadas de las revistas, y los medios la llamaban la mujer Steve Jobs. Su compañía valía miles de millones. Pero todo era una mentira. 

¿Cómo una persona engañó al mundo entero? Te lo contamos todo en este Company Forensics: Theranos. 

El nacimiento de la caja de Pandora

A los 9 años, Elizabeth Holmes había imaginado su máquina del tiempo. Para la escuela secundaria, hablaba mandarín con fluidez y vendía compiladores de C++ y tenía la intención de convertirse en millonaria. Quería estudiar medicina pero le temía a las agujas. 

Así que se matriculó en Ingeniería Química en Stanford. Allí conoció a Channing Robertson e insistió en que la dejara trabajar en su laboratorio. Un laboratorio, eso sí, en el que trabajaban sobre todo doctores, no estudiantes de primer año. 

Durante su primer descanso universitario, pasó un tiempo en Singapur, trabajando en un laboratorio de pruebas para el SARS

Y fue allí donde comenzó a cuestionar los análisis de sangre médicos actuales: uno necesitaba extraer sangre, y luego transferirla a otro dispositivo para su análisis. Una vez que los resultados estaban dentro, los medicamentos venían de un lugar diferente y el seguimiento médico de otra fuente. Era un proceso intensivo de trabajo, que inducía a errores y que no había cambiado en décadas

Hasta cierto punto, tenía razón, ya que el 70% de los errores en las pruebas ocurren antes de que el laboratorio pruebe la muestra. 

Una vez de vuelta en Stanford, comenzó a trabajar en una idea para obtener no sólo uno, sino cientos de resultados rápidamente, a partir de gotas de sangre, en lugar de los viales tradicionales. Su ritmo fue implacable. Le tomó menos de un año registrar su primera patente: un parche para la administración inteligente de drogas. 

Pero su obsesión era el análisis de sangre. Holmes creía en el poder de una sola gota de sangre. Fue tan inflexible que dejó Stanford para formar Theranos, incluso si su profesor Channing Robertson le dijo que no lo hiciera. 

Lo hizo de todos modos. Con sólo 19 años, creó su propia empresa, Real-Time Cures, pero ese primer nombre no era efectivo, así que lo cambió por Theranos, de Terapia y Diagnóstico. Y no estaba sola en su búsqueda. Convenció a Robertson para que formara parte de Theranos, como asesora técnica

Robertson la presentó a varios inversores de capital riesgo, entre ellos Tim Draper, que dio a Theranos el primer millón de dólares, y la cosa no acabó ahí. Elizabeth Holmes tomó el mundo por asalto: había recaudado más de 30 millones de dólares en 2006, y 400 millones en 2014. Los inversores valoraron a Theranos en 9.000 millones de dólares. 

Holmes era ahora la mujer billonaria más joven que se ha hecho a sí misma. 

Theranos tenía grandes nombres respaldándolo. Los miembros de la junta directiva incluían a los ex-secretarios de estado George Shultz y Henry Kissinger; el propietario de New England Patriots Robert Kraft dio un millón de dólares. La controvertida cifra Betsy DeVos añadió 100 millones de dólares; incluso Rupert Murdoch prometió 125 millones. 

Creyeronen su idea, pero una pregunta quedó sin respuesta: ¿qué es exactamente lo que ofrecían los Theranos?

La promesa de una revolución 

El aura de Holmes era enigmática. Se pasaba todo el día trabajando. Las vacaciones eran innecesarias, al igual que el café. (Olvídate de los miles de millones, no bebía café. Es increíble). Su rutina diaria consistía en un elegante uniforme de cuello alto, pocas horas de sueño y batidos veganos

Pero cuando entraba en una habitación, su energía llamaba la atención de la gente, con su poderosa mirada y su tono bajo, casi murmurante

Como su ídolo, Steve Jobs, quería cambiar el mundo. Theranos no era solo un análisis de sangre. Sus máquinas, apropiadamente llamadas Edison, eliminarían o mejorarían las áreas propensas a errores al automatizarlas. Los análisis se harían in situ y los resultados estarían disponibles en cuestión de horas. Además, el desperdicio de sangre disminuiría, al igual que los costes. 

Un chequeo de colesterol cuesta 30 dólares, pero Holmes prometió un costo de sólo 3 dólares. 

Algunas personas incluso entraron en los laboratorios de pruebas de Theranos. El periodista Joseph Rago explicó que el proceso fue rápido. Un técnico aumentó el flujo de sangre a los dedos calentándolos, y luego extrajo unas pocas gotas de sangre, que aterrizaron en un pequeño receptáculo llamado nanotainer. Dentro del mismo laboratorio, este nanotainer viajó a través de los analizadores y entregó los resultados para cuando salió por la puerta

Parecía perfecto. Pero conoces este programa. 

Las exageradas y poderosas alianzas 

Holmes estaba en el centro del universo mediático, gracias a su promesa de un mañana mejor. El gigante de los supermercados Safeway decidió invertir 350 millones de dólares para equipar 800 lugares con clínicas Theranos para pruebas en tiendas.

La Clínica Cleveland unió sus fuerzas a las de Holmes para impulsar la innovación, reducir los costes y aumentar el número de visitas. Durante una entrevista en Fox News, tanto Holmes como el director general de Cleveland Clinic, Toby Cosgrove, hablaron incluso de "adelantarse a las enfermedades". 

Con gran fanfarria, Holmes anunció que Theranos se había asociado con el gigante farmacéutico GSK. En 2015, su primera prueba, para el Herpes Simplex I, recibió la aprobación de la FDA fuera de un entorno de pruebas de laboratorio

En medio de todo este aparente éxito, Holmes dirigía un barco tan estrecho, que nadie sabía cómo funcionaba Theranos, lo que llamó la atención de un médico. 

Misterio

El propio Dr. John Ioannidis, de la Universidad de Stanford, se dio cuenta de algo inusual: la innovación médica pasa por revisiones constantes de otros compañeros de la comunidad médica, lo que garantiza la validez del diseño y la seguridad de los pacientes. Pero Theranos no había divulgado ninguna revisión, ningún libro blanco, nada. 

Esas prácticas se denominan investigaciones de sigilo y su objetivo es impedir que otros las copien, lo que Holmes admitió abiertamente. 

Pero Ioannidis pensaba que la investigación sigilosa era paradójica. 

Sigilo la investigación crea una ambigüedad total sobre qué evidencia puede ser confiada en una mezcla de ideas posiblemente brillantes, anuncios corporativos agresivos, y el bombo de los medios de comunicación".

Escribió una columna sobre el tema y usó a Theranos como ejemplo. En poco tiempo, un equipo legal buscó una retractación de Ioannidis. 

La compañía incluso presionó a Ionnadis para que fuera coautor de un editorial con Holmes en "alguna revista importante" para aclarar que la FDA aprobó el Theranos, lo que fue suficiente evidencia de su eficacia. 

Pero dijo que no, y no fue la única persona sospechosa. 

Conozca al periodista John Carreyrou, que apuntó a Theranos y no ahorró balas. En su primer artículo, descubrió que Theranos utilizaba métodos tradicionales, y no sus dispositivos Edison, para analizar la sangre. La tecnología sólo mostraba pruebas defectuosas bajo la fachada de un avance tecnológico

Holmes respondió el mismo día en que apareció el artículo. En una aparición televisiva, dijo que: "Esto es lo que pasa cuando trabajas para cambiar las cosas, y primero piensan que estás loco, luego te combaten y de repente cambias el mundo".

Pero esos artículos condenatorios iniciaron una avalancha que enterraría la reputación de Theranos. 

En 2015, Safeway se retiró de la alianza, citando pruebas retrasadas y preguntas sin respuesta. Algunos empleados de Safeway confirmaron que los técnicos de Theranos primero sacaron sangre con su sistema y luego con un método tradicional de jeringa. 

Otros informaron de un diagnóstico erróneo. Un empleado incluso obtuvo resultados que indicaban un cáncer de próstata. Cuando volvió a hacerse la prueba en otro laboratorio, los resultados salieron normales. 

Luego está esa gran alianza con GSK, de la que GSK no recordaba nada, según un portavoz de la empresa: 

 "No puedo encontrar ninguna prueba de que hayamos hecho negocios con ellos en los últimos años". 

Holmes insistió entonces en que habían trabajado con GSK desde 2008, pero Theranos ni siquiera estaba en el negocio en ese momento

En 2015, una inspección de la FDA demostró que los laboratorios de Theranos manipulaban mal los productos y no seguían los procesos de acuerdo con las normas de la FDA. 

Así que la agencia rápidamente retrocedió en su aprobación de la prueba del Herpes y suspendió los Theranos poco después, citando la mala calidad de la gestión. 

¿Y qué hizo Elizabeth Holmes? Tuitear sobre ello, por supuesto. 

Consecuencias 

2016 fue un baño de sangre. Esta vez no hay gotas. Los Centros de Servicios de Medicare y Medicaid (CMS) concluyeron que Theranos suponía un peligro inmediato para la seguridad de los pacientes, ya que no podía diagnosticar de forma fiable la necesidad de anticoagulantes

La empresa no pasó otra inspección reglamentaria, por lo que el Gobierno revocó todas las licencias y sancionó a la empresa, que tuvo que cerrar sus instalaciones y despedir al 41% de su personal

A finales de ese año, Theranos estaba siendo investigada por el CMS, el Departamento de Justicia, la SEC y la Fiscalía de Estados Unidos. Toda una lista

La cosa no acabó ahí. En 2017, la empresa se enfrentó a más demandas, de Walgreens, fondos de inversión y el Tribunal del Estado de Arizona. En 2018, la SEC acusó a Theranos, a Holmes y al ex presidente Ramesh Balwani de fraude, porque engañaron a los inversores haciéndoles creer que Theranos podía funcionar como prometía. No fue así

Holmes llegó a un acuerdo: su sanción consistió en 500.000 dólares, renunciar a 19 millones de acciones de la empresa y no poder tener un cargo directivo durante diez años. Balwani no llegó a un acuerdo. Ambos no quedaron libres. 

El 15 de junio de 2018, ambos se enfrentaron a cargos de esquemas de fraude. 

Theranos se desmoronó. En septiembre de 2018, la empresa cerró. ¿Su valoración? 0 dólares. El juicio de Holmes y Balwani aún no ha comenzado, debido a la pandemia. Pero, si son declarados culpables, podrían enfrentarse a hasta 20 años de prisión. 

Uno no puede dejar de preguntarse, ¿cómo lo hizo?  

La mente maestra

Parece, ahora, que Holmes era la encarnación de las mentiras, de su voz, que según algunos empleados, es falsa a una actitud autoritaria

Un ex empleado le dijo a ABC que Holmes despediría a cualquiera que no estuviera de acuerdo con ella. Un ambiente de trabajo encantador. 

Para Holmes, todo lo que importaba era Theranos, incluso si eso significaba mentir y engañar. 

Una investigación de Vanity Fair reveló que la Junta Directiva presionó a Holmes para confirmar los resultados de Theranos con otros métodos. Si los resultados diferían, tenían suficiente dinero para arreglar cualquier problema. Ella estuvo de acuerdo pero luego retuvo cualquier hallazgo, y ofreció respuestas evasivas. Cuando la Junta presionó, su solución fue simple: ella revisó la Junta de Directores. 

Luego estaba el secreto que Ioannidis encontró sospechoso. La excusa parecía perfecta: si no se filtraba nada, no había posibilidad de imitaciones. Pero era más que eso: con un robusto núcleo legal detrás de ella, Theranos confiaba fuertemente en acuerdos de no divulgación y amenazas de litigio para mantener a la gente callada, incluso a los miembros de la Junta. Holmes podía engañar abiertamente a los clientes e incluso a los empleados, con análisis de sangre falsos y viajes engañosos, sabiendo que nadie hablaría

Los departamentos internos no podían interactuar y la comunicación entre ellos era limitada. Los empleados solo conocían verdades parciales y muchas mentiras. 

Divide y vencerás siempre funciona. Holmes fue capaz de mantener a los empleados ciegos ante los problemas a los que se enfrentaba la empresa. La investigación de Vanity Fair, que consta de varias partes, reveló que Holmes dijo a sus empleados que Theranos tenía más de 300 pruebas ya en funcionamiento, pero no les dijo que la mayoría de ellas estaban en fase de investigación. 

La lista de engaños y manipulaciones se prolonga, llevando a muchos a creer que Holmes es un sociópata y un narcisista

Pero, para algunos, incluida ella misma, podría ser una visionaria dispuesta a hacer lo necesario para triunfar. Y ahí es donde reside el peligro. Pero a ella no le importa porque, a la espera del juicio, se rumorea que está intentando crear otra empresa. 

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Bernardo Montes de Oca
Creador de contenidos enamorado de la escritura en todas sus formas, desde los guiones hasta los relatos cortos, pasando por el periodismo de investigación, y sobre casi todos los temas imaginables. Desde los inicios hasta la naturaleza, desde la literatura hasta la aviación. Con discapacidad auditiva, así que hablemos alto y claro.
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